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Finale de la Ligue Europa: les Rangers sont à quelques centimètres d’un prix qui aurait dû leur être impossible

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Ryan Kent glissant le ballon devant Kevin Trapp, Connor Goldson ne brisant pas l’habitude de la compétition et faisant une erreur défensive, un peu plus haut d’Aaron Ramsey sur son penalty, c’étaient les marges qui auraient pu se tenir entre les Rangers et la gloire. Il est franchement difficile de croire qu’ils se soient jamais rapprochés.

L’époque où les superpuissances provinciales étaient de sérieuses prétendantes aux plus grands honneurs européens était censée nous avoir échappé. Même la Ligue Europa de deuxième niveau est un prix à disputer par de grands noms. Sur ses 13 derniers vainqueurs, 12 sont issus de la Premier League, de la Liga et maintenant, avec le nom de l’Eintracht Francfort gravé sur le trophée, de la Bundesliga. Depuis que les Rangers ont été pour la dernière fois en finale en 2008, seules deux équipes extérieures aux six meilleures ligues européennes ont été battues en finale, les Ukrainiens Dnipro et Ajax.

L’UEFA l’a tacitement reconnu cette saison. Si des clubs tels que les Rangers devaient soulever des trophées continentaux en mai, ils devraient le faire dans la nouvelle Europa Conference League. Ne pas supprimer. Une autre nuit, cette équipe des Rangers aurait été digne de gagner, une équipe qui était arrivée à Séville à la dure, deux des plus grandes puissances de la compétition renvoyées d’Ibrox déconcertées par la façon dont elles avaient été surclassées par la deuxième meilleure équipe d’Écosse.

Le football se gagne sur les bilans en 2022 et franchement les Rangers, un grand requin blanc dans un bassin de jardin, ne devraient pas pouvoir rivaliser. Même l’Eintracht Francfort, un club de Bundesliga de milieu de gamme, gagne deux fois plus de revenus que ses adversaires de Glasgow. En 2019-2020, les Slipper Kickers – surnommés pour le fabricant de chaussures qui les a financés dans les années 1920 – ont réalisé des revenus commerciaux et publicitaires 10 fois supérieurs aux 3,7 millions de dollars gagnés par les Rangers. L’équipe d’Oliver Glasner n’a peut-être pas le muscle financier de la Premier League, mais elle méritait au moins une place dans la Deloitte Football Money League 2019-2020. Les Rangers ne méritaient même pas une mention.

Et pourtant, malgré toute l’inégalité du terrain, il s’agissait de deux équipes à égalité, séparées uniquement par la botte traînante de Trapp qui a bloqué le penalty de Ramsey après 120 minutes jouées sur un match nul 1-1.

Ce n’était guère un tarif de la plus haute qualité imaginable. Deux équipes qui avaient atteint la finale assise en profondeur, choisissant leurs moments et fouillant leurs adversaires au comptoir semblaient mal équipées pour briser les lignes défensives disciplinées. Même le vif-argent Ryan Kent, aussi plein d’impudence et d’incision que jamais, a trouvé qu’il y avait toujours un défenseur de plus pour charmer son chemin.

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L’impasse n’allait être déchirée que par une erreur. Pendant une fraction de seconde, on aurait pu imaginer que ce serait la botte haute de John Lundstram sur Sebastian Rode, un défi diabolique indigne de tout joueur dont le nom est scandé sur le classique power pop de Belinda Carlisle, Heaven is a Place on Earth. Qu’il se soit échappé sans même un carton jaune était déconcertant.

Lundstram a profité au maximum de son sursis et en première mi-temps, les Rangers ont pu puiser dans les réserves d’énergie de Francfort avec de longues périodes de possession. Ils ne traversaient pas la défense, mais vous vous demandiez si cela aurait pu être le plan de Giovanni van Bronckhorst depuis le début ; épuisez-les et ayez confiance que les corps et les esprits de Francfort se fatigueraient dans la chaleur de l’autocuiseur.

