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Granit Xhaka réécrit son histoire d’Arsenal tout en ouvrant la voie à l’adolescent « spécial » Ethan Nwaneri

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LONDRES — Au cours des turbulences des six dernières années à Arsenal, Granit Xhaka’s trait déterminant a été son endurance. Il est donc peut-être approprié que le vice-capitaine prépare maintenant la prochaine génération qui entrera dans ses chaussures de milieu de terrain lorsqu’il finira par se séparer du club.

Entre son travail de plus en plus brillant sur le terrain pour Arsenal, Xhaka a fait les premiers pas de sa carrière d’entraîneur à l’académie Hale End, où l’un des jeunes dont on parle le plus dans le jeu anglais est sous sa tutelle. Le plus jeune débutant de la Premier League dimanche, Ethan Nwaneri a été mis à l’épreuve par un homme de près de deux fois son âge ces dernières semaines.

« Je fais ma licence d’entraîneur et j’ai formé [him in] les moins de 16 ans », a révélé Xhaka, qui étudie pour sa licence B de l’UEFA, après la victoire 3-0 de dimanche à Brentford. « Vous pouvez voir une grande différence avec lui et les autres gars.

« Il est très, très spécial. Bien sûr, vous devez le protéger car il est très jeune, mais s’il continue comme ça avec son travail acharné, il a un grand, grand avenir.

« J’ai parlé avec un gars de Brenford et je lui ai dit que ce gars avait 15 ans et il m’a regardé et a dit : ‘f— moi, on a l’air vieux !’ Alors oui, bien sûr, quand t’as 15 ans d’écart tu te dis ‘OK, le temps n’est pas passé mais il est en route’ [for me].’ Mais nous l’apprécions, il nous apprécie car il a la qualité.

« Il n’est pas beaucoup avec nous à l’entraînement. Je l’ai peut-être vu deux ou trois fois maintenant. Mais il est très timide, bien sûr, mais le moment viendra où il sera plus avec nous. Il faut le protéger et l’aider. Le football n’est pas tout pour lui et pour nous, mais oui, le club va l’aider et les joueurs expérimentés doivent l’aider. »

Si quelqu’un est bien placé pour conseiller Nwaneri sur les hauts et les bas du jeu, c’est bien Xhaka. Après tout, il y a moins de trois ans, l’idée qu’il pourrait guider la prochaine génération dans les rangs d’Arsenal était inimaginable. L’histoire est bien racontée maintenant, comment le capitaine du club de l’époque a injurié les supporters et a semblé se diriger vers la porte de sortie avant que Mikel Arteta ne le prenne en charge et ne le supplie pendant quatre mois de plus.

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Arc de rédemption de Xhaka a commencé il y a quelque temps, mais il est bien au-delà d’un simple dégel des tensions. Il existe une véritable affinité entre les supporters et Xhaka, un joueur qu’ils ont hué autrefois, celui qui était considéré comme la figure emblématique du déclin d’Arsenal. Maintenant, il joue le meilleur football de sa carrière et l’assistance itinérante du Brentford Community Stadium ne le savait-elle pas? Encore plus fort que le ver d’oreille qui est le Guillaume Saliba chanter sur l’air de « Tequila » des Champs, encore plus fort que les applaudissements du débutant Nwaneri, il y avait les chants de « nous avons Granit Xhaka ». L’homme lui-même semblait aussi ému par cela qu’à tout moment sous un maillot d’Arsenal.

« Je pense qu’il ressent maintenant cet amour et ce respect dans les deux sens », a déclaré Arteta à CBS Sports lors de sa conférence de presse d’après-match. « Vous voyez nos supporters, la façon dont ils lui chantaient aussi. Émotionnellement, cela le pousse à essayer de donner encore plus. Je suis vraiment content pour lui car à mon avis, il le mérite vraiment. »

Pas plus tard qu’en février, lorsque Xhaka a refusé de prendre le brassard lors de la victoire à domicile d’Arsenal contre Brentford, il semblait difficile d’imaginer que le joueur de 29 ans mène ses coéquipiers à l’adoration de son public. Comme il l’a lui-même admis, il pensait exactement cela. « Je n’ai jamais pensé qu’un jour cela arriverait, si je suis honnête. Être devant eux, les faire chanter mon nom est très, très spécial et émouvant. J’ai toujours voulu cela.

« J’ai toujours voulu leur rendre quelque chose après ce qui s’est passé. Nous travaillions beaucoup pour essayer de changer d’avis sur ce qu’ils avaient pour moi et je suis heureux de ce qui s’est passé. Il y a plus à venir de moi-même.

« Après ce qui s’est encore passé il y a trois ans, être le capitaine et être devant cette équipe, et retrouver les fans signifie beaucoup pour moi. »

Comme Xhaka a changé la perception de lui-même, ses coéquipiers d’Arsenal ont forcé une sorte de réévaluation de l’endroit où ils se trouvent. Pour la première fois en six ans, ils entreront en octobre en haut du tableau et ils ont regardé chaque pouce comme l’une des meilleures équipes de la Premier League alors qu’ils démantelaient avec désinvolture Brentford sur un terrain où ils ont stupéfié Homme Utd, Liverpool et le plus célèbre de tous au début de la saison dernière, Arsenal eux-mêmes.

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Il ne devait pas y avoir de répétition du délire à plein temps de Gary Neville et Jamie Carragher il y a 13 mois, pas d’atmosphère bruyante le dimanche midi alors que les supporters en visite ont noyé un terrain à domicile qui avait été personnifié lorsque les Bees ont annoncé leur retour en Premier League avec une victoire 2-0 contre Arsenal. Cette nuit-là, Xhaka avait été trop chaotique, chanceux de ne pas avoir accordé de penalty dans les secondes précédant le premier match de Sergi Canos.

Dimanche, Xhaka a été décisif, véritablement le milieu de terrain « box to box » qu’Arsène Wenger l’avait qualifié, avec beaucoup de gaieté, il y a six ans. À une extrémité, son intervention glissante a privé Matthias Jensen d’un but qui aurait pu faire trembler les nerfs des visiteurs. De l’autre, son délicat va-et-vient avec Gabriel Martinelli aurait pu apporter au match une ouverture brillante dans ses deux premières minutes; son aide viendrait finalement lorsque Gabriel Jesus a jeté sa croix entre David Raya. Pour une équipe qui a pris l’habitude de perdre des matchs par lots, c’était la réponse idéale à sa défaite contre Manchester United il y a quinze jours.

« Si vous nous avez vus contre Brentford il y a un an et que vous nous voyez aujourd’hui, mon opinion est [there is] une grande, grande, grande différence », a déclaré Xhaka. « Dire que nous les avons écrasés est un peu trop difficile parce que je veux les respecter, mais je pense que nous méritions de gagner aujourd’hui de la première minute à la 90e minute.

« Nous aurions pu marquer après une minute avec Martinelli et ils n’ont pas vraiment eu d’occasion, à part peut-être une à la 80e minute, mais nous sommes très heureux.

« Il y a quelques années, c’était un problème car nous perdions, par exemple, contre Manchester United, puis perdions encore, et encore et encore, et [only] alors [do] tu reviens. Mais cette année, j’ai l’impression que c’est différent et ici, vous avez vu le résultat. »

Il n’est peut-être pas étonnant que Xhaka ait ce sentiment. Après tout, si l’histoire d’Arsenal a changé au cours des derniers mois, c’est bien la sienne. Si cette reprise devait être généralisée à toute l’équipe cette saison, ce serait certainement une histoire très différente.

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