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Anthony Smith ne se cache plus de ses luttes avant l’UFC 277 : « Tout s’est répandu partout »

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« Lionheart » n’est pas un surnom vide. C’est un mot qui englobe l’esprit implacable et les instincts de tueur d’Anthony Smith.

Les parieurs ont Smith dans le rétroviseur à UFC 277. Beaucoup s’attendent à ce que son adversaire Magomed Anakalev défie pour le championnat des poids lourds légers de l’UFC dans un proche avenir. Smith n’est pas étranger à être négligé, et l’adversité est un ennemi familier. Les chirurgies, les séquences de défaites, les pertes douloureuses et les retours remarquables sont monnaie courante pour une carrière qui a duré plus de 50 combats professionnels.

Le long et périlleux voyage de Smith sur la montagne MMA l’a conduit à un combat de championnat des poids lourds légers de l’UFC contre Jon Jones, parmi les plus grands combattants de tous les temps. Smith a été submergé par Jones dans une offre ratée pour l’or à l’UFC 235. Le spectre de Jones planait sur Smith lors des combats ultérieurs contre Alexander Gustafsson et Glover Teixeira.

« Je parle toujours de la tasse. Chaque fois que j’ai une insécurité ou un problème, je mets tout dans cette tasse – ou du moins j’avais l’habitude de le faire. Je ne m’en occupe jamais, donc les gens pensent: » Wow! Il est tellement cool et calme et posé et tout roule sur son dos. Non, ce n’est pas le cas. Je ne m’occupe pas de cette merde. Je l’ai juste rangée. Les trucs de Jon sont allés dans la tasse. Je pensais que je m’en occupais en allant combattre Gustafsson. J’ai combattu Gus, mais Dans ma tête, je combattais Jon Jones. J’étais encore fou à ce sujet. Puis je me suis blessé dans le combat contre Gus, donc j’ai été absent pendant un an.

« Puis je suis entré dans le combat de Glover toujours avec les trucs de Jon. Puis la pandémie, je l’ai mis dans la tasse. Puis le gars fait irruption dans ma maison, je le mets dans une tasse. Puis le combat de Glover a eu lieu et la tasse a explosé. Tout s’est répandu partout. J’essayais de tout remettre en place avant que quiconque puisse le voir. Puis je suis allé combattre Rakic ​​​​et il n’y avait plus de coupe. Toute ma merde était là-bas et je devais y aller et m’en occuper. »

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Découvrez l’intégralité de l’interview d’Anthony Smith ci-dessous.

La décision unanime perdue contre Rakic, un combat où Smith a échoué à chaque tour, a été un point de non-retour. Quelque chose devait changer.

« J’ai dû m’asseoir et être honnête et dire: » D’accord, j’ai fini d’essayer de le cacher et d’essayer d’être normal et d’essayer d’être OK pour tout le monde. Parlons-en. Je suis un gars normal avec des problèmes normaux. Des insécurités normales. Je suis comme n’importe qui d’autre. C’est un peu comme ce moment « 8 Mile » avec Eminem. Une fois qu’il a sorti toutes ses conneries, là « il n’y avait rien que quelqu’un puisse utiliser contre lui. C’est là-bas et je me sens beaucoup mieux. Je n’utilise plus la tasse. Si quelque chose me dérange, je m’en occupe tout de suite. »

Smith a passé 12 ans à préparer ses divers outils d’arts martiaux pour des dizaines de combats professionnels. Il était enfin temps de se concentrer sur l’affûtage de son esprit. Un engagement envers sa santé mentale a stimulé une impressionnante séquence de trois victoires consécutives contre la prochaine génération de stars des poids lourds légers. Smith a rejeté l’étiquette de gardien en terminant Devin Clark, Jimmy Crute et Ryan Spann en un tour chacun. Ces combats ont été jugés compétitifs par les parieurs à l’avance.

Toute personne surprise par le retour de Smith devrait revoir son CV. S’il n’est pas rare que les combattants se réinventent une ou deux fois, l’aptitude de Smith à se réinventer est rare. Il a évolué à plusieurs reprises dans la jungle do-or-die du MMA. Il a rebondi après une séquence de quatre défaites consécutives entre 2009 et 2010 qui lui a laissé un record professionnel de 5-6 en effectuant une fantastique course de 13-2 qui l’a préparé pour des combats dans Strikeforce et l’UFC.

L’engagement renouvelé de Smith envers le jeu de combat l’avait récompensé par des opportunités dans les plus grands terrains d’essai du MMA. Cela lui a également présenté une honnêteté brutale. Une défaite de soumission contre Roger Gracie dans Strikeforce a été suivie d’une défaite au premier tour contre Antonio Brago Neto lors des débuts de Smith à l’UFC. Le natif du Texas s’est fait sauter le genou, ce qui a nécessité une intervention chirurgicale et sept mois de rééducation. Il a été rapidement exclu de l’UFC. Un combat ultérieur contre Josh Neer se passait bien jusqu’à ce que ce ne soit plus le cas. À ce jour, cela reste l’une des pertes les plus difficiles à digérer pour Smith.

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« Josh Neer m’a brisé avec ma mère au premier rang. C’est la seule fois où cela s’est produit où j’aurais pu continuer et ne l’ai pas fait », a déclaré Smith à propos de la défaite par soumission au troisième tour. « Ce fut le tournant où j’ai dû comprendre ce que nous faisions ici. ‘Je sais que je suis meilleur que ces gars-là. Je sais que je peux battre ces gars-là. Pourquoi ça ne se produit pas?’

« C’était juste une période vraiment très difficile, donc j’ai eu beaucoup de temps pour réfléchir à ce que je voulais vraiment. C’était juste une période très difficile de ma vie et j’ai dû m’attacher et comprendre ce que je voulais vraiment. Soit merde, soit lâcher prise. Tu vas faire ça ou tu vas trouver un vrai travail et trouver un moyen de gagner de l’argent.

« Lionheart » a repris vie après une interruption de quatre mois pour soigner sa main cassée. Une séquence de sept victoires consécutives couronnée par un TKO vengeur au premier tour de Neer l’a accueilli à l’UFC. Une course de 7-2 avec six finitions à l’intérieur de l’Octogone – y compris des victoires sur les anciens champions de l’UFC Rashad Evans et Mauricio Rua – l’a récompensé avec un titre des poids lourds légers de l’UFC après 45 combats professionnels. À l’approche de l’UFC 277 et de son 53e combat professionnel, Smith se retrouve à nouveau sur le point de se disputer le titre.

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