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Robert Whittaker a gagné quelque chose de plus important qu’une ceinture à l’UFC 271 : « J’ai retrouvé mon esprit »

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Robert Whittaker a quitté l’UFC 271 sans l’or du championnat autour de sa taille, mais ce qu’il a acquis d’Israël Adesanya était infiniment plus précieux. Whittaker est maintenant équipé de tout ce dont Adesanya l’a dépouillé : confiance, confiance en soi et esprit combatif.

Whittaker avait le monde entre ses mains en tant que champion des poids moyens de l’UFC. Un leader stoïque, éprouvé au combat, brandissant fièrement la bannière australienne. Whittaker a gagné sa confiance en lui en survivant à Yoel Romero dans des guerres d’usure consécutives, ainsi que des arrêts de Ronaldo « Jacare » Souza et Derek Brunson. Adesanya, un concurrent charismatique avec sans doute le sens de la frappe le plus raffiné du MMA, a dépouillé le champion de tout ce qu’il gagnait.

Adesanya a embarrassé Whittaker devant son pays d’origine, abandonnant à plusieurs reprises le champion en titre en route vers un KO au deuxième tour à l’UFC 243 le 6 octobre 2019. Bien sûr, « Stylebender » a dépouillé Whittaker de sa couronne et de son titre, mais Adesanya a soulagé Whittaker de quelque chose de beaucoup plus précieux que le matériel. Adesanya a arraché l’âme de Whittaker de son corps sans vie et a scellé « The Reaper ».

Ne dirigeant plus, Whittaker a dépoussiéré son armure et s’est préparé à escalader à nouveau la montagne des poids moyens. Whittaker a remporté des combats consécutifs contre Darren Till, Jared Cannonier et Kelvin Gastelum pour gagner une chance de rachat. À l’approche de l’UFC 271, Whittaker est apparu renouvelé. Ses outils raffinés et ses armes plus tranchantes que jamais. Whittaker avait affirmé qu’il s’était amélioré à un rythme plus rapide qu’Adesanya. À vrai dire, Whittaker n’était pas entièrement convaincu d’avoir suffisamment réduit l’écart. Les cauchemars de Whittaker se sont presque transformés en réalité lorsqu’il a été abandonné par Adesanya au premier tour de leur match revanche. Au bord du gouffre de revivre son destin, Whittaker a brisé le cycle. « The Reaper » s’est écrasé à travers les limites de son cercueil, est sorti de la tombe et a déchaîné sa volonté sur Adesanya pendant les 20 prochaines minutes. Adesanya a quitté son match revanche du 12 février en tant que champion, mais les marges étaient étroites. Deux juges ont marqué le concours 3 tours à 2 en faveur du champion. Une victoire pour Whittaker n’était pas inconcevable aux yeux de beaucoup.

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Découvrez l’interview complète avec Robert Whittaker ci-dessous.

« De la façon dont j’ai perdu ce premier combat jusqu’à ce deuxième combat, il y a beaucoup de choses, beaucoup de prudence, beaucoup d’hésitation, beaucoup de hypothèses, et elles sont toujours présentes dans la préparation , dans la préparation, dans la façon dont vous vous entraînez et dans le combat lui-même », a déclaré Whittaker à CBS Sports. « Vous pouvez voir ceux qui sortent au premier tour. Au deuxième tour, ça m’a frappé comme un éclair. Ça ne va pas se passer comme ça. J’ai travaillé trop dur. Je lui ai tout repris. J’ai pris loin toute cette hésitation et cette prudence. Toutes les choses qui ont été construites à partir de ce premier combat. Vous pouvez le voir dans [rounds] deux, trois, quatre, cinq. Je vais mieux. Je n’ai pas eu le W, OK, mais à la fin de ce combat, j’ai pris tellement plus que ça. J’ai l’impression que la boucle est bouclée. J’ai quitté ce combat en tant que meilleur combattant. »

Le match revanche a revigoré Whittaker. C’était un témoignage de sa croissance et de l’affirmation qu’il pouvait surmonter les obstacles les plus raides qui lui étaient présentés physiquement et mentalement.

« Je suis tellement excité pour l’avenir et pour les choses que je peux faire à partir d’ici », a déclaré Whittaker. « C’est comme si j’avais repris une partie de mon esprit. J’ai formulé des choses et construit des choses maintenant. Honnêtement, mon plus grand obstacle dans cette division est Adesanya. La façon [that fight] est tombé et à quel point c’était proche, si c’était mon plus grand obstacle, rien ne m’empêchera de me venger de lui. La vitesse à laquelle j’évolue et m’améliore, mon âge, le temps dont je dispose pour le faire et la façon dont j’entre dans mes premières années, tout cela est une recette pour quelque chose d’intéressant. »

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Whittaker est arrivé à l’aéroport de Sydney, en Australie, à la suite de l’UFC 271. Il a ouvert le coffre d’une voiture, seulement pour trouver ses enfants rangés à l’arrière. C’était un rappel chaleureux de la raison pour laquelle Whittaker a voyagé à travers le monde et a mis son corps en jeu.

« Ils étaient si heureux et excités de me voir. Mon pote, ils sont la raison pour laquelle je me bats. Ils sont mon moteur », a déclaré Whittaker. « Ils sont la raison pour laquelle je fais ça. Les voir là-bas, tout droit sortis de l’avion, un jour après s’être battus pour mon donjon, ça en vaut la peine. »

Whittaker a flirté avec l’idée de passer à la division des mi-lourds. Alors qu’un passage à 205 livres est définitivement sur la table, Whittaker le laissera sur la glace jusqu’à ce que son ambition d’un troisième combat contre Adesanya soit mise à jour.

« C’est difficile à dire. Je vais très bien chez les poids moyens », a déclaré Whittaker. « Je vais gravir les échelons et remporter la couronne d’Israël une fois de plus. En fonction de la façon dont ce combat se déroule, je vais peut-être changer les choses et les changer un peu. J’aime l’idée de poursuivre Adesanya une fois de plus, pour le bon vieux temps. »

Whittaker reste ferme dans son intérêt à combattre ensuite Marvin Vettori, un autre poids moyen de premier plan coincé au purgatoire après deux défaites contre Adesanya.

« Je pense que mes gars parlent. Je pense que c’est le prochain combat. C’est vraiment le seul gars du top cinq que je n’ai pas combattu. Je pense que c’est à l’ordre du jour. De manière réaliste, c’est le seul combat qui a du sens pour les deux C’est drôle, moi et lui avons beaucoup en commun, nous poursuivons tous les deux le troisième combat avec Adesanya. Si je peux obtenir deux combats cette année, ce serait formidable. Cela atteint assez bien mon quota.

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