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Éliminatoires de la Coupe du monde : profitez du drame de la sortie de l’Italie, des thrillers de la CAF et de la tension australienne tant que ça dure

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Juste une nuit après le dernier grand élan pour les places en Coupe du monde et les éliminatoires finales ont déjà livré un niveau de drame et de tension que le tournoi proprement dit fera bien pour égaler. Il est dommage que la trajectoire inévitable de la compétition mondiale du football et de ses frères continentaux signifie que les événements de jeudi seront de moins en moins nombreux.

La ruée vers le Qatar a commencé de manière assez dramatique dans un Sydney détrempé où deux buts tardifs du remplaçant Kaoru Mitoma ont garanti la qualification du Japon aux dépens de l’Australie (Paramount + diffuse tous les matches de qualification de la Coupe du monde de l’AFC). Cela fait 20 ans que les Socceroos ont raté la Coupe du monde, s’ils veulent maintenir cette séquence en vie, ils devront gagner deux matchs à élimination directe, d’abord contre l’un des Émirats arabes unis, l’Irak ou le Liban avant d’affronter la cinquième meilleure équipe. L’Amérique du Sud a à offrir.

À une journée de la fin, trois équipes sont toujours en lice pour cette place. Le Pérou est maître de son destin mais doit battre le Paraguay sous peine d’être cogné au poteau par la Colombie ou le Chili. Plus au nord, personne n’est encore assuré d’échapper à l’Octagonal avec seulement deux autres tours de matches à jouer. Le match nul 0-0 des États-Unis contre le Mexique a semblé donner le ton à une série de regards nerveux par-dessus votre épaule, réagissant aux résultats des équipes autour de vous alors que vous tentez désespérément de rassembler les points dont vous avez besoin pour une place parmi les trois premiers.

Gregg Berhalter a presque reconnu qu’il avait un œil sur les événements loin de l’Azteca, déclarant à CBS que le point qu’ils ont gagné « sera un point précieux basé sur ce qui s’est passé aujourd’hui au classement ». Le Panama avait fait match nul avec le Honduras plus tôt dans la journée, tandis que le Costa Rica a battu le Canada, leader du classement, 1-0 pour se hisser à la quatrième place, à trois points des deux titans de la Concacaf qui occupent les deuxième et troisième places. Seul l’entraîneur-chef des États-Unis sait à quel point cela a influencé les décisions qu’il a prises à Mexico.

Tandis que d’autres fédérations livraient la tension, l’Europe apportait des dénouements palpitants aux espoirs de qualification de quatre équipes. La victoire de la Suède dans le temps supplémentaire contre la République tchèque, le Portugal qui a failli le faire exploser contre la Turquie et le superbe coup de main de Gareth Bale contre ses détracteurs du Real Madrid : tous auraient pu être des parcelles A utilisables une autre nuit. Au lieu de cela, ils ont tous été relégués à un rôle de soutien derrière le grand Azzuri psychodrame.

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Les pages sportives italiennes sous-estiment rarement les moments de calcium crises et elles étaient aussi mélodramatiques que jamais le vendredi matin. « Au diable », crie le Corriere dello Sport. Moins d’un an après avoir remporté les Championnats d’Europe (et apparemment modernisé le football international italien), Roberto Mancini était chargé d’envisager son avenir par Gazzetta. Tuttosport, quant à lui, a rempli Dark Vador avec un cri guttural de « Nooooo » étiré sur sa première page.

Les champions d’Europe de Mancini avaient eu plus que leur juste part d’occasions de réserver leur passage au Qatar. Il est difficile d’affirmer que la Coupe du monde sera un tournoi bien pire sans une équipe qui n’a pas pu dépasser d’abord la Suisse, puis une Macédoine du Nord résolue, peu importe la quantité de foudre qu’elle a réussi à mettre en bouteille l’été dernier. Le plaisir de ces éliminatoires – en particulier pour ceux qui ne sont pas impliqués – ne vient pas seulement de l’extase qu’Aleksandar Trajkovski a apportée à sa nation, mais de la schadenfreude pour le reste du terrain. Très souvent, l’Italie a été celle qui a ruiné les rêves de tournoi des autres ; il y aura une série de pays qui seront ravis de ne pas avoir à se frayer un chemin devant Giorgio Chiellini et Leonardo Bonucci dans un match à élimination directe.

Tout le drame de jeudi promet d’être quelque chose d’un amuse bouche pour ce qui est à venir, notamment en CAF, où le soi-disant Jollof Derby entre le Nigeria et le Ghana est à la une des batailles les plus brutales pour les places en Coupe du monde. Ces deux équipes, ainsi que les duos de l’Égypte et du Sénégal, Le Cameroun et l’Algérie honoreraient le Qatar mais seuls trois d’entre eux le peuvent.

C’est l’argument en faveur de l’expansion de la Coupe du monde, qui débutera en 2026 lorsque 48 équipes se réuniront aux États-Unis, au Canada et au Mexique. La CAF sera l’un des vainqueurs les plus significatifs de ce nouveau tournoi, ses cinq représentants passant à neuf. La Coupe d’Afrique des Nations de cette année a montré que même de nombreuses équipes pourraient ne pas être suffisantes pour un continent qui fournit certaines des étoiles les plus brillantes du monde, des noms établis tels que Mohamed Salah et Pierre-Emerick Aubameyang aux jeunes brillants comme Issa Kaboré.

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L’ouverture de nouvelles voies vers le plus grand tournoi est peut-être trop souvent vue à travers le prisme de l’élite de la FIFA en quête de pouvoir et de votes, en particulier dans un paysage médiatique européen qui a toujours tendance à dicter la lentille à travers laquelle le changement institutionnel doit être effectué. Certes, la poussée hésitante d’Arsène Wenger pour doubler la fréquence de la compétition avait l’air d’une prise d’argent nue, mais passer à 48 équipes a sa logique. À moins de convaincre les dindes de voter pour Noël, il n’y a aucun moyen significatif de rendre les futures Coupes du monde un peu plus mondiales, d’atténuer l’hégémonie des équipes européennes en particulier sur la qualification.

Et pourtant, ce nouveau système aura un coût. Chaque nouveau spot en 2026 et au-delà prive le monde d’un moment de danger supplémentaire. Un géant européen a tendance à manquer tous les quatre ans, en fera-t-il encore alors qu’il reste 16 places à gagner ? En Amérique du Sud, il sera plus difficile de ne pas se qualifier avec six places à disputer par 10 équipes. Pendant ce temps, les jours où le Mexique et les États-Unis se disputaient la qualification pour la Coupe du monde appartiennent peut-être au passé, même après avoir accueilli le tournoi.

Donner à plus d’équipes la chance de jouer lors du plus grand événement de football au monde est, en théorie, un objectif noble, peu importe à quel point Gianni Infantino et sa société le défendent maladroitement. Mais la Coupe du monde elle-même n’a jamais été qu’un festival de football d’un mois, mais le voyage qui y mène en premier lieu. C’est ce qui était si astucieusement exposé jeudi. Rob la qualification des belles marges et des enjeux accrus qu’il conserve encore et une place dans le tournoi lui-même peut encore perdre un peu de son lustre.

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