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UFC 271: Pourquoi Robert Whittaker peut récupérer son titre de poids moyen lors d’un match revanche avec Israel Adesanya

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Avec son voyage de deux ans et demi à travers le désert derrière lui à la suite de sa perte du titre des poids moyens en 2019 face à son rival Israel Adesanya, Robert Whittaker pense qu’il est mieux loti d’avoir enduré une tribulation aussi intense lors du match revanche très attendu de samedi à UFC 271.

Sur une impressionnante séquence de trois victoires consécutives, Whittaker (23-5) revient cette fois dans un endroit neutre au Toyota Center de Houston, ce qui est loin du cadre de son accident UFC 243 en Australie lorsqu’un record UFC 57 127 les fans ont regardé une performance de star d’Adesanya (21-1) dans leur superfight All-Oceanic.

Adesanya, 32 ans, reste le seul homme à avoir eu le numéro de Whittaker au poids moyen depuis que le natif de Nouvelle-Zélande, qui se bat hors d’Australie, est entré pour la première fois dans la division en 2014. Mais le jury ne sait toujours pas si les dommages physiques et la fatigue mentale que Whittaker a subie tout au long de son règne tumultueux était la raison de la défaite ou si Adesanya était simplement le meilleur homme.

Quoi qu’il en soit, Whittaker, 31 ans, est en pleine course pour tenter de récupérer le titre, après avoir remporté un trio de décisions âprement disputées contre les meilleurs prétendants Darren Till, Jared Cannonier et Kelvin Gastelum pour arriver à ce point. Et tout indique que Whittaker n’est pas seulement un combattant plus complet que la version conquise par Adesanya en 2019, mais une personne plus forte pour démarrer.

« Suivre tout le voyage mental que j’ai traversé après cette défaite a fait de moi un meilleur combattant », a déclaré Whittaker à « Morning Kombat » la semaine dernière. « Cela a facilité tout le processus, ce qui m’a rendu meilleur. Vous pouvez voir ces compétences et ces performances dans mes derniers combats. »

« Le combat tout au long de ma carrière dans les arts martiaux mixtes a été le catalyseur de nombreux changements dans qui je suis en tant que personne. Cet effet de me changer en tant qu’homme a fait de moi un meilleur père, un meilleur mari et une meilleure personne. C’est beaucoup plus précieux que mes performances dans l’Octogone, même si celles-ci ont été bonnes aussi. »

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La tourmente en question semble avoir commencé avec la victoire par décision de Whittaker en 2017 sur Yoel Romero pour réclamer un titre intérimaire des poids moyens qui a finalement été mis à niveau vers le titre complet lorsque le nouveau champion George St-Pierre a annoncé qu’il quittait son titre. Le bilan physique des cinq rounds a conduit Whittaker à une opération au genou et finalement à un retrait d’une défense de titre contre Luke Rockhold en raison d’une infection staphylococcique à l’estomac.

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Après que Romero ait démoli Rockhold en remplacement de Whittaker, le champion a été contraint d’affronter l’artiste cubain à élimination directe une deuxième fois en 2018, avec les cinq rounds d’enfer que Whittaker a endurés dans une victoire contestée par décision partagée le conduisant à une autre absence d’un an. de la cage.

« Cela m’a vraiment demandé beaucoup », a déclaré Whittaker. « Ce deuxième combat a été un cauchemar absolu. »

Après avoir entraîné « The Ultimate Fighter » face à Gastelum pour faire le battage médiatique de sa prochaine défense de titre, Whittaker a été contraint de se retirer quelques heures avant lui au début de 2019 pour subir une intervention chirurgicale d’urgence en raison d’une hernie abdominale et d’un intestin effondré. Aussi mauvais que Whittaker se sentait physiquement alors que son corps rejetait continuellement l’entraînement intensif nécessaire toute l’année pour rester champion, le bilan mental était encore pire.

