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Prédictions audacieuses pour la finale de la Ligue des champions: Liverpool réprime la menace de Vinicius Jr., Salah prend sa revanche sur le Real Madrid

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Après 124 matchs, 379 buts et trois retours audacieux du Real Madrid, la fin est en vue. Samedi à 15 h HE sur Paramount + et CBS, deux des clubs les plus prestigieux de l’histoire du football européen – Madrid et Liverpool – s’affrontent à Paris pour déterminer les vainqueurs de la Ligue des champions.

C’est un affrontement riche en histoire récente, la finale de 2018 et les quarts de finale de 2021 notamment, qui peuvent tous deux nous fournir des indices sur la façon dont les choses vont se dérouler. Voici ce qu’il faut surveiller :

Konaté autorise Alexander-Arnold à briller

S’il y a une partie de la pelouse qui s’annonce décisive au Stade de France, c’est peut-être bien le canal droit de Liverpool et les espaces occupés par Trent Alexander-Arnold. C’est à partir de cette position que l’équipe de Jurgen Klopp a remporté tant de matchs, mais il ne faut pas oublier que de temps en temps, son arrière droit du pied avant laisse des trous dans la ligne arrière qui sont exploités de manière décisive par ses adversaires.

Lorsque ces deux équipes se sont rencontrées en quarts de finale l’an dernier, Alexander-Arnold aurait peut-être fait mieux sur chacun des trois buts du match aller du Real Madrid, deux marqués par Vinicius Junior et l’autre sur une tête mal jugée vers son gardien de but. C’était peut-être le point le plus bas que le jeune défenseur ait subi jusqu’à présent dans sa carrière, une de ces nuits où il est douloureusement évident pour un public mondial qu’il y a un joueur sur ce terrain qui est ciblé sans remords jusqu’à ce qu’il craque. La carte des passes de Madrid de cette nuit-là montre une série de longues balles dirigées vers la droite de Liverpool avec Ferland Mendy et Vinicius constamment à la réception.

Les choses ont changé au cours de la dernière année. Alexander-Arnold s’est amélioré en tant que défenseur individuel cette saison et il ne devrait faire aucun doute que toutes les lacunes qu’il apporte à la défense de Liverpool sont plus que compensées par l’impact de déformation du jeu qu’il a à l’autre bout du terrain. De même, le Vinicius de cette nuit-là, ce qui semblait être le moment où il s’est annoncé sur la scène principale, a été un spectacle fréquent lors des plus grandes occasions de cette saison. Il n’y a qu’un seul joueur qui se classe plus haut qu’Alexander-Arnold pour les occasions créées, les passes décisives attendues et les passes décisives réelles en Ligue des champions cette saison. C’est le jeune attaquant qu’il affrontera probablement samedi soir.

Ce qui pourrait rendre la vie plus facile à Liverpool cette fois-ci, c’est que ce ne sera pas Nathaniel Phillips, un défenseur central décent jeté dans une fosse Mariana de football par une série de blessures la saison dernière, sur l’épaule intérieure d’Alexander-Arnold mais Ibrahima Konate. À l’Estadio, Alfredo Di Stefano Phillips a été plongé dans des situations de couverture difficiles pour les buts de Madrid, en particulier le premier match de Vinicius sur une longue passe de l’incomparable Toni Kroos, et n’a pas pu faire face. Rien ne garantit que Konate serait en mesure d’arrêter des problèmes similaires s’ils se présentaient à lui, mais sa couverture dans les espaces derrière son dos s’est démarquée ces dernières semaines.

Alors que Chelsea cherche à exploiter l’espace derrière Alexander-Arnold, Konate se présente pour couvrir Wyscout/ITV

Lors de la finale de la FA Cup, par exemple, il y a peut-être eu une demi-douzaine de moments comme celui ci-dessus. Alexander-Arnold avait poussé vers le haut pour ajouter aux chiffres offensifs de Liverpool et Chelsea a tenté d’exploiter avec des balles rapides au-dessus de Christian Pulisic ou de Mason Mount. En théorie, c’est une position assez dangereuse pour les Reds. Andrew Robertson du côté proche pourrait à peu près être en mesure d’aider Virgil van Dijk contre Romelu Lukaku s’il était nécessaire (discutable, je sais), mais la cavalerie pourrait ne pas arriver à temps.

