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Masters 2022: Rory McIlroy fait l’offre la plus silencieuse pour le Grand Chelem en carrière lors d’un huitième essai à Augusta National

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Dans sa tentative de remporter le Grand Chelem en carrière, Rory McIlroy a presque tout essayé. Il a beaucoup joué. Il a très peu joué. Il est allé tôt à Augusta National. Il est allé tard à Augusta National. Il est lui-même convaincu que le Masters est le seul tournoi qui existe. Il est lui-même convaincu que ce n’est pas différent que de gagner le John Deere Classic.

Cette année, McIlroy essaie quelque chose qu’il n’a techniquement jamais essayé auparavant: il joue le Valero Texas Open au TPC San Antonio la semaine avant une huitième déchirure au chelem de carrière.

Il est vrai que McIlroy a joué à San Antonio la semaine avant le Masters, mais c’était à l’époque où il n’avait que deux championnats majeurs et le chelem de carrière était encore un peu un rêve flou à l’horizon. En 2013, McIlroy a terminé deuxième à l’Open du Texas la semaine précédant le Masters et a ensuite affiché un T25 qui reste l’une de ses pires sorties à Augusta National.

Depuis, il est parti en vrille à Augusta. De 2014 à 2020, McIlroy a terminé six fois dans le top 10 sur sept épreuves avant de manquer de jus l’année dernière lorsqu’il a raté la coupe. Augusta est un cours qui semble être conçu spécifiquement pour ce qu’il fait le mieux, et il est revenu maintes et maintes fois que ses compétences se chevauchent presque parfaitement avec le plan que quelqu’un élaborerait théoriquement pour enlever une veste verte et remporter le chelem de carrière.

Cependant, il ne l’a pas encore fait.

En 2014 et 2015, il a tiré 40 sur l’un des neuf au milieu de son tournoi. En 2016, il a été jumelé avec Jordan Spieth au tour 3 et a tiré 77 pour se jouer hors de la course. En 2017, il est sorti en 39 le premier jour et n’a jamais complètement récupéré. En 2018, il s’est retrouvé dans le duo final avec Patrick Reed dimanche et a trébuché jusqu’à un 74 après trois tours consécutifs sous le par. En 2020, il a battu l’éventuel champion Dustin Johnson sur les 54 derniers trous, mais a de nouveau été défait par un 75 au premier tour.

McIlroy a deux choses différentes pour lui cette fois-ci. Cela fait si longtemps depuis sa première tentative de grand chelem en carrière (avril 2015) que ce scénario – bien qu’il soit toujours discuté avec sérieux – n’est plus le première chose dont tout le monde veut discuter en ce qui concerne les Masters. Il n’a pas été oublié, mais il n’est pas facile de s’en souvenir.

Ces premières années de ses enchères ont été si intenses, et cette panne microscopique l’a sans aucun doute affecté. Maintenant, au moins avec le monde du golf au sens large, sa tentative est apparemment regroupée avec la course de Spieth au championnat PGA et celle de Phil Mickelson à l’US Open, qui termineraient tous deux leur propre carrière en Grand Chelem.

Bien que ses finitions à Augusta aient l’air formidables sur le papier – sa moyenne de tous les temps de 71,48 est le septième meilleur de quiconque avec au moins 25 tours, et 10 top 25 en 13 départs sont excellents – il n’y a pas eu une tonne de vrai discorde le dimanche (pour diverses raisons de premier tour mentionnées ci-dessus). Il n’est pas difficile d’identifier pour une raison.

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Il est clair que votre jeu d’approche doit être verrouillé tout au long de la semaine (voir ci-dessous), et c’est un domaine où McIlroy a parfois eu du mal. Selon Justin Ray de Twenty First Group, McIlroy se classe 54e en coups gagnés sur les coups d’approche des 74 golfeurs qui ont au moins 10 rondes à Augusta depuis 2015 (il est deuxième sur le tee et 16e en putting). Le jeu d’approche est l’endroit où McIlroy a le plus à gagner lors de cet événement.

« Je pense que le contrôle de la distance, c’est tellement important à Augusta », a déclaré McIlroy mercredi. « … [The Texas Open] un très bon guide pour voir où en est mon jeu, surtout si vous devez frapper des coups sous pression pour essayer de gagner un tournoi de golf, c’est là que les choses commencent à se démarquer et que vous devez peut-être travailler. Pour la plupart, mon jeu se sent bien, donc c’était juste une question de continuer à faire ce que j’ai fait au cours des deux dernières semaines. »

Un problème pour McIlroy – je n’arrive pas à croire que je dis ça – c’est son âge. À 32 ans, il n’est certainement pas vieux et aura encore plusieurs regards sur une victoire en Masters, mais il commence également à pénétrer le territoire d’Augusta où peu de joueurs ont remporté leur premier Masters. L’événement de cette année sera le 14e de McIlroy. Seuls Billy Casper (14e tentative), Mark O’Meara (15e) et Sergio Garcia (19e) ont remporté leur premier maillot vert après autant d’essais au Masters.

