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Composition de l’USMNT: les difficultés de Ricardo Pepi à Augsbourg laissent la position de l’attaquant instable avant la Coupe du monde au Qatar

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Le FC Augsburg a assuré sa place en Bundesliga la saison prochaine malgré une lourde défaite 4-0 contre le RB Leipzig grâce au Bayern Munich et au VfB Stuttgart qui ont fait match nul 2-2 dimanche. C’est une bonne nouvelle pour l’attaquant américain Ricardo Pepi, qui a eu beaucoup de mal avec Augsbourg depuis son transfert en janvier dans le club allemand.

Au cours de cette défaite contre Leipzig, Pepi est sorti du banc pour jouer 32 minutes en touchant seulement le ballon sept fois, en complétant deux passes et en ne prenant aucun tir. C’est le genre de performance anonyme qui a été plus proche de la norme pour Pepi ces derniers temps alors qu’il a du mal à s’acclimater à l’environnement de la Bundesliga.

El Tren a quitté la Major League Soccer alors que son stock ne pouvait pas être plus élevé, transformant une saison de 13 buts en un transfert de 18 millions de dollars vers la Bundesliga où il devait aider à sauver Augsbourg de la relégation. C’est beaucoup de pression pour tout attaquant, en particulier celui qui n’a que 19 ans. Ajoutez à cela que les espoirs de la Coupe du monde de l’USMNT reposent également, dans une certaine mesure, sur les épaules de Pepi alors que l’équipe a du mal à trouver un attaquant partant de haut calibre, et c’est seulement naturel qu’il est déçu surtout quand il est difficile pour les transferts de janvier de percer dans une équipe.

Mais ce n’est pas qu’il n’a pas répondu aux attentes lors de sa première demi-saison à Augsbourg, c’est comme ça que les choses se sont passées. Pepi a commencé trois des six premiers matchs pour lesquels il était disponible, l’équipe ne remportant aucun de ces matchs et ne récoltant que deux points. De leurs neuf matchs qui ont suivi, il n’a commencé qu’un seul match. Ils ont remporté quatre victoires et 12 points précieux pour éviter la relégation avec une journée à perdre.

À ce jour, Pepi a enregistré 474 minutes de Bundesliga sans enregistrer de buts ni de passes décisives. Cela s’est également répercuté sur le jeu de l’équipe nationale, car en plus de quatre apparitions, dont trois titularisations au cours de cette séquence, Pepi n’a pas été impliqué dans un seul but pour Gregg Berhalter lors des qualifications pour la Coupe du monde en 2022.

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Ce n’était pas si mal pour Pepi en Allemagne. La victoire 3-0 d’Augsbourg sur le VFL Wolfsburg semblait être un tournant. Il a pris deux tirs, en mettant un sur la cible pour une valeur totale de buts attendus de 0,34 tout en jouant un rôle de pression clé tout en opérant à partir du milieu de terrain offensif droit. Mais il n’a pas été en mesure de transformer ce flash en une course soutenue et n’a pas réussi à revenir dans l’équipe. L’essentiel est que même si le positionnement et le rythme de travail de Pepi peuvent être excellents, les objectifs gardent les lumières allumées lorsqu’une équipe est menacée de relégation.

Comparé à d’autres attaquants de Bundesliga, Pepi n’a pas apporté ses bottes de tir. De tous les attaquants à jouer plus de 400 minutes dans la ligue, Pepi a pris le moins de tirs avec huit. Il en a mis cinq sur la cible, ce qui est bien, mais ils n’étaient pas assez dangereux, créant seulement un xG de 0,94 à partir de toutes ces chances combinées. Il n’a pas non plus assez aidé avec son décès, ne créant que cinq occasions, ce qui était le quatrième pire parmi ses pairs.

Il est difficile de mettre tout cela sur Pepi même s’il arrive en tant que signature en janvier, mais ne pas montrer une lueur de son énorme potentiel lors de sa première demi-saison de Bundesliga est un peu inquiétant. Alors qu’Augsbourg ne se rendra pas en 2 Bundesliga, il pourrait être bon pour lui de partir en prêt si Markus Weinzierl ne voit pas suffisamment d’amélioration pendant la pré-saison pour que Pepi joue des minutes significatives la saison prochaine. Des destinations comme Hambourg ou le FC Saint Pauli, si aucune n’est promue, pourraient donner à Pepi l’expérience d’un environnement à haute pression avec des attentes sans le poids de la relégation de l’élite.

Il est difficile pour Pepi de gagner en confiance alors qu’il pense probablement à sa sécheresse de score qui a atteint plus de sept mois pour le club et le pays. Son dernier but était en octobre 2021 contre la Jamacia où il avait un doublé pour l’équipe nationale. Et si les choses ne tournent pas rond pour Pepi, l’USMNT sera obligé de donner la priorité à d’autres options.

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L’une de ces options pourrait être l’ancien coéquipier de Pepi, Jesus Ferreira. Ferreira a marqué sept buts en 10 matchs pour le FC Dallas et est également un meilleur passeur que Pepi. S’il ne touche pas le fond du filet, il est capable d’attirer les ailiers de l’équipe impliquée dans l’attaque. Au-delà de Ferreira, Berhalter est clairement conscient des préoccupations liées à l’attaque devant le Qatar et continue de chercher au loin un attaquant potentiel pour mener la ligne. Cet été, il verra Haji Wright lors d’un camp critique en juin. Wright a marqué 12 buts en 29 apparitions pour le club turc d’Antalyaspor et est l’un des meilleurs buteurs américains à l’étranger.

Berhalter a déclaré que la composition de la Coupe du monde sera essentiellement établie d’ici septembre, ce camp de juin pourrait donc être l’une des dernières chances pour les joueurs hors radar d’impressionner Berhalter. Il a également déclaré que Pepi pourrait ne pas être appelé pour ces matchs afin qu’il puisse obtenir une pause mentale.

Ce n’est pas une mauvaise chose pour Pepi. C’est un jeune joueur qui a eu une année difficile, mais des étapes comme celle-ci sont préoccupantes alors que commencer vers l’avant est la plus grande question pour l’équipe nationale. Espérons que Pepi puisse trouver ses marques à Augsbourg et se diriger vers la Coupe du monde en tirant à plein régime, mais s’il ne le peut pas, au moins Berhalter fait preuve de diligence raisonnable pour examiner d’autres options dans le groupe d’attaquants. C’est une période qui pourrait également faire de Pepi un joueur plus fort dans l’ensemble, ce qui est toujours l’objectif, mais l’USMNT a besoin d’un plan juste au cas où les choses iraient dans l’autre sens. Le développement des joueurs est délicat, et Berhalter peut espérer le meilleur de Pepi, mais il a tout à fait raison de se diriger vers le pire cet été.

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