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Manchester City contre Liverpool: Comment João Cancelo et Trent Alexander-Arnold redéfinissent le poste d’arrière

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L’affrontement de dimanche entre Manchester City et Liverpool est à peu près aussi important que les matches du match anglais. Il reste peut-être encore sept matchs à disputer dans la course au titre après, mais celui qui le remportera pourrait non seulement prendre une avance qui ne peut pas être assaillie (ce n’est pas au-delà de l’imagination que les deux équipes gagnent après les matchs de ce week-end) mais gâche l’élan derrière ce qui pourrait être l’une des plus belles saisons de l’histoire du football.

Pour Manchester City, le prix du triplé (Premier League, FA Cup et Champions League) est à portée de main. Liverpool, quant à lui, a la chance d’améliorer la réussite de l’équipe de Manchester United en 1999, en ajoutant tous ces trophées ci-dessus à la Coupe EFL pour une quadruple couronne sans précédent. Ensuite, il y a la demi-finale de la FA Cup entre eux; une tranche de Ligue des champions qui semble inexorablement rapprocher ces deux-là. Cela pourrait être le premier acte de l’une des grandes batailles de fin de saison que le jeu européen a connues.

Et tout cela pourrait être décidé par les joueurs qui étaient, jusqu’à récemment, les moins glamour sur le terrain. Dès le premier jour, les jeunes frappent le ballon autour du terrain de jeu, ils gravitent autour d’être les attaquants superstars, les milieux de terrain qui dirigent le jeu ou, dans le cas des enfants les plus ésotériques, les gardiens de but sur lesquels toute la pression est empilée. Cependant, personne ne veut être caché à l’arrière. Ce sont les défenseurs qui n’arrêtent pas vraiment les buts et les attaquants auxiliaires dont les contributions passent bien sous le radar. La légende brésilienne Roberto Carlos était l’exception qui a confirmé la règle, et aussi récemment qu’en 2017, l’idée que Pep Guardiola dépensait 100 millions de livres sterling pour les arrières latéraux était largement perplexe.

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Dimanche, cependant, il y aura peu de joueurs aussi impliqués dans les débats que le quatuor de Kyle Walker, Andrew Robertson, Joao Cancelo et Trent Alexander-Arnold. Ces deux derniers en particulier font partie des footballeurs les plus magnifiquement ésotériques de la Premier League. Chaque semaine, ils révolutionnent leur position et gagnent le genre de titres élogieux dont Denis Irwin, légendairement méconnu, l’arrière gauche de Manchester United n’aurait pu que rêver.

En effet, Alexander-Arnold se classe parmi les joueurs les plus examinés du football anglais, en particulier lors des trêves internationales. Il est apparemment une énigme trop perplexe pour être résolue dans le temps limité que Gareth Southgate obtient avec son équipe. Même s’il essaie, il ne peut pas embouteiller la foudre comme Jurgen Klopp l’a fait. Personne n’a besoin de rappeler à quel point l’arrière droit de Liverpool est une arme dévastatrice sur le pied avant, mais cela vaut peut-être la peine de prendre du recul et d’apprécier l’ampleur.

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Selon le modèle de passes décisives attendues (xA) de STATS Perform – qui évalue la probabilité que toute passe se termine par une passe décisive – Mohamed Salah et Bruno Fernandes sont deux des trois meilleurs joueurs créatifs de la Premier League avec respectivement 5,61 et 6 xA à leur nom. . Alexander-Arnold est en tête avec 10,86, un chiffre qui s’apparente à la production créative de Fernandes avec Heung-min Son en tête. C’est de la déformation graphique.

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Ce qui fait peur, c’est que son répertoire ne cesse de s’étendre. Au cours des années passées, Alexander-Arnold aurait eu tendance à créer la plupart de ses chances de large sur le flanc droit, pétillant dans des centres d’une précision infaillible au niveau de la surface de réparation ou se dirigeant vers la ligne de démarcation pour une réduction. Il peut toujours créer à partir de là, mais cette saison l’a vu créer plus d’opportunités à partir des espaces intérieurs, le genre de point à 10 mètres du coin droit de la surface qui l’a vu fournir des passes décisives contre Burnley et Chelsea. Le type d’endroit, soit dit en passant, d’où vous pourriez voir le milieu de terrain offensif de City, Kevin De Bruyne, cingler des balles.

