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La grandeur décroissante de Cristiano Ronaldo occupe le devant de la scène lors de la sortie de la Ligue des champions de Manchester United

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Le plus grand match de la saison, bien sûr, Cristiano Ronaldo allait entrer dans l’histoire. La première fois en plus d’une décennie où il a joué 90 minutes de football en Ligue des champions et n’a enregistré aucun tir. C’est la première fois depuis plus d’une décennie qu’il terminera une saison sans trophée en club. Encore plus de points de repère pour ce résumé historique.

Il faudra la perspective lointaine de l’histoire pour placer en toute confiance Ronaldo à sa place parmi le panthéon des grands du football, mais ce soir, il semblait que la plupart des facettes clés de son CV avaient été décidées. Oui, le volume de buts va gonfler et il y aura peut-être encore quelques matchs quand il reviendra sur les années, comme il l’a fait contre Tottenham samedi. Il ne devrait pas être considéré comme une force du football ici et maintenant, mais il est maintenant douloureusement évident que sa véritable grandeur réside dans le passé.

Ce soir, il a fait tout ce qu’il a pu pour l’entraîner dans le présent. Ronaldo n’était même pas le pire joueur de United. Surtout au début, il a joué avec force et intensité. Un instant, il pourrait dériver vers la gauche pour se combiner avec Jadon Sancho, le lendemain, il serait sur le flanc droit, libérant Anthony Elanga pour se déplacer dans la surface. Si l’Atletico Madrid devait boucher la surface de réparation, il ferait tout ce qu’il pouvait pour les faire sortir de là.

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Dans cet impressionnant premier tiers du match, si facilement oublié dans le bourbier qui a suivi, United et Ronaldo étaient en roue libre, avec une interaction rapide et des mouvements pétillants sur le flanc. Puis vint le revers : une ligne défensive trop facilement jouée, Harry Maguire s’engouffrant dans le no man’s land, Diogo Dalot tentant de marquer trois joueurs à onze. Renan Lodi a frappé et avec lui le sentiment de stabilité de United et toute croyance dans le plan auquel ils se sont appliqués de manière relativement impressionnante.

Ce n’est pas sur Ronaldo. Ce n’est pas non plus entièrement à lui que lorsque leurs jetons étaient en panne, United a fait ce qu’eux et la Juventus avant eux ont fait dans ce genre de match, ils ont frappé et espéré dans la direction générale du plus grand buteur reconnu par la FIFA de l’histoire. Entouré sur la droite par la ligne à la 66e minute, Bruno Fernandes, apparemment si inhibé par son compatriote aux couleurs de Manchester United et du Portugal, a lancé un centre désespéré dans la surface dans l’espoir que quelqu’un soit là.

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Alex Telles pompait balle après balle dans sa direction générale aussi. Au fil du temps, il semblait que c’était tout ce que cette équipe au talent criard pouvait penser à faire: faire confiance aux pouvoirs narratifs écrasants de Ronaldo. Il les renflouerait dans les huitièmes de finale comme il l’avait fait dans les phases de groupes, comme il l’avait fait pour la Juventus avec ce coup de pied de vélo spectaculaire contre cette équipe.

Cela n’a pas fonctionné.

Cristiano Ronaldo touche contre l’Atletico Madrid

TruMedia/STATS

La statistique principale était le premier match européen sans tir en 3969 jours, depuis un match nul avec Barcelone au Camp Nou. Ronaldo ne s’est même pas approché. Il n’a même pas touché à la boîte. Cela en soi brise une séquence de six ans et demi dans cette compétition remontant à un match de phase de groupes contre le PSG.

L’Atletico Madrid l’a joué sans crainte, quelque chose pour une équipe qui avait tant souffert à ses pieds. Après un départ chancelant, Jan Oblak était impérieux sous ces centres désespérés. Chaque duel que José Maria Gimenez a combattu, il a gagné. Maguire n’a pas mal fait non plus de bloquer Ronaldo sur coups de pied arrêtés.

Diego Simeone et ses joueurs n’oublieront sûrement jamais les nombreux coups dévastateurs que leur a infligés Ronaldo, dans cette compétition et au-delà. Mais alors que toutes les discussions d’avant-match portaient sur l’histoire entre ces deux-là, l’Atletico est resté ici et maintenant. Au cours de 180 minutes, ils l’ont limité à deux tirs spéculatifs de l’extérieur de la surface et à une touche de balle dedans.

Atleti a peut-être été le grand fouet de Ronaldo dans cette compétition, mais ils pourraient encore se consoler du fait qu’ils y ont mis fin à sa carrière. Presque chaque été apporte désormais des incertitudes sur le joueur de 37 ans et son avenir. Les faits, cependant, sont ceux-ci. Manchester United est sorti de la Ligue des champions et il faudra un changement de trajectoire significatif pour qu’ils y reviennent lors de la deuxième année de son contrat. Arsenal a les matchs en main pour se frayer un chemin, même après sa défaite ce week-end, les chances de Tottenham de dépasser les Gunners sont comparables à celles des Red Devils.

Ronaldo aime-t-il la Ligue Europa ? Je devrais. Les jeudis soirs sont très amusants et la musique claque. Une autre équipe serait-elle encline à le laisser prolonger ses records dans cette compétition ? Le Paris Saint-Germain est peut-être le seul club aussi pris avec des histoires potentielles qu’Old Trafford et il n’y a rien de mieux que d’unir Lionel Messi et Ronaldo pour un dernier coup de gloire.

Mais c’est le genre de territoire dans lequel nous nous trouvons maintenant. Le début de la fin pourrait bien avoir eu lieu il y a quelque temps. Pour autant que nous sachions, la fin de Ronaldo et la Ligue des champions viennent de se produire.

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