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Rory McIlroy fête ses 33 ans : examen de ce qui pourrait nous arriver en utilisant Tiger Woods et Phil Mickelson comme plans

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Au championnat Wells Fargo mercredi, Rory McIlroy s’est assis pour sa conférence de presse avant le tournoi en tant que champion de l’année dernière et favori de cette année, et un journaliste lui a souhaité un joyeux anniversaire. « Merci », a déclaré McIlroy, maintenant âgé de 33 ans, avec un sourire. Jeudi, il jouera au TPC Potomac à la recherche de sa 21e victoire sur le PGA Tour et, plus important encore, il fera de même dans deux semaines à Southern Hills à la recherche de son cinquième championnat majeur.

Nous aimons parler des majors du golf, alors parlons des majors de Rory. Quatre à l’âge de 33 ans, c’est un butin, même si sa sécheresse de huit ans donne l’impression que ce n’est pas le cas. Seuls 29 golfeurs ont déjà remporté au moins quatre tournois majeurs, et avec la parité actuelle dans le golf de championnat (12 golfeurs différents ont remporté les 13 derniers tournois majeurs), cela ne devrait pas beaucoup changer au cours des prochaines décennies. Les seuls joueurs actifs qui ont plus de majors que McIlroy sont tous les deux mononymes – Tiger Woods en a 15, Phil Mickelson en a six. Bien que McIlroy n’atteindra probablement jamais la transcendance de Tiger ou la longévité de Phil, les deux sont toujours des signes avant-coureurs importants pour lui, car leur 33e anniversaire représente une bifurcation de l’avenir potentiel de McIlroy.

Lorsque Mickelson a eu 33 ans à l’été 2003, il n’avait pas encore remporté de tournoi majeur. Il a obtenu 17 classements parmi les 10 premiers dans les quatre grands, dont deux deuxièmes à l’US Open et trois tiers consécutifs au Masters, mais son destin à l’époque était tout sauf sûr. Considéré comme trop cavalier avec ses chances et trop impromptu avec ses choix pour remporter un véritable championnat de golf, il y avait un doute existentiel quant à savoir s’il y parviendrait un jour. Puis il a remporté deux des trois prochains Masters et six majors au total au cours des 17 années suivantes. Seuls 11 golfeurs ont gagné plus.

Lorsque Tiger a eu 33 ans juste après Noël 2008, il semblait qu’il n’avait pas encore Je sais à majeur. C’était l’année de son extraordinaire victoire en séries éliminatoires contre Rocco Mediate à l’US Open – celle où il a donné l’impression que gagner en bonne santé était devenu trop facile, alors il a augmenté le degré de difficulté à un niveau Simone Biles juste pour prouver son héritage. À ce stade de sa carrière professionnelle à 33 ans, il avait joué dans 46 tournois majeurs et en avait remporté 14. J’ai terminé dans le top 10 29 fois. Il n’en remportera qu’un de plus : sa victoire miraculeuse au Masters 2019.

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Ce ne sont évidemment pas les deux seules voies, mais ce sont les plus intéressantes. McIlroy est assez talentueux pour remporter une poignée de majors à 33 ans et au-delà, mais il reste à voir s’il s’agit d’une poignée de la taille de Brian Harman ou d’une poignée de la taille de Brian Urlacher. Le golf a tendance à se compliquer à mesure que vous vieillissez, et pas seulement de la manière dont cela s’est compliqué pour Tiger.

Le butin du golf de championnat majeur va souvent aux intrépides, aux imperturbables et à ceux qui sont trop naïfs pour ne pas savoir où se trouvent les problèmes, mais plutôt qu’ils existent du tout. Le championnat Wells Fargo de cette semaine se joue sur la route du site de la première victoire majeure de McIlroy, l’US Open 2011 au Congrès. Il avait alors 22 ans et était indifférent à la façon dont la vie nous rend plus conservateurs à mesure que nous vieillissons et avons beaucoup plus à perdre.

« Je pense encore aujourd’hui que c’est la meilleure semaine de golf que j’aie jamais jouée de ma vie », a déclaré McIlroy mercredi. « La balle était sur une chaîne cette semaine-là et vous souhaiteriez pouvoir la mettre en bouteille chaque semaine que vous jouez. Malheureusement, ce n’est pas le cas, mais je pense que c’est toujours la référence de la façon dont je peux jouer. C’est aussi bon que je pouvais jouer cette semaine. »

Rick Gehman est rejoint par Kyle Porter, Jonathan Coachman et Mark Immelman pour un aperçu du championnat Wells Fargo 2022. Suivez et écoutez The First Cut sur Podcast Apple et Spotify.

Il semble étrange que le meilleur McIlroy ait jamais joué il y a 11 ans lors de ce qui n’était que son 10e départ majeur en tant que pro. Bizarre, mais pas inédit. Les virtuoses semblent avoir de petites fenêtres, peut-être encore plus au golf. À certains égards, cela rend la carrière de Phil plus impressionnante que celle de Tiger. Ce n’est pas le cas, bien sûr, mais l’étendue de 30 ans entre les victoires du PGA Tour et saupoudrer six majors tout au long est absurde.

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Il reste très peu de choses à accomplir pour McIlroy, et chaque réalisation a une sensation de « loi des rendements décroissants » lorsque l’on regarde le paysage des meilleurs joueurs de tous les temps. Si Jon Rahm remporte deux autres majors cette année, il pourrait gagner 100 places dans une conversation sur les meilleurs joueurs de tous les temps. Si McIlroy en gagne deux, il pourrait n’augmenter que de 10.

C’est évidemment un 10 important étant donné les bases qui ont déjà été posées, mais plus vous gagnez, plus le mont Rushmore devient raide. Le 64 de McIlroy dimanche au Masters le mois dernier était amusant comme l’enfer et un bon rappel que quand il le ressent — comme, vraiment le sentir – il n’y a peut-être pas de plus grand spectacle dans le sport. Rory a réussi un birdie les trois premiers est essentiellement le même message texte que Pedro a retiré les cinq premiers ou alors Steph a frappé ses six premiers. C’était un rappel que rien de tout cela n’est fini, du moins pas encore.

Le golf est imprévisible. McIlroy le sait mieux que quiconque. Si vous lui aviez dit à son 26e anniversaire que vous auriez le même nombre de victoires majeures que lui au cours des sept prochaines années, Chuckles aurait été eu par tous. Mais maintenant c’est vrai, et maintenant les deux grands joueurs historiques qui l’ont précédé ont fourni une vision de ce qui nous attend.

Les anniversaires sont agréables car ils fournissent des repères mesurables dans le temps, et nous nous sentons maîtres de ce que nous pouvons mesurer, même si nous ne comprenons pas encore totalement ce que cela signifie. Il est toujours vrai que lorsqu’on parle de l’héritage des joueurs encore actifs dans n’importe quel sport, on ne comprend pas encore ce que cela signifie. Nous savons cependant que si, à l’occasion du 63e anniversaire de McIlroy, nous parlons de la façon dont il a eu la carrière de Tiger après 33 ans, il sera toujours parmi les meilleurs joueurs de sa génération. Mais si ce jour-là, nous parlons de la façon dont il a eu la carrière de Phil après 33 ans, il sera parmi les meilleurs joueurs de tous les temps.

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