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Championnat d’Abu Dhabi 2022 : Thomas Pieters a montré son immense talent dans la plus grande victoire de sa carrière

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Thomas Pieters est allé à cette Ryder Cup — sa toute première — sur une larme. Il avait gagné deux fois en 2015, à nouveau en 2016 et avait complété cette victoire au Made in Denmark avec quatre autres top 10, dont deux deuxièmes sur le DP World Tour et une quatrième place aux Jeux olympiques de Rio. Mais ce sont ces trois jours à Hazeltine qui ont représenté son émergence sur la scène mondiale.

Pieters est allé 4-1-0 cette semaine-là, et trois de ces victoires sont venues aux côtés de Rory McIlroy, qui ressemblait beaucoup au visage emoji cœur dans les yeux lors de la conférence de presse post-événement.

« J’ai un partenaire à côté de moi pour les 20 prochaines années », a déclaré McIlroy. « Je ne laisse personne d’autre l’avoir. (La transcription ajoute que McIlroy a terminé le commentaire en « mettant le bras autour de Thomas Pieters », ce qui, si je me souviens du moment, n’est extrêmement pas surprenant).

À l’époque, Pieters était classé dans le top 50 du classement mondial officiel de golf, et il s’est hissé jusqu’à la 23e place après avoir terminé dans le top cinq au Masters 2017 six mois seulement après ses débuts à la Ryder Cup. Au milieu de la vingtaine, pliant les majors dans sa direction et détruisant absolument à une Ryder Cup, sa superstar semblait imminente.

Puis, comme c’est si souvent le cas au golf… ce n’était pas le cas.

Pieters a assez bien joué pour le reste de 2017 et jusqu’en 2018, mais a lentement et quelque peu régulièrement chuté dans l’OWGR. D’abord, en dehors du top 40. Ensuite, en dehors du top 50. Il n’a qu’un seul top 10 dans un majeur après ce Masters 2017. Il s’est qualifié pour un seul autre Master après celui de 2017. Ce n’était pas la trajectoire de sa performance en 2016 implicite. Il est allé au Championnat Open 2019 au Royal Portrush classé n ° 109 au monde et a terminé T67.

Il a gagné après cet Open, mais a ensuite de nouveau chuté dans l’OWGR. Pieters n’a pas beaucoup joué en 2020 parce que personne sur le DP World Tour n’a autant joué alors que COVID-19 s’est répandu dans le monde. À l’été 2021, son classement mondial n’a cessé de chuter. Il a touché le fond au 131e rang mondial lors des European Masters en août dernier. Les golfeurs avec le talent de Thomas Pieters ne devraient jamais être classés n ° 131 au monde.

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Puis, comme c’est si souvent le cas au golf… il ne l’était pas.

Six mois plus tard, il a maintenant exactement 100 places de plus après avoir remporté deux de ses trois dernières épreuves, dont un difficile championnat d’Abu Dhabi ce week-end pour commencer son année. Sur le papier, c’était la plus grande victoire de toute sa carrière, et il a confirmé que la victoire d’un coup sur Shubhankar Sharma et Rafa Cabrera Bello dans des conditions parfois désagréables et souvent venteuses à Yas Links à Abu Dhabi était monumentale.

« C’est fantastique », a déclaré Pieters après avoir tiré 72, dimanche, pour la victoire. « Vous savez, beaucoup de travail acharné, et ma première pensée a été simplement » Enfin « . Enfin un très gros événement. Je n’enlève rien aux autres victoires, mais celle-ci se démarque définitivement pour moi. »

Pieters n’a jamais perdu son jeu, pas complètement en tout cas. Il vient de perdre la minutie qui fait souvent la différence entre les 25 meilleurs golfeurs et les 125 meilleurs golfeurs. Selon l’intéressante moyenne mobile sur 50 rondes de DataGolf, Pieters a joué comme l’un des 50 meilleurs joueurs au monde pendant près de deux années consécutives, la Hazeltine Ryder Cup tombant au milieu de cette course. Depuis lors, il a un peu touché ce top 50 mais n’y est jamais resté pendant une période prolongée. Maintenant, alors qu’il entre dans ce qui pourrait être l’apogée de sa carrière – il aura 30 ans cette semaine au Dubai Desert Classic – il semble qu’il soit prêt à revenir à cette forme précédente – la forme qui avait les yeux écarquillés de McIlroy Minnesota.

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Quant au bord manquant de ces dernières années, ce qui l’empêchait de toucher son plafond, Pieters n’a pas hésité lorsqu’il a été interrogé à ce sujet dimanche.

« La mise », a-t-il dit. « De toute évidence, c’était en quelque sorte le chaînon manquant de mon jeu ces dernières années. Et peut-être juste mûrir un peu et prendre les bonnes décisions au bon moment. Je pense que j’ai en quelque sorte montré cela aujourd’hui en jouant au golf ennuyeux, mais vous devez être discipliné pour prendre cette décision. »

Il a toujours été un putter de haut en bas, il n’est donc pas trop surprenant que cela fluctue, bien qu’il semble y avoir moins de volatilité que par le passé. La partie qui m’intéresse le plus, cependant, est la prise de décision – qu’il est plus sage et plus ennuyeux, souvent une compétence non annoncée au plus haut niveau du golf professionnel.

Les chiffres soutiennent Pieters. Sa distance par rapport au tee a légèrement diminué et sa précision est montée en flèche. Pour cette raison, ses coups gagnés sur le tee ont augmenté. Il se donne des opportunités plus nombreuses et meilleures, ce qui, comme il l’a dit, n’est pas excitant, mais il est récompense.

Pieters ne devrait pas manquer une Ryder Cup dans la trentaine. Je ne devrais pas. Tant qu’il est en bonne santé, il devrait absolument faire partie de toutes les équipes européennes qui joueront au cours des 10 prochaines années. Avec une génération qui s’estompe une décennie – ou plus – devant lui et quelques superstars derrière lui, Pieters peut être – et devrait être – un pilier. Il devrait jouer à Rome. Il devrait gagner sur le DP World Tour. Il devrait disputer quelques grands championnats.

Il reste à voir si c’est ainsi que se déroulera la prochaine décennie de sa carrière, mais avec sa confiance aussi élevée qu’elle l’a été peut-être depuis cette Ryder Cup 2016, il y a encore une tonne d’excitation non seulement pour ce que le reste de 2022 réserve à Pieters mais tout au-delà aussi.

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