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Le gardien de Chelsea Mendy mérite la confiance de Tuchel, mais il est injuste de faire de Kepa le bouc émissaire de la finale de la Coupe de la Ligue

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LONDRES – C’était le seul moyen équitable pour que la folle finale de la Coupe EFL de dimanche se termine. Kepa Arrizabalaga a complètement mal évalué l’arc de son tir à la rédemption, une autre séance de tirs au but de Chelsea dans laquelle il était le principal protagoniste se terminant par une médaille de finaliste.

Trois ans auparavant, il avait refusé de quitter le terrain alors que Maurizio Sarri le suppliait de faire place à Willy Caballero. Maintenant, j’ai plané sur le concours pour une raison différente. Thomas Tuchel avait laissé entendre que l’Espagnol, qui avait déjà sauvé quatre pénalités cette saison – et dans le processus a aidé Chelsea à Wembley – pourrait être appelé pour la fusillade.

Là, il s’est assis dans la seconde moitié du temps supplémentaire, le cinquième remplaçant de Tchekhov. Une finale de Coupe de la Ligue aussi dramatique ne pouvait pas se terminer sans que la valeur narrative de Kepa ne soit pleinement exploitée.

C’est alors qu’il a mis fin à une séquence de 21 pénalités converties, flamboyant chez les supporters de Liverpool. Leurs fusées ont été allumées presque dès que le ballon a quitté la botte de Kepa. Cette fois, ils n’avaient pas agi dans une hâte excessive.

Pendant un certain temps, ce jeu magnifique a semblé ne jamais finir. Les fusées éclairantes avaient éclaté pour la première fois à la 67e minute après que Joel Matip eut converti une routine de coup franc habilement tirée du flanc droit, Sadio Mane décollant vers le poteau arrière pour lancer une livraison de Trent Alexander-Arnold dans le mélangeur. La retraite a été rapidement interrompue car Stuart Attwell a été chargé de vérifier le moniteur VAR, où il a conclu que le blocage de Reece James par Virgil van Dijk avait été trop robuste.

Chelsea aurait peut-être remercié VAR à ce moment-là. Au coup de sifflet final, ils maudiraient leur intervention. Par deux fois, Kai Havertz a cru avoir encore une fois trouvé des atouts pour Tuchel dans une finale. Entre-temps, le remplaçant Romelu Lukaku s’est retrouvé hors-jeu d’une fraction d’aisselle, l’une de ses meilleures finitions depuis son retour en Premier League rayé des livres d’histoire.

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Ces buts fantômes n’ont pas satisfait l’appétit de ce jeu pour le drame. Effacez-les de mémoire et il est toujours déconcertant de voir comment ce match s’est terminé 0-0. Dès la troisième minute, Christian Pulisic repoussait une chance de rêve, frappant le centre de Kai Havertz directement sur Caoimhin Kelleher. Partout ailleurs et c’était 1-0. Deux fois après que Mason Mount ait raté des occasions qui n’étaient pas moins attrayantes.

Pendant ce temps, à l’autre bout, Edouard Mendy tenait Liverpool à distance, pas nécessairement à lui seul – Thiago Silva, N’Golo Kante et Mateo Kovacic étaient tous à des degrés divers d’excellence devant lui – mais vous soupçonnez que s’il avait été obligé de le faire, il aurait bien pu. Alors qu’il aurait pu pousser le tir de Naby Keita plus loin vers la sécurité, il a été assez rapide pour nier Sadio Mane au rebond. C’était magnifique. Sa parade tentaculaire de Virgil van Dijk dans le temps additionnel du temps réglementaire était encore meilleure. Ce n’est pas pour rien qu’il a obtenu le vote de cette colonne pour l’homme du match.

Il avait la main chaude. Tuchel aurait dû s’y fier.

« Ne blâmez pas bien sûr », a déclaré le manager de Chelsea après le match. « Nous avons pris la décision comme nous l’avons fait la dernière fois lors d’une séance de tirs au but parce que Kepa s’entraîne tous les jours avec les joueurs aux tirs au but sur le terrain d’entraînement. Tout le monde sait à quel point il est difficile de marquer contre lui.

« Malheureusement, il n’a pu en sauver aucun. Les tirs au but ont été brillamment tirés.

« Je prends les décisions quand je prends les décisions. Je ne peux pas rejuger mes décisions quand je sais quel est le résultat. Nous ne savons pas tous ce qui se serait passé si Edu était resté sur le terrain.

« Ne le blâmez pas. Blâmez-le sur moi. Je suis le gars qui prend les décisions. Parfois ça marche, parfois non. »

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Kepa était intrépide, son incapacité à nier autant Liverpool à la puissance et à la précision avec lesquelles l’équipe de Klopp a frappé le ballon à 12 mètres. Le gardien de but remplaçant pourrait faire un pas vers sa gauche, incitant Van Dijk à le frapper dans cette direction, sans toujours s’approcher du ballon. S’il avait eu le bout du doigt dessus, il aurait peut-être aussi trouvé ce chiffre volant au fond du filet.

Il serait peut-être injuste de jeter Kepa, le manager qui l’a amené ou n’importe qui d’autre de cette merveilleuse pièce. Son héros, cependant, était clair. Kelleher a envoyé son penalty gagnant avec l’aplomb d’un attaquant. Klopp avait suivi son cœur en choisissant le jeune irlandais plutôt que le vétéran brésilien Alisson, l’un des meilleurs gardiens de but au monde. Il semblait d’autant plus ravi que cela avait payé.

« Même dans le football professionnel, il devrait y avoir de la place pour un certain sentiment », a déclaré l’entraîneur de Liverpool. « Caoimhin Kelleher est un jeune garçon, joue dans toutes les compétitions, que dois-je faire ? Je suis deux choses : un manager professionnel et un être humain. Et l’être humain a gagné. Il le mérite.

« Au centre d’entraînement, nous avons un mur sur lequel se trouvent tous les gardiens de but qui ont gagné quelque chose et Caoimhin peut y aller – c’est comme ça que ça devrait être – absolument génial. » Ils ne manqueront certainement pas de photos de Kelleher à accrocher aux murs. Alors que les joueurs de Liverpool continuaient à célébrer avec leurs fans itinérants, Jordan Henderson a demandé au joueur de 23 ans de rester devant les photographes, de boire au moment où il était une star.

C’est un reflet aussi efficace de ce qui fait le succès de cette équipe de Liverpool. Rafraîchissante sans ego, cette équipe vit pour le succès des autres. Ils font de dignes gagnants d’un jeu aussi fantastique.

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