Konaté semble le comprendre. Il ne s’est engagé dans aucun mouvement téméraire pour tenter d’arrêter le mouvement sur-le-champ; le positionnement de son corps est parfait pour la situation, encourageant Mount à se diriger vers la ligne de contour mais en restant suffisamment proche pour que si son adversaire essaie de pousser le ballon devant, il puisse intervenir. De même, la passe à Lukaku n’émerge jamais vraiment comme une option. À la fin, ce qui ressemble à un moment dangereux devient bientôt rien du tout.

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Konaté maintient son terrain dans une position suffisamment solide pour réprimer l’attaque de Chelsea Wyscout/ITV

Le joueur de 22 ans n’est pas sans défaut à cet égard; il y a eu des moments où Raul Jimenez lui a donné des difficultés lors de la dernière journée de la saison de Premier League. Ce serait en effet une prédiction audacieuse de supposer qu’il peut enfermer Vinicius chaque fois qu’il s’éloigne d’Alexander-Arnold. Mais il ne s’agit pas vraiment de ça pour Liverpool. Leur priorité ne sera pas de verrouiller défensivement leur flanc droit, mais de s’assurer qu’il est bien gardé suffisant que l’un des meilleurs meneurs de jeu du football mondial puisse se concentrer sur ce qu’il fait de mieux en attaque. Si Konaté démarre, pas forcément assuré alors que Joel Matip est l’alternative, mais reste le scénario le plus probable, alors Jurgen Klopp peut sentir que son point faible est suffisamment bien protégé.

Les balles longues de Madrid ne fonctionnent pas aussi bien

Bien qu’il semble certainement que le dernier match nul de la Ligue des champions entre ces deux-là contient des indices sur ce qui se passera à Paris, il y a quelques mises en garde à cela. D’une part, la défense de Liverpool sera radicalement différente, mais, bien sûr, il y a aussi un manager différent dans l’abri madrilène. Dans quelle mesure Carlo Ancelotti cherchera-t-il à reproduire ce que son équipe a si bien fait sous Zinedine Zidane ? C’est difficile à savoir, mais une chose dont nous pouvons être sûrs, c’est que le vétéran italien est tellement libre d’ego qu’il ne se hérissera pas instinctivement à l’idée de simplement répéter ce qui a fonctionné la dernière fois.

En tant que tel, recherchez une reprise des longues balles dévastatrices que Madrid a utilisées pour libérer ses ailiers lors des quarts de la saison dernière. Ces deux jeux ont vu Les meringues tenter une proportion plus élevée de passes longues que dans tout autre match auquel ils ont joué au cours des deux dernières saisons de football de la Ligue des champions, 15,5% au match aller (quand ils étaient les plus efficaces) et 18% au second. Ce deuxième chiffre est presque le double de la moyenne de cette équipe dans les matchs européens en 2020-21 et 2021-222.

Ils pourraient bien adopter cette approche en retournant leur milieu de terrain comme ils l’ont fait il y a un an. Pour Zidane, laisser tomber Luka Modric et Toni Kroos alors que Casemiro avançait présentait deux avantages. Tout d’abord, lorsque la presse de Liverpool est arrivée, cela a aidé à avoir ses deux joueurs les plus sûrs techniquement plus près de la zone de danger, prêts à retirer les passes de leur défense ou à s’éloigner d’un adversaire.

C’était plus un avantage théorique que pratique, cependant. La pression n’est jamais vraiment venue sur Kroos et Modric, qui pouvaient à la place respirer et faire des passes comme celles-ci dans le dos.

Après une interaction avec Casemiro et Modric, Kroos fait une passe à Lucas Vazquez Wyscout/Sky Sport

Avec Casemiro bien avancé, Modric tire une passe à Ferland Mendy qui se chevauche Wyscout/Sky Sport

En avril 2021, Liverpool fonctionnait à vide, physiquement et mentalement, et luttait pour mettre en œuvre les principes de base que Klopp leur avait inculqués au cours des années précédentes. Prenez cette deuxième image, ce n’est pas seulement que Modric a le temps de choisir une passe. Sadio Mane et Mohamed Salah ont tendance à être extrêmement efficaces pour effectuer leurs courses de pression de manière à bloquer le ballon extérieur vers l’arrière droit, mais ici, le premier laisse la passe de la soupape d’échappement à la droite de Modric grande ouverte.