Cela a effectivement payé. Goldson était encore une fois le premier à un duel aérien, Rode a mal évalué le vol d’une balle en boucle et n’a réussi qu’à la lancer vers Joe Aribo. Tuta est allé glisser sur le sol. Il en a été de même pour l’attaquant des Rangers, qui s’était précipité au sol en chassant de longues balles dans le canal ou en tombant au milieu de terrain. C’est juste qu’il l’a fait en faisant rouler le ballon au-delà de Kevin Trapp. Cent mille ou plus de cris de joie ont volé dans l’air de Séville. Cinquante ans après Barcelone et la Coupe des vainqueurs de coupe, cela se reproduisait.

Ce qui a suivi, cependant, était peut-être le charme de la qualité digne d’une finale européenne qu’une équipe dans son intégralité a produit. Filip Kostic, toujours menaçant mais quelque peu réprimé après le brillant début de Francfort, a finalement commencé à exercer une pression, aboutissant à un centre pétillant au premier poteau.

Pour une fois, Goldson n’était pas en mesure de frapper le ballon en toute sécurité, le seul défaut de ce chef-d’œuvre d’une performance défensive puni alors que Rafael Borre est entré au premier poteau. L’ancien défenseur central de Shrewsbury Town avait été très bon. Son partenaire Calvin Bassey était bien autre chose. A travers l’Europe, les clubs ont dû saliver devant ce joueur de 22 ans qui domine ses attaquants comme un vétéran.

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Même son erreur flottante ressemblait plus à une chance pour Bassey de prouver son excellence. Oui, il a peut-être glissé au début de la prolongation, mais il a été de retour en un instant, aidant les efforts d’Allan McGregor pour priver Borre de ce qui semblait être une position privilégiée. Il ne sera pas la seule star de ce côté qui attirera l’attention de rivaux plus riches; les recruteurs intelligents verront les goûts de Kent, Glen Kamara et Aribo comme des talents de premier plan qui peuvent être obtenus à un prix relativement bas.

C’est peut-être ce qui rend cette défaite encore plus difficile à supporter. Il n’y aura peut-être pas d’autre chance d’y retourner. Les équipes aussi bonnes ont tendance à être dépouillées pour les pièces. De même que les Rangers (et leurs rivaux écossais, le Celtic) ont recruté ces dernières années, il n’y a aucune garantie qu’ils puissent mieux reconstruire.

Les jambes fatiguées pouvaient à peine rassembler beaucoup jusqu’aux jours caniculaires des prolongations. Kemar Roofe, lancé avec des pénalités en tête, a poursuivi une longue balle jusqu’à la ligne de contour et a traversé bas. Si quelqu’un méritait de gagner le match, c’était Kent mais Trapp ne serait pas battu, une jambe gauche traînante bloquant à bout portant avant que Steven Davis ne conduise. Cinq minutes supplémentaires de temps supplémentaire et les Rangers auraient peut-être gagné, Tavernier tirant un autre arrêt tardif avec un coup franc se penchant lentement dans le coin supérieur.

Peut-être craignaient-ils ce qu’une fusillade contre l’inimitable Trapp pourrait leur apporter. Quatre excellentes pénalités ont été envoyées au-delà de l’Allemand, mais à chaque fois, Francfort a répondu avec autorité. Ramsey a frappé son effort assez fermement au milieu, légèrement plus haut et il n’y aurait eu aucune chance pour l’international allemand. Mais dans l’état actuel des choses, la jambe arrière du gardien de l’Eintracht était à la hauteur de l’occasion. Borre a tiré haut dans le filet, McGregor aussi sans espoir pour cet effort que les quatre autres qui l’avaient déjà dépassé, et c’était tout.

Des larmes ont coulé sur le Ramon Sanchez Pizjuan. Cinquante ans après le premier et dernier trophée européen des Rangers, ces joueurs avaient vraiment commencé à croire qu’ils pourraient être capables de réaliser quelque chose qui est censé les dépasser. C’était. Mais juste.

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