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Phil Mickelson parmi 11 stars du LIV Golf défiant les interdictions du PGA Tour avec une poursuite antitrust

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Cela allait toujours se terminer par un procès entre Phil Mickelson – entre autres – et le PGA Tour, et ce jour est arrivé. Un groupe de 11 stars de la LIV Golf League a déposé une plainte antitrust contre le PGA Tour dans l’espoir que cela leur permettrait de rejouer le Tour – et potentiellement bientôt. Plusieurs golfeurs seraient toujours éligibles pour les éliminatoires de la FedEx Cup de la semaine prochaine, qu’ils demandent à jouer, avec une décision favorable.

Après que plusieurs de ses golfeurs aient quitté le PGA Tour pour LIV Golf en juin, le PGA Tour les a suspendus et les a éliminés des éliminatoires de la FedEx Cup, auxquelles beaucoup se qualifieraient bien qu’ils n’aient pas joué aux événements du PGA Tour pendant deux mois. La suspension de Mickelson, cependant, va plus loin que cela, selon le Wall Street Journal. Après ses propos provocateurs sur l’Arabie Saoudite et la LIV Golf League en février, le Tour l’a apparemment suspendu en mars :

Le procès fournit également de nouveaux détails sur le statut de Mickelson sur la tournée, qui avait fait l’objet d’une intrigue importante après avoir cessé de jouer à la suite de commentaires controversés concernant le bilan de l’Arabie saoudite en matière de droits de l’homme qui ont été publiés plus tôt cette année.

Le procès indique que Mickelson a été suspendu par le PGA Tour en mars pour avoir prétendument recruté des joueurs pour jouer pour LIV, entre autres raisons, et que son appel a été rejeté. Lorsqu’il a demandé sa réintégration en juin, selon la poursuite, le Tour l’a refusée en raison de sa participation au premier événement LIV ce mois-là en dehors de Londres. Il a déclaré qu’il lui était interdit de demander sa réintégration jusqu’en mars 2023, qui a été prolongée jusqu’en mars 2024 après avoir joué le deuxième événement LIV.

Le PGA Tour autorise normalement jusqu’à trois dérogations pour que les joueurs jouent sur d’autres circuits et a toujours permis aux joueurs de jouer sur d’autres circuits avec une dérogation. Ce n’était pas le cas pour le premier événement LIV, cependant, et Golf Channel a souligné le libellé de ses statuts qui en était peut-être la raison. Les joueurs, dit-il, peuvent se voir refuser des dérogations pour jouer si « une telle libération entraînerait [the Tour] être en violation d’un engagement contractuel envers un sponsor de tournoi, ou autrement nuire de manière significative et déraisonnable [the Tour] et de tels sponsors. »

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LIV Golf essaie clairement d’anéantir le PGA Tour, et il paie aux joueurs des sommes exorbitantes pour y parvenir. Mickelson, DeChambeau et Dustin Johnson auraient tous obtenu neuf chiffres. Tiger Woods s’est apparemment vu offrir près d’un milliard de dollars adhérer, ce qu’il a refusé. Les golfeurs de LIV utilisent en fait cela contre le PGA Tour dans leur procès.

« LIV Golf s’était préparé à lancer une contestation antitrust contre le PGA Tour, avant même son lancement, arguant que le PGA Tour a un pouvoir de monopole sur le marché du golf et utilise ce pouvoir pour essayer d’exclure un challenger parvenu, en essayant de restreindre ou faire grimper le prix de l’accès de LIV aux joueurs », rapporte le Wall Street Journal.

Un problème ici est que les golfeurs essaient de choisir les événements du PGA Tour auxquels ils veulent participer sans réellement aider à construire le PGA Tour sur une base hebdomadaire. Les golfeurs de LIV diraient que c’est le droit d’un entrepreneur indépendant, et en fait ils ont dit que dans le procès, qui stipule que « le but de cette action est d’annuler les règles et pratiques anticoncurrentielles du PGA Tour qui empêchent ces golfeurs indépendants de jouer quand et où ils choisissent. »

Cependant, le commissaire du PGA Tour, Jay Monahan, le voit différemment et a abordé cette question dans une note aux joueurs qui a été divulguée peu de temps après l’annonce du procès:

Fondamentalement, ces joueurs suspendus – qui sont maintenant des employés de la Ligue saoudienne de golf – se sont éloignés du Tour et veulent maintenant revenir. Avec la Saudi Golf League en pause, ils essaient d’utiliser des avocats pour se frayer un chemin dans la compétition aux côtés de nos membres en règle. C’est une tentative d’utiliser la plateforme du Tour pour se promouvoir et profiter de vos avantages et de vos efforts. Permettre la rentrée dans nos événements compromet le Tour et la compétition, au détriment de notre organisation, de nos joueurs, de nos partenaires et de nos supporters. Le procès qu’ils ont déposé s’attend en quelque sorte à ce que nous croyions le contraire, c’est pourquoi nous avons l’intention de faire valoir notre cause clairement et vigoureusement.

Reste à savoir si les joueurs sont autorisés à jouer les deux tournées, mais nous devrions avoir une réponse rapidement pour savoir si les joueurs sont autorisés à jouer lors des éliminatoires de la FedEx Cup la semaine prochaine. Il y a un précédent récent ici aussi. Ian Poulter et deux autres golfeurs ont été autorisés à jouer à l’Open d’Écosse malgré leur interdiction par le DP World Tour. Une suspension a été accordée juste avant le début de ce tournoi. Peut-être que la même chose pourrait s’appliquer dans cette situation.

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Fait intéressant, des joueurs comme Patrick Reed, Brooks Koepka et Dustin Johnson – qui sont tous partis pour la LIV Golf League – ont complètement démissionné de leur adhésion et ne font pas partie de ce procès, ni ne sont éligibles pour les éliminatoires de la FedEx Cup.

Le prochain événement de LIV Golf aura lieu à Boston début septembre après les Playoffs de la FedEx Cup.

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