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Lee Westwood, ancien golfeur classé n ° 1, demande une dérogation pour participer au premier événement de golf soutenu par l’Arabie saoudite

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Bien qu’aucun joueur ne se soit officiellement engagé pour le premier événement LIV Golf Invitational au Centurion Club en Angleterre du 9 au 11 juin, plusieurs ont révélé qu’ils avaient demandé les dérogations nécessaires au PGA Tour pour participer au tournoi en trois tours. Le plus récent – et le premier ancien joueur n ° 1 mondial – est survenu mercredi lorsque l’Anglais Lee Westwood a annoncé ses intentions.

L’événement LIV Golf Invitational en Angleterre marque le premier d’une liste de huit tournois proposée commençant cet été et se poursuivant jusqu’à l’automne. La série est financée par le Fonds d’investissement public d’Arabie saoudite et supervisée par le PDG de LIV Golf, Greg Norman.

Phil Mickelson récemment a fait l’objet d’un examen minutieux pour avoir révélé que les gens derrière la ligue sont « des mères effrayantes avec lesquelles s’impliquer », selon Alan Shipnuck. Il a ajouté : « Nous savons qu’ils ont tué [Washington Post reporter and U.S. resident Jamal] Khashoggi et ont un bilan horrible en matière de droits de l’homme. Ils exécutent des gens là-bas parce qu’ils sont homosexuels. Sachant tout cela, pourquoi l’envisagerais-je même ? Parce que c’est une opportunité unique de remodeler le fonctionnement du PGA Tour. »

L’agent de Mickelson a récemment annoncé qu’il avait également demandé une dérogation au PGA Tour pour participer à l’événement, une demande standard chaque fois qu’un joueur sort du PGA Tour pour participer à un tournoi. Mickelson ne s’est pas officiellement engagé à jouer dans l’événement et en fait, il n’a pas été entendu ni joué dans un tournoi depuis début février.

Nous connaissons donc les motivations de Mickelson, mais qu’en est-il de Westwood ? Apparemment – de l’argent. LIV Golf met en place des bourses massives de 20 millions de dollars pour des terrains relativement petits et pourrait également payer des gens comme Westwood, qui sont toujours de grands noms et de beaux tirages, pour leur engagement. Westwood l’a expliqué d’une manière différente dans une interview avec Sky Sports cette semaine.

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« C’est une opportunité de jouer dans un grand tournoi contre certains des meilleurs joueurs du monde en Angleterre », a-t-il déclaré. « J’adore jouer en Angleterre devant des supporters locaux. Chaque fois qu’il y a une opportunité comme celle-là, je sens que je dois la saisir. »

Quant à la façon dont il justifie la provenance de l’argent, Westwood a désigné d’autres ligues sportives comme son bouclier. Il n’est pas le premier à le faire, et il ne sera certainement pas le dernier.

« Nous avons joué des événements du circuit européen en Arabie saoudite », a déclaré Westwood. « J’ai reçu des communiqués du PGA Tour disant que je pouvais aller jouer en Arabie saoudite. Cela ne leur a pas posé de problème les années précédentes. La Formule 1 y court. Newcastle appartient en partie à des gens d’Arabie saoudite. Il y a eu des combats là-bas. Je pense qu’il y a eu du snooker et des fléchettes là-bas aussi. Le golf n’est pas le premier sport à avoir des liens avec l’Arabie saoudite, mais il semble faire l’objet d’un examen plus minutieux que partout ailleurs. Que vous pensiez que c’est juste ou maintenant, c’est l’opinion de l’individu.

« Je pense que l’Arabie saoudite sait évidemment qu’elle a des problèmes. Beaucoup de pays dans le monde ont des problèmes. Je pense qu’ils essaient de s’améliorer. Ils essaient de le faire par le sport, ce que font beaucoup de pays. Je pense qu’ils le font beaucoup plus rapidement que certains pays essaient de le faire, et cela inquiète peut-être les gens ou les effraie parce que les gens n’aiment pas le changement, n’est-ce pas. Ils aiment la continuité et les choses restent les mêmes.

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C’est, presque à la définition près, ce que l’Arabie saoudite essaie de faire en finançant cette ligue : normaliser le régime répressif et les actions odieuses de son pays au fil des ans en utilisant le sport. Au départ, cela peut sembler être une bonne idée pour Westwood et d’autres, mais il y a un million de façons dont cela peut se passer.

Peut-être le plus intéressant, à court terme, est de savoir si Westwood et toute autre personne jouant à ces événements sont exclus des championnats majeurs. Le PGA Tour et le DP World Tour (anciennement le European Tour) ont déclaré ouvertement que quiconque poursuivant ces ligues ne serait pas autorisé à revenir dans le sien, ce qui laisse présager une affaire judiciaire massive dans un proche avenir. Mais les entités qui gèrent les grands championnats agissent indépendamment de ces deux tournées. De nombreux golfeurs demandant des dérogations et participant aux événements du LIV Golf Invitational seront qualifiés pour les dernières majeures de l’année. Qu’ils puissent jouer dans tout ce qui précède pourrait être une autre histoire.

L’état fracturé du golf se poursuit alors que LIV Golf essaie de faire décoller ces événements et que les joueurs choisissent de le lancer. La Premier Golf League (séparée de LIV Golf) est revenue dans le mix mercredi avec une lettre aux joueurs expliquant pourquoi sa ligue séparatiste (et non celle d’Arabie saoudite) devrait être celle que les joueurs rejoignent. Il y a aussi une tristesse ici, car l’une des meilleures choses à propos de n’importe quel sport est lorsque tous les meilleurs joueurs du monde sont tous réunis dans une ligue sur une longue période de temps. Le PGA Tour en a surtout profité pendant longtemps, et maintenant il semble que ce ne soit pas le cas.

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