C’était en plein milieu de ce qui était une profonde accalmie pour Mane, inexplicable même pour lui. Pendant ce temps, dans ce match, Naby Keita, souvent la soupape de pression la plus efficace de Liverpool depuis le milieu de terrain, a tellement lutté qu’il n’a même pas atteint le coup de sifflet de la mi-temps. C’était le genre de performance qui semblait sonner le glas de la carrière du Guinéen à Anfield. Mais, il a depuis répondu avec une campagne 2021-22 considérablement améliorée dans laquelle il réalise en moyenne près de deux pressions réussies supplémentaires par 90 minutes, ouvrant la voie à l’équipe de Klopp dans cette catégorie. Pendant ce temps, Mane est passé du banc de Liverpool à être qualifié de favori du Ballon d’Or. La machine s’est enclenchée. Ces joueurs sont de retour à leur meilleur et beaucoup d’entre eux ont un point à prouver.

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Salah prend sa revanche

Cette colonne n’aime rien de plus que de pontifier autour des ajustements tactiques ou de plonger profondément dans les mauvaises herbes des objectifs attendus. Mais diable, parfois, il suffit de regarder un jeu et de dire « ouais, il va être partant pour ça ». Salah contre le Real Madrid ? C’en est un à coup sûr.

Pour ceux qui ignorent les circonstances qui ont conduit à l’animosité entre Salah et le club le plus titré d’Europe, il suffit de se remémorer quatre ans en arrière la finale de la Ligue des champions à Kiev. Un lancer au milieu de terrain par Alexander-Arnold pour que son coéquipier poursuive et pendant un moment, il semble que Salah soit loin de Sergio Ramos. Le capitaine madrilène ne le laisserait pas s’échapper si facilement, bloquant son bras autour de son adversaire et le faisant tomber au sol.

Salah frappe le pont, tout comme Ramos, le bras droit de l’attaquant de Liverpool niché dans sa gauche. Il n’allait jamais pouvoir continuer. Avec moins d’une demi-heure de jeu, le meilleur attaquant de Klopp a été expulsé les larmes aux yeux. Il ne reviendrait pas et même s’il se frayait un chemin à travers la douleur pour jouer à la Coupe du monde de cet été, il était l’ombre de lui-même. Pas étonnant qu’il ait qualifié ce jeu de « mission de vengeance » aux prix de la Football Writers ‘Association. Lui et ses coéquipiers de Liverpool « ont un compte à régler ».

On pourrait se demander si Salah est dans le bon état pour le faire. Après que toutes les dernières semaines n’aient pas été tendres avec l’Égyptien, sa frappe tardive contre les Wolves ce week-end n’est que la quatrième fois qu’il a trouvé le filet en 19 matchs depuis la finale de la Coupe EFL. Depuis son retour précipité de la Coupe d’Afrique des Nations – quatre jours après avoir perdu la finale, il est sorti du banc pour Liverpool contre Burnley – la production s’est tarie.

Les chiffres sous-jacents, cependant, sont inchangés. En effet, ses buts attendus sans pénalité (xG) par 90 minutes de Premier League et de football européen ont en fait augmenté depuis son retour dans la mêlée en février, passant de 0,63 à 0,66. Ses passes décisives attendues sont passées de 0,17 à 0,3. C’est juste que le ballon n’entre pas dans le filet pour le moment, ses objectifs de tir ajoutés (une métrique qui évalue la précision avec laquelle un joueur a atteint la cible) passant de 3,2 à -4,2.

Ce dernier chiffre indique un effondrement final sans vraiment en deviner la cause profonde. Pour cela, on pourrait trouver une variété d’explications, certaines convaincantes (plus la sécheresse dure, plus Salah devient déterminé à y mettre fin, le faisant saisir les chances qu’il enterrerait habituellement), d’autres moins (mais qu’en est-il si les fantômes ont-ils pris ses pouvoirs de tir ?). La seule chose que nous pouvons savoir avec certitude avec des crises comme celle-ci, c’est qu’elles ont tendance à prendre fin.

Il n’y a pas lieu de paniquer dans cette séquence froide devant le but. Regardez Salah et il a juste l’air un peu crevé, pas de grande surprise compte tenu de sa charge de luminaires. La finale de la Ligue des champions sera son 60e match pour le club et le pays cette saison et ses deux plus longues pauses de 2022 jusqu’à présent ont impliqué un voyage en Égypte pour se préparer à des rencontres internationales critiques. Il a juste besoin de temps pour récupérer; samedi, il aura disputé un peu plus d’une demi-heure de football de compétition en quinze jours. Pendant tout ce temps, il aura sûrement pensé à Madrid et à sa revanche.

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