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Serena Williams offre au monde du sport un dernier moment mémorable lors de la sortie douce-amère de l’US Open

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Rare est l’athlète – légendaire ou ordinaire – qui quitte l’arène entièrement à ses propres conditions. Serena Williams ne voulait pas que sa carrière s’arrête vendredi soir à Flushing Meadows à New York. Mais, sauf changement d’avis dans les mois à venir, cela s’est terminé.

Le dénouement de Williams à 40 ans est venu aux mains implacables d’une joueuse de près de 12 ans sa cadette, Ajla Tomljanovic. L’un des plus grands joueurs de tennis de tous les temps a été abattu 7-5, 6-7, 6-1 au troisième tour de l’US Open. C’était la première sortie de Williams dans cette majeure depuis qu’elle avait 16 ans – tout le chemin du retour en 1998. C’était son premier match nul dans cet événement.

Un an plus tard, elle commençait son ascension vers la domination mondiale du tennis et remportait l’US Open, le premier de ses 23 tournois majeurs – un record dans l’ère ouverte du tennis.

Williams laisse le jeu deuxième de tous les temps dans les majors après les 24 ans de Margaret Court. Aux yeux de la plupart de ceux qui connaissent et aiment le sport, Williams revendique le statut de GOAT qui lui a été conféré au cours de l’hiver de sa course transcendante de 23 ans. Compte tenu de la façon dont elle a remporté 73 titres, 367 matchs majeurs, quatre médailles d’or olympiques et redéfini ce qui était possible sur un court de tennis, il y a peu d’arguments contre le fait que Williams soit considérée comme la joueuse la plus dominante, physique, athlétique, gracieuse et inspirante de tous les temps.

En dehors des trophées et des records, la meilleure chose que vous puissiez dire à propos de Serena Williams est qu’elle a joué au tennis comme personne avant elle, et en même temps, son style ne peut pas être reproduit. Comme toutes les légendes, elle a une singularité dans sa grandeur.

Et pourtant, elle est entrée dans cet US Open avec incertitude. Les attentes étaient plus faibles pour elle que tout ce avec quoi elle avait joué depuis l’âge de 16 ans. Elle l’a dit elle-même plus tôt cette semaine. C’était une tournée d’adieu sans garantie de plus d’un match.

Mais c’est Serena.

Cela n’allait pas se terminer par un match.

Elle est devenue le centre de l’univers sportif une fois de plus cette semaine, possédant sa légende et s’appuyant sur elle, même sans une course profonde dans le 21e et apparemment dernier US Open de sa vie. Vendredi soir à Flushing Meadows, Williams a présenté le genre de spectacle qui restera comme l’image finale d’une carrière de virtuose. Même si le résultat n’était pas de son côté, même si elle n’a pas entièrement dicté la façon dont elle est sortie, elle s’est assurée de graver une conclusion mémorable dans un dernier chapitre épique.

Il y a beaucoup à découvrir et à gagner en perdant. Avec des millions de spectateurs dans le monde entier et une foule passionnée au stade Arthur Ashe accrochée à chacun de ses coups, le jeu de Williams était plus inspirant qu’il ne l’a jamais été. Dans la foulée de deux victoires surprenantes (mais vraiment pas si surprenantes) dans les deux premiers tours, nous avons tous commencé à nous poser des questions, voire à essayer de l’imaginer… quelque chose d’épique pourrait-il être en préparation?

Ne pas supprimer. Mais quelque chose de mémorable s’est quand même passé. La façon dont Williams a réalisé sa performance de clôture de carrière était suffisamment captivante pour ajouter à sa légende. Non, elle n’est pas sortie selon ses propres conditions. Elle est quand même sortie avec tout ce qu’elle avait. Il a fallu 3 heures et 5 minutes à Tomljanovic pour éjecter Williams de ce 142e US Open. Ce fut le plus long match de l’US Open de la vie de Williams. Raccord.

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Le dernier match de sa carrière a comporté huit deux, six balles de match et a duré 14 minutes. Menée 5-1, Williams a quand même réussi à renverser Tomljanovic sur ses talons à quelques reprises, puis à la duper en un vainqueur net et à éblouir la foule une fois de plus.

Le joueur de 29 ans n’a cependant pas pu être fissuré. Le drame du tennis est de savoir comment la fin d’un match peut dépendre d’un seul coup de raquette. Un point va dans un sens, le match est terminé. Il en va de même, on ne sait pas combien de temps la bataille s’ensuit. Williams et Tomljanovic ont fait en sorte que ces 14 dernières minutes ressemblent à une heure.

Et puis, trop soudainement, ça s’est terminé. Le son déprimant du coup droit de Williams pris dans le filet était comme un coup de poing dans le ventre. Plus de. Juste comme ça. Cinquante-trois minutes après le début du dernier set de sa carrière, la course de Williams était terminée. Une star du sport américaine unique a réalisé une performance de marathon, qui se termine par ce qui aurait pu être dans ses suites.