Alexander-Arnold n’est pas tout à fait l’ailier de la vieille école se faisant passer pour un arrière latéral qu’il était de retour dans la dernière campagne victorieuse du titre de Liverpool, mais à la place, eh bien, il est plutôt difficile de mettre une étiquette sur ce qu’il fait quand il y a si peu d’autres le font. . Cependant, si vous deviez trouver quelqu’un dans le monde qui se rapproche sans doute, c’est l’arrière qui sera de l’autre côté du terrain dimanche. Le Cancelo de City est parmi les rares qui sont comparables, mais certainement pas les mêmes, en termes de positionnement.

L’international portugais a connu un début de vie inégal en Angleterre après son départ de la Juventus en 2019. « Il y a eu des complications avec l’entraîneur, de la façon dont l’équipe jouait », a-t-il déclaré en février, après avoir signé un nouveau contrat jusqu’en 2027. « J’avais une façon différente de jouer à la Juventus, je voulais profiter du football et prendre plaisir à jouer. C’était ma responsabilité plus que celle de l’entraîneur, c’était ma faute. J’ai retrouvé mon désir de gagner dans la vie et dans le football. »

Les joueurs ont tendance à expliquer les fluctuations de forme par de tels intangibles, mais les changements qui ont fait de Cancelo l’un des meilleurs joueurs du monde à son poste sont extrêmement tangibles. L’international portugais a progressé vers l’intérieur, jouant un rôle ultra étroit cette saison, ce qui signifie que sur une carte de passe de la ville, sa position moyenne est sur le terrain de son défenseur central Ruben Dias.

Dans une formation qui se transforme souvent en 3-2-5 en attaque, Cancelo est assis à côté de Rodri au milieu de terrain alors que le joueur a pour instruction de garder le ballon en mouvement à travers les possessions offensives, cherchant à sonder entre les lignes et à glisser ses coéquipiers. Il fonctionne plus comme un meneur de jeu au milieu de terrain qu’un arrière traditionnel et il est à noter qu’il tente beaucoup moins de prises cette saison que lors de son arrivée à City. En 2019-2020, 3,8% de ses courses le verraient impliqué dans un un contre. un avec un défenseur, cette proportion est maintenant tombée à 2,7%. Pendant ce temps, il tire à un niveau presque inimaginable pour un arrière il y a dix ans. Ses 2,19 par 90 minutes en Premier League sont les mêmes qu’Ollie Watkins, légèrement plus élevés que Raul Jimenez et 0,07 meilleurs que Romelu Lukaku.

Ce ne sont pas exactement des looks de haute qualité. En effet, pour la plupart des équipes, vous pourriez critiquer Cancelo pour avoir gaspillé de bonnes positions avec une série de tirs de faible valeur. Pourtant, pour City, ces efforts à long terme servent un objectif différent. Les défenseurs ne peuvent pas simplement s’asseoir et donner à Cancelo le temps et l’espace pour choisir son tir – il a montré contre Newcastle cette saison qu’il peut vraiment les frapper – mais à la minute où ils sortent pour le défendre, cela ouvre de l’espace derrière pour glisser dans un finisseur plus mortel.

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Cancelo est ultra polyvalent. Alors qu’il jouera probablement ce rôle caché contre Liverpool, mardi en Ligue des champions, avec Walker absent pour cause de suspension, il est revenu sur son ancien flanc droit, donnant à l’Atletico Madrid toutes sortes de maux de tête avec son positionnement varié. Un instant, il étirait le jeu jusqu’à la ligne de touche, le suivant dérivant sur le terrain pour délivrer des croix fouettées de son pied gauche. Son approche ne s’est pas faite sans risques et après avoir commencé à chercher à attaquer l’arrière gauche auxiliaire Nathan Ake, les visiteurs sont rapidement passés à des contre-attaques dans l’espace laissé par l’arrière droit.