McIlroy a insisté cette semaine sur le fait que son jeu se sent bien en ce moment, et les chiffres le confirment. McIlroy est l’un des huit golfeurs qui ont gagné 1,7 coups ou plus du tee au green dans les mois précédant le Masters. Huit des 10 derniers champions des Masters ont franchi ce marqueur au cours des trois mois précédant le tournoi, et même si McIlroy n’a pas gagné jusqu’à présent en 2022, son jeu a probablement été un peu meilleur que les gens ne le pensent, même s’il n’a pas ‘ t beaucoup joué. Mercredi, j’ai expliqué pourquoi j’avais sauté le WGC-Dell Match Play la semaine dernière et opté pour le Texas à la place alors qu’il se prépare pour jeudi prochain.

« Je pense qu’il s’agissait plus d’obtenir quatre rondes de compétition », a déclaré McIlroy. « Et je voulais aussi jouer en partie par coups. Je pense que c’est une autre chose. Je voulais que mon dernier départ en compétition avant Augusta soit un événement en partie par coups au lieu d’un match play. Ce sont deux états d’esprit complètement différents, donc c’était en partie la raison , aussi. »

« Je suis beaucoup plus à l’aise avec mon jeu [than I was this time last year] », a-t-il ajouté. « Je suis content de l’endroit où tout se trouve. Tout semble être beaucoup plus réglé. »

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La deuxième chose que McIlroy a pour lui est la couverture qu’un quintuple champion des Masters pourrait bientôt fournir. Si Tiger Woods joue son premier événement compétitif en 17 mois à Augusta la semaine prochaine, le seul scénario qui pourrait raisonnablement l’usurper – à l’exception du président des États-Unis parachutant sur le premier tee jeudi matin pour frapper un coup de départ de cérémonie – – est celui qui gagne dimanche soir. Et même dans ce cas, la majeure partie du peloton – s’ils devaient gagner – ne serait pas considérée comme un scénario qui pourrait surclasser le retour de Woods.

C’est formidable pour McIlroy, qui a exprimé en privé sa fatigue face à l’immense intérêt suscité par sa quête.

« Si Tiger joue … Rory a l’occasion de se faufiler un peu sous le radar, ce que je sais qu’il adore », a déclaré cette semaine Nick Faldo, analyste de CBS Sports et triple champion des Masters. « Il connaît les priorités. C’est une question de contrôle de la distance. Une fois que vous avez réussi un drive décent, c’est à quel point vous contrôlez la distance avec tous ces fers courts pour qu’il sache quoi faire. Il aura peut-être une petite chance de se faufiler lundi, Mardi et mercredi, et c’est un peu plus calme pour lui. »

« Nick, je veux juste dire que c’est un point brillant », a ajouté l’annonceur principal de CBS Sports, Jim Nantz, qui devrait couvrir son 37e Masters. « Sur cet appel depuis un certain nombre d’années maintenant, depuis qu’il se rend à Augusta pour le grand chelem en carrière, il a vraiment été au centre de l’attention. Je pense que si Tiger est sur le terrain, il vient en quelque sorte tranquillement à Augusta sans tout la fanfare et sans les questions et les attentes. »

Si McIlroy remporte le Masters 2022 pour rejoindre Ben Hogan, Jack Nicklaus, Tiger Woods, Gary Player et Gene Sarazen en tant que golfeurs avec des chelems de carrière, cela pourrait être dû à un autre nouvel angle de préparation pour le plus grand événement de l’année ou parce que Tiger a pris une partie de la pression sur lui. Cependant, cela sera davantage dû au fait qu’il est un golfeur doué d’une génération qui n’arrêtait pas de frapper à la porte de la salle de banquet la plus sacrée du golf.

Il y a certainement des signes qui indiquent que c’est l’année de Rory à Augusta. Par coïncidence, il n’y a jamais eu moins de bruit autour de la possibilité pour l’un des clubs sportifs les plus exclusifs de gagner un nouveau membre.

Il y a de nombreuses raisons à cela, mais il est indéniable que si le battement de tambour de l’histoire est aussi faible qu’il ne l’a jamais été dans la meilleure semaine de golf de l’année, la réverbération d’une victoire de McIlroy au Masters et le slam de carrière qui viendrait avec durerait aussi longtemps dans le futur que ces championnats majeurs sont joués.

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