Williams (officiellement classé 605e au monde avant l’US Open) a mené Tomljanovic (classé 46e) 5-3 dans le premier set. À ce moment-là, il semblait que Williams pourrait faire un travail court un vendredi soir et organiser un match de quatrième tour dimanche qui se transformerait vraiment en l’une des plus grandes histoires sportives de 2022. Au lieu de cela, Tomljanovic a pu faire correspondre de gros services avec de plus gros retours . . En trois heures, elle a chatouillé la ligne de fond et la ligne de touche pendant au moins une douzaine de points, souvent au grand dam de Williams, qui s’est habituée au cours de ses plus de deux décennies de domination à voir ses adversaires envoyer ces coups longtemps.

Vendredi soir, c’était la première fois que ces deux-là s’affrontaient. Leur seule et unique rencontre devrait rester l’un des matchs les plus mémorables de la carrière de Williams. Williams n’allait pas sortir docilement. Dans un moment inhabituel d’honnêteté brute de la part d’une athlète professionnelle, Tomljanovic a déclaré par la suite qu’elle ne s’attendait même pas à gagner.

« Ce qu’elle a fait pour moi, pour le sport du tennis, est tout simplement incroyable », a déclaré Tomljanovic. « Je n’aurais jamais pensé que j’aurais une chance de la jouer lors de son dernier match quand j’étais enfant en la regardant dans toutes ces finales. C’est un moment surréaliste pour moi. »

Malgré tous les éloges que Tomljanovic avait pour Williams après le match, elle était imperturbable la majeure partie de la nuit. Ses coups de fond correspondaient à l’autorité de Williams. Elle est devenue plus stable, plus confiante à mesure que la nuit new-yorkaise avançait. Williams, à un jour de jouer le dernier match de double de sa carrière aux côtés de sa grande sœur Venus, surmontait une fatigue visible avec sa passion, son renforcement vocal et sa volonté de granit.

Ce n’était que le septième match de Williams en un an.

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C’était inspirant comme l’enfer.

Tomljanovic a renversé le scénario du premier set, passant de 5-3 à 7-5. Williams est sorti et a immédiatement remporté le premier jeu du deuxième set. Puis tout a commencé à cliquer. Elle lisait les angles de Tomljanovic. Le service était puissant, fiable. Le revers vintage et puissant à deux mains atterrissait pour Williams. Elle menait 4-0. Elle se dirigeait vers un troisième set.

Jusqu’à ce que Tomljanovic le gâche à nouveau. Mené 5-2, il y a eu un match marathon avec neuf deux et 24 points qui a duré un peu plus de 15 minutes. Tomljanovic a gagné, le réduisant à 5-3. Ensuite, c’était 5-5. Ils allaient au bris d’égalité et Williams a refusé d’être balayé. C’est à ce moment que le match a empiété sur un statut mémorable. En route pour remporter le deuxième set de ce jeu décisif, Williams a frappé un service 117 des milliers par heure, son plus dur de la nuit.

Plus de deux heures de match.

Tout ce que tu as, Serena.

D’un point de vue compétitif, c’était tout ce que les fans de tennis pouvaient espérer. Williams se faisait pousser mais elle ne craquait pas. Elle ne donnerait pas celui-ci. Ce match était si bon, si captivant, si imprégné de drame que Williams ne pouvait pas être blâmée pour avoir remis en question sa décision de prendre sa retraite dans les mois à venir.

Ne comptez pas là-dessus, cependant. Ce n’était pas le résultat souhaité, mais c’était à peu près aussi satisfaisant que n’importe quelle perte. Vient maintenant la prochaine étape. En plus d’être une magnat de la mode, Williams est avant tout une mère passionnée et dévouée. Lors de sa conférence de presse d’après-match, elle a supposé qu’elle avait passé tout sauf peut-être deux ou trois jours de la vie de sa fille Alexis avec elle. De plus grands projets familiaux vous attendent.

Les fins dans le sport peuvent leur apporter un élément doux-amer, mais en entendant Williams prononcer un discours d’adieu impromptu, elle a montré pourquoi le moment était venu et qui a fait d’elle la championne dont on se souviendra toujours.

« Merci, papa, je sais que tu regardes », a déclaré Williams au micro à son père lorsqu’elle a été interviewée sur le terrain après le match.

Sa voix commença à craquer. Quelques larmes montrèrent.

« Tout a commencé avec mes parents et ils méritent tout, donc je leur suis vraiment reconnaissante », a-t-elle déclaré. « Oh mon Dieu. Ce sont des larmes de joie, je suppose, je ne sais pas. Et je ne serais pas Serena s’il n’y avait pas Vénus. Alors, merci, Vénus. … Elle est la seule raison pour laquelle Serena Williams a jamais existé. « 

La grande sœur à l’allure stoïque a finalement rompu, elle aussi. Les caméras l’ont vite surprise en train d’essuyer des larmes sous le bord de son viseur.

Une grande histoire de tennis américain a trouvé sa conclusion vendredi soir dans le Queens. Peu de choses dans le sport portent le pouvoir émotionnel et l’attraction irrésistible d’un athlète vieillissant plongeant dans les profondeurs de son âme de compétiteur et reprenant ce qui l’a rendu génial au départ. Pour trois matchs de finale cette semaine, pour la première fois depuis des années, nous avons eu une dernière chance de voir ce qui rend Serena Williams formidable.

Quarante ans et se battant jusqu’au dernier coup de raquette.

Il ne pouvait pas en être autrement.

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