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Virgil van Dijk revient à son meilleur alors que Liverpool tient l’Inter Milan à bout de bras lors de la victoire en Ligue des champions

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Les six mois environ qui se sont écoulés depuis son retour de blessure n’ont pas été remplis de moments au cours desquels Virgil van Dijk pourrait réaffirmer sa position de meilleur défenseur central du monde. Ce n’est bien sûr pas sa faute; la simple réalité d’être un défenseur dans cette équipe de Liverpool est que la plupart du temps, le ballon est loin de l’endroit où vous êtes censé être.

Van Dijk a toujours été un élément extrêmement efficace du jeu de possession de son équipe. En éclairs au cours de la saison de Premier League, il en a montré suffisamment pour suggérer qu’il n’y a pas de problèmes durables du ligament croisé précédent qui a mis fin à sa saison (et à celle de Liverpool) en octobre 2020.

Grâce à l’Inter, nous avons au moins pu revoir Van Dijk avant la blessure, au sommet de ses pouvoirs. C’est un défenseur central pour qui tout vient beaucoup trop facilement, qui n’a probablement pas eu à transpirer depuis qu’il a déménagé à Anfield. Un Inter Milan bien organisé, inventif et énergique a jeté tout ce qu’il pouvait sur Van Dijk. Ils ont à peine laissé une trace.

Le vif Ivan Perisic a tiré une croix après l’autre. Le capitaine de Liverpool sembla à peine le remarquer lorsqu’il les repoussa.

Certes, il y a des courses à pied plus difficiles dans le football européen qu’Edin Dzeko, 35 ans, un homme qui bouge avec toute l’explosivité d’un gardien de phare âgé. Pourtant, Van Dijk n’avait pas besoin d’être aussi méchant pour lui prendre le ballon. Alors que l’attaquant de l’Inter Milan se précipitait après le ballon avec toute l’énergie qu’il pouvait rassembler, son défenseur de couverture l’a dépassé sans aucune suggestion qu’il avait besoin d’accélérer sa foulée.

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Merci à Dzeko, qui a au moins tenté de prendre le dessus sur son adversaire titanesque. Lautaro Martinez, d’autre part, a vu un tête-à-tête avec Van Dijk et est parvenu à la conclusion qu’il préférait affronter les neuf autres adversaires du champ extérieur.

Alors que son partenaire de jeu, l’excellent Ibrahima Konaté, savourait les coups de poing que l’Inter lui envoyait, Van Dijk semblait se contenter de tenir son adversaire à bout de bras. Il disait après le match qu’il était bien conscient de la pression exercée sur le but de Liverpool, en particulier au début d’une seconde mi-temps où le territoire favorisait les hôtes, mais vous n’avez jamais senti qu’il se sentait mal à l’aise.

« Tout le monde s’attend à être sous pression, c’est la Ligue des champions », a déclaré Van Dijk. « Le message précédent était que vous devez être prêt à souffrir et à travailler dur. C’est une très bonne performance, une feuille blanche et des jours heureux. »

Cela n’a fait qu’accroître la frustration de l’équipe de Simone Inzaghi. Ils ont réalisé une performance tout à fait impressionnante dans toutes les facettes du jeu. Sans le ballon, leur pressing était assez astucieux pour enfermer Liverpool dans leur propre troisième sans qu’ils aient à engager les chiffres vers l’avant qui les rendraient vulnérables à l’arrière.

Quand ils avaient le ballon, ils étaient capables de le garder longtemps dans des zones dangereuses, Perisic parsemant la surface de Liverpool de centres tentants alors que Hakan Calhanoglu voletait autour de la surface de réparation. Il y avait des lacunes autour de Trent Alexander-Arnold et Andrew Robertson. L’Inter les exploitait.

S’exprimant après le match, Klopp semblait loin d’être impressionné par la défense de son équipe avant que le ballon n’entre dans la surface de Liverpool. « Ils sont venus un peu avec le jeu direct et leurs passages aux arrières latéraux, nous n’avons pas trop bien défendu cela et nos arrières latéraux étaient seuls dans une situation en tête-à-tête. Cela ne fonctionne pas correctement comme cette. »

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Mais à quoi ressemblait toute cette pression de l’Inter ? Pas un seul arrêt pour Alisson à faire dans le but de Liverpool. Il n’y avait aucun moyen de contourner le mur de briques Van Dijk-Konate. Après cette vague de pression qui a précédé l’heure de jeu, il semblait que les champions d’Italie savaient que ce n’était pas leur soirée.

Klopp a ajouté l’influence constante de Jordan Henderson et Naby Keita aux côtés de l’invention de Luis Diaz. Roberto Firmino était déjà entré dans la mêlée pour Diogo Jota, blessé. Pendant ce temps, Inzaghi avait Alexis Sanchez et quelques paris pleins d’espoir.

Ce sont ces changements qui ont remporté le match, Firmino lançant une magnifique tête sur un rare écart de l’Inter défendant un corner. À partir de la 75e minute, il s’agissait de savoir si Liverpool pouvait tuer ce match nul, un but tardif du dangereux Mohamed Salah reflétant la pression que Diaz et les autres jambes fraîches pouvaient exercer sur le but des Nerazzurri.

L’Inter ne concédera pas encore la défaite dans ce match nul, mais ils sauront que lorsque des miracles se produisent à Anfield les nuits européennes, ce n’est généralement pas pour les visiteurs. Certainement pas quand Liverpool a Van Dijk en charge de la défense. S’il est à nouveau sous cette forme dans trois semaines, les progrès de l’Inter pourraient bien être une sauvegarde d’Alisson.

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