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LIV Golf : Ce que Newcastle peut nous apprendre sur l’Arabie saoudite, la nouvelle super ligue de golf et le sportswashing

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la Série sur invitation de golf LIV a, apparemment du jour au lendemain, plongé le monde du golf professionnel dans le désarroi et a changé le sport pour toujours. La nouvelle ligue soutenue par d’énormes investissements du Royaume d’Arabie saoudite a attiré les joueurs du PGA Tour à jouer dans son événement inaugural, qui a débuté cette semaine en Angleterre au Centurion Club de Londres. Ces 17 joueurs – dont Phil Michaelson, Dustin JohnsonLouis Oosthuizen et Sergio Garcia – ont ensuite été banni du PGA Tour. Crucialement, le L’USGA a autorisé ces participants à participer à l’US Open de la semaine prochaine au Country Club et il est difficile d’imaginer que les trois autres grands championnats n’en fassent pas autant.

Bien que ce type d’entrée fracassante dans le sport puisse être tout nouveau dans le golf, l’Arabie saoudite et d’autres États-nations exercent depuis longtemps leur influence et leur extrême richesse pétrolière dans d’autres domaines. En octobre, les Saoudiens Le fonds d’investissement public a acheté Newcastle United accord qui a dépassé 400 millions de dollars. Et bien que la Premier League ait été heureuse de certifier que le PIF est différent du Royaume d’Arabie saoudite, cela n’est vrai que dans la plus stricte des interprétations juridiques. À toutes fins utiles, tout comme la nation soutient sa nouvelle ligue de golf, elle soutient également Newcastle.

Regarder Newcastle, et plus largement, la façon dont les nations ont investi dans les équipes de football peut aider à fournir un contexte aux objectifs de l’Arabie saoudite avec sa nouvelle entreprise, à quoi ressemble le succès et, surtout, pourquoi ses ressources apparemment illimitées pourraient ne pas être suffisantes pour retirer LIV le sol.

Pourquoi l’Arabie saoudite s’intéresse-t-elle au sport ?

Le sportswashing n’est pas un nouveau concept, mais c’est un concept qui a été mis à l’honneur à mesure que les pays s’impliquent de plus en plus directement dans le sport. La prémisse est que les pays peuvent utiliser le paysage du sport pour se légitimer aux yeux du monde. L’Arabie Saoudite en particulier est bien connue internationalement pour être un régime répressif. Qu’il s’agisse du meurtre du journaliste résident américain Jamal Kashoggi, de restrictions draconiennes des droits des LGBT, d’un terrible bilan général des droits de l’homme ou d’une guerre brutale au Yémen, le gouvernement saoudien n’est, en général, pas dans le cycle de l’actualité du monde occidental pour des raisons positives. les raisons. Le sportswashing est le processus d’utilisation de la compétition sportive pour, au minimum, contrer cette image ou, de manière plus ambitieuse, accéder à un monde qui pourrait autrement lui être politiquement fermé à force de choix politiques.

Ce procédé n’est pas nouveau. Les Jeux olympiques ont la réputation d’être utilisés par les nations – pour le meilleur et pour le pire – dans le cadre d’un tableau politique plus large. Jesse Owens est devenu une icône en levant le poing sur le podium des médailles aux Jeux olympiques de Berlin en 1936, mais une partie de cette histoire est que les Jeux olympiques ont eu lieu en Allemagne et ont été utilisés comme élément de propagande nazie à la veille de la Seconde Guerre mondiale. Ce qui, pour être clair, ne consiste pas à faire une comparaison directe, mais seulement à dire que les pays utilisant le sport à des fins politiques sont une pratique de longue date. Ce qui se passe maintenant n’est que le prochain chapitre d’un long livre.

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En quoi l’Arabie saoudite est-elle différente aujourd’hui ?

Alors que l’exercice du pouvoir national était largement confiné au monde de la compétition internationale comme les Jeux olympiques ou la Coupe du monde de football, cela a de plus en plus changé au cours de la dernière décennie, même si là encore l’Arabie saoudite n’était pas à l’avant-garde du mouvement.

Newcastle est devenue la deuxième équipe de Premier League à être sous le contrôle direct d’un pays, après le rachat de Manchester City en 2008 par Abu Dhabi United Group, un véhicule d’investissement pour les Émirats arabes unis. En dehors de la Premier League, le Paris Saint-Germain de Ligue 1 est détenu et géré par Qatar Sports Investment. Ce n’est pas un hasard si le Qatar accueille également la Coupe du monde de football 2022, un événement qui a été en proie à des informations faisant état de violations des droits de l’homme.

À City et au PSG, les nations qui les ont achetés ont utilisé leurs poches extrêmement profondes pour apporter le succès sportif à des clubs avec peu d’histoire, du moins dans les années précédant leur arrivée. Manchester City a remporté son premier titre de Premier League en 2011/12, son premier titre de haut vol depuis la saison 1967/68 et en a remporté cinq depuis lors, dont quatre des cinq dernières saisons. Le PSG, de même, a désormais remporté huit des 10 derniers championnats de Ligue 1.

