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Championnat PGA 2022: Justin Thomas fait preuve d’assurance en capitalisant sur une précieuse opportunité de remporter le deuxième majeur

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TULSA, Oklahoma. — Les grands championnats sont précieux. Il y a environ 550 candidatures individuelles pour remporter les plus grands événements de l’année, mais seulement quatre trophées distribués sur autant de mois. Moins de 1% de ceux qui jouent aux quatre tournois majeurs chaque année repartent entièrement satisfaits.

Pendant un certain temps au championnat PGA 2022, il semblait que quelqu’un repartirait non seulement satisfait mais aussi choqué. À l’approche de la ronde finale de dimanche au Southern Hills Country Club, qui accueillait un tournoi majeur pour la huitième fois, les quatre premiers du classement – ​​Mito Pereira, Matt Fitzpatrick, Will Zalatoris et Cameron Young – se sont combinés pour zéro victoire sur le PGA Tour et juste cinq grands top 10 dans leur carrière.

Une victoire dimanche aurait changé la vie de n’importe lequel des quatre. Pour les trois quarts de ce groupe, leurs journées du Korn Ferry Tour sont encore si fraîches que l’intériorisation de ce moment monumental a dû donner l’impression d’essayer de capturer l’eau avec leurs mains.

Justin Thomas le savait.

Après avoir tiré 67-67-74 avec une démonstration vertigineuse de frappes de balle qui était moins un mouvement mécanique qu’un arrangement artistique, il était à sept coups pour le dernier tour de dimanche. Pourtant, il était plus optimiste qu’il ne le pensait.

« Je me souviens juste à quel point c’était difficile, et je me souviens à quel point il est difficile de gagner maintenant », a déclaré Thomas. « Donc, je savais que j’allais être nerveux, et je savais qu’ils ressentiraient exactement la même chose. »

JT a joué tard jeudi et tôt vendredi dans une vague qui était deux coups plus dure que l’autre côté. Son golf était si bon au cours des deux premiers jours qu’il a battu tout le monde sauf un joueur dans ce match nul par cinq coups.

Le tout était un spectacle. Thomas a déplacé sa balle avec tant d’aplomb au début de la semaine qu’il semblait que Jim « Bones » Mackay la dirigeait avec une télécommande. La plupart des joueurs modernes choisissent de peindre par numéros. Lorsque Thomas attrape la vaste gamme de pinceaux à sa disposition, autant faire de la place dans le musée.

Pourtant, j’ai traîné le week-end à cause de ce tirage difficile. Ça empirerait avant de s’améliorer. Son 74 samedi l’a laissé à 2 sous et T7, sept derrière Pereira, le leader des 54 trous. Thomas était presque enterré sur le plateau. Il semblait que l’une des rares opportunités réelles étonnamment rares qu’il avait eues de gagner un majeur avait disparu avant qu’elle ne se matérialise pleinement.

Thomas était parmi les derniers hommes sur le terrain samedi soir, mais il était plus optimiste que prévu après que 74 aient semblé arracher l’une de ces précieuses courses à un autre trophée majeur de certaines des meilleures mains du golf professionnel.

Il a frappé des balles pendant un certain temps et a reçu des mots encourageants de Bones, qui a dit à JT qu’il devait cesser d’être si abattu sur lui-même. Thomas semblait le prendre à cœur. Il a terminé son samedi en signant drapeau après drapeau pour les enfants qui souffrent depuis longtemps et qui ont attendu toute la journée en espérant sa signature.

« Je suis parti d’ici dans un état d’esprit génial », a déclaré Thomas. « Je pense [I was] le dernier joueur ici. … C’était si paisible. C’était presque étrange à quel point c’était beau dehors, et il n’y a pas beaucoup de fois après avoir tourné 4 samedi d’un majeur que je suis parti dans un aussi bon état d’esprit que moi [here]. »

Thomas a commencé discrètement dimanche et a tiré un 35 pair sur les neuf premiers. Après avoir fait le par au n ° 10 pour rester à 2 sous pour la semaine, Data Golf a épinglé sa probabilité de gagner à 0,4%. En d’autres termes, ce serait un miracle.