« Je pense que j’étais juste un peu épuisé et épuisé par le processus d’entraînement pour les combats et la gestion des blessures », a déclaré Whittaker. « Je pense que j’étais juste un peu épuisé et que le temps est devenu un catalyseur pour moi de m’asseoir, de respirer profondément et de régler les choses. »

Whittaker aurait finalement tout le temps dont il avait besoin pour amorcer le revirement qui l’a ramené au niveau du titre. Non seulement il a commis une série d’erreurs à l’intérieur de la cage contre Adesanya six mois plus tard qui ne semblaient qu’accélérer sa défaite par élimination directe, mais il admet rétrospectivement qu’il a laissé Adesanya se prendre la tête tout au long de la promotion du combat.

Malgré toutes les discussions sur sa rivalité avec Adesanya et l’aversion entre eux, Whittaker peut honnêtement dire que c’est derrière lui. Tout. Et c’est une grande raison pour laquelle l’ancien champion pense qu’il ne pourrait pas être dans un meilleur endroit pour entrer dans leur deuxième combat.

« Je pense que c’est le plus gros changement qu’il n’y ait pas de puce [on my shoulder] ou n’importe lequel de ces types de vengeance. C’est juste un autre jour au bureau », a déclaré Whittaker. « J’ai la même mentalité et c’est la même chose que les trois derniers combats. J’y vais juste pour faire mon travail.

« [The first fight] était personnel. Il y en a trop. Cela a commencé à me consumer, le combat a commencé à me consumer, les médias ont commencé à m’atteindre et tout a commencé à s’accumuler. Aujourd’hui, je ne le déteste plus du tout. C’est juste un autre gars qui fait son truc. Nous ne nous entendons pas, mais c’est juste lui qui le fait. Je n’y pense pas trop. »

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En plus de reconstruire ses actifs incorporels après un voyage aussi sombre et compréhensible après la défaite, Whittaker pense qu’il a fait plus avec le temps retiré qu’Adesanya pour compléter son jeu.

Whittaker a été contraint de compter sur son sang-froid et son timing pour son retour neuf mois plus tard, devançant un Till calculé dans un match d’échecs en cinq tours. Ensuite, il a survécu à se faire couper tard contre le Cannonier plus puissant pour fournir à son menton aucun dommage persistant lors d’une autre victoire serrée. Et même si les scores étaient larges lors de sa victoire d’avril 2021 sur Gastelum en cinq tours, Whittaker a fait face à un attaquant déterminé qui a subi de lourds dégâts pour le maintenir continuellement compétitif.

Adesanya, quant à lui, est allé 3-1 sur la même période, y compris une danse étrange en cinq rounds avec Yoel Romero qui manquait de rendement des deux et un blanchiment de Paulo Costa, qui blâmerait plus tard sa mauvaise performance pour avoir bu trop de vin heures avant dans une tentative ratée de calmer ses nerfs pour qu’il puisse dormir.

En plus d’une défense de titre dominante contre Marvin Vettori lors de leur match revanche en juin dernier, Adesanya a également échoué en tentant de défier Jan Blachowicz pour le titre des poids lourds légers. Beaucoup pensent que le plan de jeu du plus grand Blachowicz utilisé par la lutte contre Adesanya tout au long des manches de championnat pourrait fournir un plan pour Whittaker, même si « The Reaper » n’est pas si sûr.

« J’ai vu beaucoup de bonnes choses que Jan a incorporées dans son jeu et qui ont été efficaces contre Adesanya. Mais en fin de compte, c’est Jan qui l’a fait », a déclaré Whittaker. « Nous sommes deux combattants très différents dans des catégories de poids différentes et cela change la dynamique.

« [Wrestling Adesanya] n’est certainement pas si facile, sinon tout le monde l’aurait déjà fait. Honnêtement, j’ai juste hâte d’y entrer et d’exécuter mon plan de match. Mes compétences sont suffisantes pour le battre et j’ai une confiance absolue en cela. Je pense que mes compétences sont beaucoup plus diversifiées que les siennes et je pense que je suis un meilleur combattant. Honnêtement, je le fais et sinon je ne le combattrais pas si je n’avais pas cette confiance et cette conviction que je peux le battre. »

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