Dans le football de club, ces nations se sont présentées avec plus d’argent que Dieu, et dans le processus, elles ont acheté des clubs nourriciers et ont attiré les meilleurs joueurs et entraîneurs du monde pour qu’ils viennent prendre d’énormes chèques de paie pour eux. Manchester City juste cette intersaison a attiré Erling Haalandl’un des meilleurs jeunes attaquants du monde, à rejoindre son équipe gagnante de la Premier League, tandis que le PSG en a convaincu un autre, Kylian Mbappe – qu’il a lui-même acheté à ses rivaux directs Monaco en 2018 – ne pas quitter Paris pour le légendaire Real Madrid.

Newcastle cherchera à imiter ce succès, tout en étant en concurrence directe avec City. Il y a, comme dans tout sport, une ligne claire et directe entre l’investissement et le succès. C’est donc une question de quand – pas si – Newcastle peut monter d’une équipe vers le bas du tableau de la Premier League, flirtant avec la relégation, aux échelons supérieurs du sport.

En quoi le LIV Golf diffère du club de football

C’est dans ce contexte que LIV Golf arrive, et les similitudes sont évidentes. L’Arabie saoudite investit des centaines de millions de dollars pour attirer les joueurs vers sa nouvelle tournée brillante. Par exemple, Bryson DeChambeau devrait recevoir 100 millions de dollars garantis pour rejoindre LIV Golf alors que la ligue soutenue par l’Arabie saoudite a ouvert les coffres pour payer près d’un demi-milliard au total pour ses meilleurs joueurs, selon Golf Digest.

Mais il est également important de souligner les différences. Lorsqu’un État-nation achète une équipe de football de club, il s’accompagne généralement d’une légion de supporters qui se soucient déjà profondément de cette équipe. Le pari fait par ces groupes de propriétaires est généralement payant. La conclusion de ces propriétaires est que si vous prenez bien soin des supporters qui se soucient profondément du bien-être de leur équipe, ils vous soutiendront, quelle que soit votre réputation en dehors de ce cercle. Il y a maintenant des millions de fans de Newcastle qui se soucient de l’Arabie saoudite. Et si ces propriétaires guident Newcastle vers le succès concurrentiel, beaucoup d’entre eux verront l’Arabie saoudite d’un œil positif. C’est le marché.

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Avec LIV Golf, aucune base de fans préexistante n’existe. Le pari fait par l’Arabie saoudite est que s’ils peuvent créer une toute nouvelle ligue et y attirer des joueurs, cela pourrait suffire à susciter l’intérêt des fans pour une ligue concurrente qui pourrait devenir le successeur éventuel du PGA Tour. Prendre quelque chose comme une équipe que les fans aiment déjà et rediriger cet amour à vos propres fins est un type de défi. Inciter les fans à investir leur énergie émotionnelle dans une entité que vous créez de toutes pièces en est une autre.

Est-ce que ça marchera?

Personne ne devrait sous-estimer l’Arabie saoudite, qui a des sommes d’argent infinies à dépenser et certains avantages structurels également. Parce que le PGA Tour fonctionne comme une entité exonérée d’impôt, il ne peut pas simplement commencer à pelleter de l’argent à ses joueurs pour tenter de les empêcher de se faire braconner, même s’il le souhaite. Et les raisons pour lesquelles l’Arabie saoudite s’est lancée dans cette entreprise signifient qu’elle n’a pas à se soucier de notions désuètes telles que « trouver un modèle économique stable » ou « ne pas perdre des sommes d’argent embarrassantes » ou, à Dieu ne plaise, « faire des bénéfices ».

Il est certainement possible que l’argent saoudien finisse par l’emporter. Lancez suffisamment de chèques à neuf chiffres pour les distribuer et finalement suffisamment de personnes les prendront. Il est possible que de bons golfeurs amènent avec eux des amateurs de golf. Et une fois que cette balle commence à rouler, elle ne s’arrête tout simplement plus. Les golfeurs obtiennent plus d’argent pour moins de golf, les fans peuvent voir leurs joueurs préférés s’affronter dans le nouveau format unique de LIV Golf de 12 équipes de quatre golfeurs chacune, et le golf est changé pour toujours.

Mais il est également possible que les gens ne lui accordent pas le même niveau d’intérêt. Certains golfeurs accepteront l’argent, mais d’autres non. Les classements ne décollent jamais et au lieu que l’Arabie saoudite soit considérée comme la force motrice du golf international, elle devient la risée du monde du golf avec des golfeurs de moins en moins pertinents et on ne pense plus du tout. C’est ce qui, plus que de perdre de l’argent, condamnerait ce projet soutenu par l’Arabie saoudite.

L’histoire du sportswashing dans le football et la plongée de l’Arabie saoudite dans les profondeurs avec Newcastle montrent à quel point il est facile de prendre des fans investis, de dépenser de l’argent pour leur équipe et de les faire vous voir favorablement. Désormais, LIV Golf sera un test pour savoir si l’inverse est vrai. Pouvez-vous prendre quelque chose dont les gens ne se soucient pas du tout et continuer à dépenser jusqu’à ce qu’ils finissent par céder ? Nous sommes sur le point de le découvrir.

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