Puis quelque chose s’est produit qui a rappelé à tout le monde sa dernière victoire majeure, le championnat PGA 2017 à Quail Hollow. JT a couru dans un putt de 65 pieds sur le n ° 11, s’est à moitié incliné devant la foule et a incliné son chapeau. C’était un redux d’un birdie lors de son dernier tour la dernière fois qu’il a remporté le trophée Wanamaker.

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Thomas a également réussi un birdie au n ° 12, puis a raté un putt de birdie au n ° 15 qui aurait fait tomber la maison. Il avait l’impression à l’époque que ce serait un coup sur lequel il reviendrait avec regret.

Un birdie de haut en bas au 17e par-4 pilotable — qui les os ont dit était plus difficile qu’il n’y paraissait – a amené JT à 5 sous avec le puissant n ° 18 en attente. Thomas a arraché ce cutter à hauteur de tête du tee et a frappé un fer de calibre championnat sur une épingle de droite.

« C’est tout simplement génial », a déclaré Thomas. « Je ne sais pas, vraiment, comment le décrire autrement que ça. Je veux dire, ce coup de fer sur 18 dans le règlement, comme, c’est pourquoi je joue au golf. Comme, c’est pourquoi je m’entraîne. Toutes les heures et tout et le temps mis, vous voulez être dans ce scénario. Vous voulez être dans cette situation. Avec la toile de fond de toute la galerie là-haut, sachant que je suis en lice.

« C’est difficile à expliquer, mais c’est une sensation de type frissons de tout le corps. »

Thomas a en quelque sorte raté un putt qui a de nouveau semblé coûteux. Il a joué au mieux les numéros 17 et 18, mais il ne savait pas si son troisième 67 en quatre tours suffirait. JT s’est dirigé vers la tente de pointage – où il s’est appuyé les jambes écartées sur une table en tant que leader du club à 5 sous – pour regarder le théâtre se dérouler derrière lui sur le parcours.

Juste avant de se rendre dans une zone plus privée pour voir la fin du tournoi, Thomas a levé les yeux et n’a dit à personne en particulier : « J’espère pour le mieux, mec. »

J’ai compris.

Zalatoris a terminé 1 sur le neuf de retour avec un birdie d’embrayage au dernier pour grincer dans la maison aux côtés de Thomas à 5 sous.

Après que Pereira, qui a joué les sept premiers trous des neuf derniers en 1, ait laissé un putt de birdie sur le n ° 17 à une rotation de la coupe, le leader des 54 trous est allé au 18e avec un par pour gagner. Son entraînement au dernier trou du tournoi ressemblait à un check-swing et a incité quelqu’un à côté de qui je marchais à dire: « On dirait qu’il s’est électrocuté à l’impact. »

pereira fait pour double bogey déchirant le 18 et a complètement raté les éliminatoires.

Tout se passe vite à la fin des majors.

Thomas a été emmené à l’autre bout du practice où les joueurs avaient frappé toute la semaine. Il n’y avait pas un divot à trouver.

L’annonceur de CBS, Colt Knost, l’a nourri au fur et à mesure que le jeu se terminait dans le règlement. De là, il a été mis sur un chariot et conduit au 13e tee où les éliminatoires de trois trous ont commencé.

Un défilé impromptu a éclaté dans l’intervalle. Chants de « JT! JT! » mélangé à l’odeur particulière que vous ne ressentez que dans les majors – un amalgame de boue, de sueur et de fumée de hamburger. Il s’est installé au cours des séries éliminatoires.

Thomas et Zalatoris ont échangé des birdies au 13e par-5. Le père de JT, Mike, semblait prêt à lever le toit devant la foule qui avait encerclé ce green.

Juste comme ça, un majeur médiocre était soudainement devenu un classique instantané.

Alors que Thomas se dirigeait vers le 17, un spectateur a crié: « Maman, c’est un mauvais homme. » c’était avant que JT a réussi le coup du tournoi sur son avant-dernier trou : un missile suspendu en hauteur qui s’est retourné, a touché l’avant du green et s’est installé à 34 pieds de la coupe. Il a mis deux coups roulés pour un birdie tandis que Zalatoris a fait la normale.

Bones est entré dans l’oreille de JT au 18e tee comme ce célèbre GIF Draymond Green-Kevin Durant, et Thomas a livré un autre coup de poing pour le par sur le trou le plus difficile de la semaine.

