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Tottenham contre. Arsenal: le folklore du nord de Londres fait signe si les artilleurs peuvent répéter les exploits passés à White Hart Lane

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Arsenal n’est qu’à une victoire d’une place dans le folklore du nord de Londres. Il doit arriver jeudi soir. Là où une fois la qualification de la Ligue des champions était acceptée à contrecœur par un fidèle de l’Emirates Stadium fatigué de se faire dire que la quatrième place était alléchante pour un trophée, maintenant elle brille à l’horizon.

L’absence a rendu le cœur plus affectueux tandis que le muscle en plein essor des autres en Premier League peut signifier qu’il ne doit jamais être tenu pour acquis comme c’était le cas sous Arsène Wenger (bien que les réformes de la Ligue des champions de l’UEFA puissent ouvrir la porte à d’autres clubs anglais). Peut-être est-ce d’autant plus tentant qu’il est possible d’y parvenir.

Un premier jour de la Saint-Totteringham en six ans est suffisamment réjouissant. Le célébrer au Tottenham Hotspur Stadium, lors du premier derby du nord de Londres où ce terrain a accueilli les deux groupes de supporters et plonger du même coup l’équipe d’Antonio Conte dans une crise existentielle ? Cela pourrait difficilement être plus agréable.

Arsenal a un passé historique lorsqu’il s’agit de parcourir la route des sept sœurs et d’atteindre de nobles objectifs. Comme leurs fans aiment chanter « nous avons gagné la ligue à White Hart Lane ». Deux fois, pour être précis. Les doubles vainqueurs de 1971 ont été suivis des Invincibles de 2004. Tous deux occupent le plus haut échelon du panthéon d’Arsenal. Ce ne serait peut-être pas un trophée et ce ne serait certainement pas le même niveau de réussite, mais battre Tottenham pour se qualifier pour la Ligue des champions propulserait certainement cette équipe dans le folklore du nord de Londres.

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C’est une tâche qu’ils sont déterminés à aimer. « C’est l’opportunité de réaliser quelque chose que nous n’avions pas réalisé depuis de nombreuses années », a déclaré Mikel Arteta. « C’est le jeu qui en décidera. Normalement, vous ne jouez pas à des matchs comme celui-là dans la ligue à moins que vous ne concouriez pour le trophée. Mais nous savons qu’à notre niveau et dans notre mesure, ce que ce jeu peut nous apporter est vraiment important.

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« L’attente est énorme. C’est une opportunité pour l’un des clubs de réaliser ce que nous recherchons. Et en plus de cela, il y a l’émotion et la passion que le derby apporte avec lui.

« Nous devons nous éloigner de cela et nous concentrer sur ce que nous devons faire. Pour gagner le match [Thursday] nous allons devoir être à notre meilleur. »

Comme si ce derby ne pouvait pas croître en importation, ce sera la première fois qu’Arsenal disputera un match de championnat à l’extérieur devant des supporters au stade de Tottenham en plus de cinq ans. En avril 2017, l’un des derniers matchs des Spurs à White Hart Lane a vu l’équipe de Mauricio Pochettino confirmer son statut de véritable puissance du nord de Londres avec une victoire 2-0. Depuis lors, une saison et un changement passés à Wembley suivis de la pandémie de COVID-19 ont empêché ces deux-là de s’affronter devant les supporters de Tottenham.

Le confort de la maison a tendance à briller dans ce match. Dans l’élite, Arsenal n’a pas gagné à Tottenham depuis 2014. Les Spurs sont sans victoire aux Emirats au cours des 12 dernières années. Et pourtant, la plus jeune équipe de la ligue, dirigée par un entraîneur qui n’a eu que 40 ans en mars, n’a montré aucun signe d’inhibition. La description d’Aaron Ramsdale du jeu comme « bon amusement » offre une fenêtre sur un vestiaire qui ne semble pas craindre l’échec de la même manière que leurs supporters.

Les fans d’Arsenal pourraient être prêts à accepter un match nul – ce qui leur permettrait de garder quatre points d’avance en quatrième avec deux matchs à jouer – comme sûrement assez bon. Arteta ne serait pas d’accord.

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« Nous jouons toujours pour gagner et c’est ainsi que nous allons préparer ce match », a-t-il déclaré. « Je suis sûr qu’ils essaieront de faire de même. C’est pourquoi j’espère que ce sera un match vraiment spectaculaire. »

Cela aidera sa jeune équipe, qui a fait grandir sa réputation sans fin plus tôt cette saison avec une victoire 3-1 dans le derby à domicile, qu’il y a ceux dans les ailes qui peuvent attester de ce que signifie le succès dans ce match. Arteta et le directeur de l’académie Per Mertesacker faisaient partie de l’équipe d’Arsenal recherchée dans les batailles annuelles avec les Spurs pour la qualification, une paire de victoires 5-2 contre leurs grands rivaux en 2012, sans doute un point de repère dont on se souvient aussi affectueusement que les victoires de la FA Cup qui suivraient en les années suivantes pour l’équipe finale de Wenger.

Le directeur technique Edu Gaspar, quant à lui, était sur le terrain en 2004 lorsqu’Arsenal s’est déplacé à moins de quatre matchs de l’immortalité avec un match nul 2-2 qui les a vus remporter le titre. « Nous avons parlé, pas récemment mais à de nombreuses reprises, de ce qu’ils ont fait cette saison-là », explique Arteta, « comment ils l’ont gagnée, et c’est génial.

« C’est pourquoi il est très important d’avoir (d’anciens joueurs) qui ont vécu des choses que cette équipe n’a pas encore été en mesure de livrer, de partager ces expériences et de nous aider. »

Ce mot, pourtant, est chargé de grandes attentes de la part d’Arteta. Il n’a pas pris la relève à Arsenal juste pour les faire revenir en Ligue des champions, il a appris de cinq ans en tant que joueur avec les Gunners qu’on exige beaucoup plus de ce club qu’une simple place à la meilleure table européenne. Mais le gagner de cette façon donnerait sûrement l’impression de plus que seulement Qualification Ligue des Champions.

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