Cela indique l’autre manière dont ces deux-là pourraient affecter le match de samedi, ce qu’ils font sans le ballon. La dernière fois que ces deux-là se sont rencontrés, Cancelo a joué un rôle d’arrière gauche plus orthodoxe, mais cela ne l’a pas empêché de se faire tourner par Mohamed Salah avec une facilité dévastatrice dans la préparation des deux buts de l’Égyptien. Il a été devancé par Diogo Jota, battu au tacle par Sadio Mane et dribble plus que ces deux occasions par Salah.

Les mesures défensives ne sont pas toujours un indicateur parfait des qualités d’un joueur hors du ballon, mais il est à noter que lorsque les joueurs ont dribblé à Cancelo cette saison, ils l’ont plus souvent qu’autrement. Les 36 occasions où il a été battu par des adversaires qui courent contre lui sont les 22e plus importantes de la Premier League cette saison, et sont plutôt élevées pour un arrière latéral.

Bien sûr, les questions posées à la défense de Cancelo ne sont rien comparées à celles posées à Alexander-Arnold, celles auxquelles Jurgen Klopp est de plus en plus hostile. « Si quelqu’un dit que Trent ne peut pas défendre, il devrait venir me voir et je le renverserai », a-t-il déclaré le mois dernier. « Je ne peux plus entendre ça. Je ne sais pas ce que le garçon doit faire. » Ces commentaires sont venus après une victoire contre Arsenal où l’arrière droit a eu du mal au début à contenir un Gabriel Martinelli dynamique mais a grandi dans le concours. Ce match pourrait raconter l’histoire de la trajectoire de carrière d’Alexander-Arnold en tant que défenseur.

Il n’est pas génial, mais il s’améliore. Cette saison, aucun joueur n’a fait plus d’interceptions en Premier League pour Liverpool qu’Alexander-Arnold. Curieusement, ces interceptions ne sont pas aussi hautes sur le terrain que vous pourriez l’imaginer pour un arrière aussi offensif et c’est en fait Cancelo qui mène la Premier League dans les interceptions dans la moitié offensive. Entre-temps, il n’a encore commis aucune des grandes bévues qui lui ont été si souvent reprochées au cours des années passées. Bien que les erreurs menant à des tirs et à des buts ne soient pas toujours la mesure idéale pour juger de la défense de quiconque, c’est objectivement un signe bienvenu si un joueur qui a fait trois des premiers et deux des derniers la saison dernière n’est pas encore inscrit dans l’une ou l’autre catégorie cette fois-ci. .

En particulier, le taux de réussite des duels aériens d’Alexander-Arnold est monté en flèche, passant de 23 % la saison dernière à 53 % cette campagne. Comme tant de choses à voir avec Liverpool et la défense, il se peut bien qu’Alexander-Arnold profite à nouveau de la présence de Virgil van Dijk à ses côtés, un joueur dominant qui peut affronter les batailles de tête les plus délicates, mais ce n’est pas comme si le chemin Klopp expose que sa défense est une coïncidence.

Après tout, même si vous pensez qu’Alexander-Arnold et Cancelo sont des négatifs défensifs, ils sont tellement positifs à l’autre bout du terrain qu’il vaut bien mieux atténuer les risques que de ne pas les sélectionner. Par conséquent, le milieu de terrain plus prudent de Liverpool, par exemple. Dans 90% ou plus des matchs de ces deux équipes, les limitations de balle de leurs arrières latéraux sont à la limite de toute façon hors de propos.

C’est peut-être ce qui rend le dimanche si fascinant. C’est l’une de ces rares occasions où le simple fait de cacher un maillon faible sur le terrain pourrait simplement inviter la pression ailleurs. Alexander-Arnold et Cancelo sont plus susceptibles d’être des vainqueurs de match pour Klopp et Guardiola que des joueurs qui leur ont coûté un résultat, mais ce match testera s’ils ont le courage défensif pour correspondre à leur sortie offensive stellaire.

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