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Le troisième plus grand retour de 54 trous de l’histoire des championnats majeurs – et le plus important de ce siècle – était terminé. Zalatoris enleva sa casquette et frappa dans ses mains à distance alors que Thomas, normalement placide, s’effondrait.

« Je pense juste que c’est tellement difficile de gagner », a déclaré Thomas lorsqu’on l’a interrogé sur l’émotion par la suite. « Comme, ça l’est. Je pense légitimement qu’il est plus difficile de gagner maintenant qu’il ne l’était lorsque je suis sorti pour la première fois sur le Tour. … Je pense qu’il est facile de commencer à laisser un doute s’insinuer et juste en quelque sorte [think], comme, ‘D’accord, que va-t-il se passer ? Quand est-ce que ça va arriver ? est ça va arriver?’

« Je venais de monter 18 en séries éliminatoires, et je savais que ce n’était pas fini, mais j’ai levé les yeux et je voulais en profiter parce que vous ne savez pas quand et si cela va se reproduire. C’est tellement incroyable , sensation de fraîcheur que vous voulez juste en profiter. »

Les majors sont précieuses. Il y en a si peu et tant de grands joueurs rivalisent pour les ramener à la maison. Alors que Thomas entamait son coup de pied de clôture dimanche, le leader du premier tour, Rory McIlroy, a déclaré à CBS Sports que « l’abattement » était la principale émotion qu’il avait ressentie après avoir terminé à la huitième place du classement final et avoir laissé échapper sa propre tentative de victoire.

Thomas a appris à quel point il y avait peu d’opportunités dans les années entre son championnat PGA 2017 et celui-ci, d’où son émotion le 18. Après avoir remporté votre premier majeur à l’âge tendre de 24 ans, vous avez toujours l’impression qu’ils vont commencer à couler. Et puis ils ne le font pas.

Les cinq dernières années ont apporté une série absurde de champions. Scottie Scheffler, Jon Rahm, Collin Morikwa, Dustin Johnson, Hideki Matsuyama, Brooks Koepka, Tiger Woods, Phil Mickelson et Bryson DeChambeau ont tous remporté au moins un depuis que Thomas a remporté son dernier – quelques-uns plus d’un.

Dans une carrière, même les golfeurs vedettes ne peuvent obtenir qu’une poignée de vrais runs le dimanche après-midi lors de championnats majeurs. S’ils ont de la chance.

Alors que Thomas se dirigeait vers le club-house après avoir terminé avec un 275 dans le règlement, il est passé devant les employés de la PGA of America chargés de gérer le trophée Wanamaker surdimensionné.

Le manieur dans son polo et son gilet portait cette tasse de 27 livres et 28 pouces de haut alors que Thomas montait à côté de lui. Le trophée était gainé d’une housse de protection en velours bleu. Il n’était pas tout à fait temps.

Pendant encore 20 minutes, il semblait que ce moment serait une métaphore de la journée de Thomas et de cette partie de sa carrière.

Il a si bien joué pendant plusieurs années sans aucun gros match à montrer. Il avait joué magnifiquement pendant trois jours consécutifs et si mal pendant un. Les hommes portant le trophée ont dévalé la colline vers ceux qui étaient encore devant Thomas au classement et qui n’avaient pas encore terminé.

Personne n’a enlevé la couverture du trophée et JT a obtenu ses éliminatoires.

Au moment où il a gravi le n ° 18 pour la deuxième fois dimanche, le Wanamaker était exposé à la vue de tous. Il reflétait le soleil déclinant dans un ciel de l’Oklahoma qui avait vu pour la dernière fois un championnat majeur remporté par Tiger Woods en 2007.

Thomas était encore un adolescent à l’époque, et l’idée que lui et Tiger seraient un jour des amis proches était sûrement un rêve insondable pour lui à l’époque. Maintenant, ils sont les deux derniers golfeurs à avoir remporté des tournois majeurs à Southern Hills.

Alors que Thomas se frayait un chemin à travers la foule de gens entourant le n ° 18, le trophée découvert brillait et attendait d’être tenu.

JT avait lui-même un autre majeur précieux.

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