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Arsenal contre. Score des loups: Nicolas Pepe inspire les Gunners à trois points vitaux en course pour la Ligue des champions

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LONDRES – Bien qu’il soit en marge du XI, la signature du record d’Arsenal peut encore avoir son mot à dire sur la fin de leur saison comme l’espère Mikel Arteta. Pendant une grande partie de cette saison, Nicolas Pepe a été l’homme invisible à 100 millions de dollars, sa place sur le flanc droit indiscutablement la place de Bukayo Saka et d’autres avenues du côté de Mikel Arteta bloquées par d’autres jeunes gens brillants.

Et pourtant, la nuit où ils n’ont pas pu trouver de chemin, Pepe a marqué un but d’une importance capitale pour la candidature d’Arsenal dans le top quatre, ce qui leur a valu une victoire 2-1 sur Wolverhampton Wanderers qui a la sensation d’un point de contrôle majeur sur un chemin qui se termine par le football de la Ligue des champions. Il reste du travail à faire – ils occupent la cinquième place du classement mais ont deux matchs en moins pour combler un écart d’un point sur Manchester United – mais cette équipe semble en profiter, peu importe à quel point c’est difficile.

Il y a quinze jours, la rencontre de ces deux-là était tombée dans la rancœur, Gabriel Martinelli s’est absenté pour deux fautes à 10 secondes d’intervalle avant que Ruben Neves et d’autres d’une persuasion Wolves ne prennent ombrage de la vigueur avec laquelle Arsenal a célébré sa victoire 1-0. À cette occasion, le défenseur central Gabriel avait été le héros de la pièce pour les visiteurs, sa première tête ayant valu aux Gunners une avance qu’ils ont défendue de manière impressionnante même à 10 hommes.

Cette fois, sa contribution durable était plutôt moins propice. Sous la pression de Raul Jimenez, Gabriel a mal cuit sa passe en retrait depuis le canal gauche, permettant à Hwang Hee-Chan de s’y engouffrer. Contournant Aaron Ramsdale, il a pris une touche pour s’installer avant de rouler dans un filet vide sous un angle serré.

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C’était le scénario cauchemardesque pour Arsenal. Peu d’équipes de Premier League sont aussi habiles à défendre leur propre surface de réparation que celle de Bruno Lage. Même lorsqu’ils étaient tirés vers le haut pour appuyer sur le ballon, ils pouvaient se remettre en forme à tout moment. Les hôtes pouvaient tout faire correctement – ​​Thomas Partey se frayait un chemin devant son adversaire, Bukayo Saka s’élançant vers l’avant – et se retrouvaient toujours à devoir tirer avec huit joueurs dans la surface.

Les chances sont venues mais jamais tout à fait à la fréquence sans remords nécessaire pour faire boucler les loups. Gabriel Martinelli a tourné juste au-dessus quand Alexandre Lacazette a coupé pour lui. Quant à Lacazette, il avait clairement vu les critiques le viser après une série de deux buts en Premier League lors de ses 15 dernières apparitions. J’avais besoin de tirer plus, disaient les supporters. Peut-être qu’ils avaient aussi besoin d’ajouter la partie implicite… quand le coup est allumé.

Au lieu de cela, un Emirates Stadium de plus en plus exaspéré l’a regardé frapper le ballon à 25 mètres sur son pied le plus faible ou tenter un coup de pied impossible tout en prenant quatre touches dans la surface de réparation quand on le ferait. Il lui a fallu 70 minutes pour prendre le bon coup au bon moment, mais Jose Sa était prêt pour son clip proche du poteau.

La performance de Lacazette n’était pas la seule chose qui perturbait le nord de Londres. Pas pour la première fois ces dernières semaines, VAR n’était pas de leur côté lorsque Nelson Semedo et Martinelli sont entrés en collision à l’intérieur de la surface de réparation des Wolves après 20 secondes. Un autre pour Arteta à prendre avec le corps arbitral PGMOL (Professional Game Match Officials Board). Il pourrait également souligner la rapidité avec laquelle Craig Pawson a sanctionné ses joueurs pour perte de temps à Molineux. Jose Sa mangeait une horloge comme Bruce Bogtrotter dévore un gâteau au chocolat.

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Si quelqu’un avait l’air de se frayer un chemin à travers la ligne de fond des Wolves, c’était Odegaard, qui plonge de plus en plus profondément dans sa boîte de trucs et de films. Martinelli avait presque levé un ballon lobé au-dessus de Sa en première mi-temps. La deuxième fois a été le charme, trouvant le remplaçant Eddie Nketiah sur la ligne droite. La réduction a demandé beaucoup à Pepe, mais la signature du record d’Arsenal a tenu ses promesses, se retournant pour trouver de l’espace pour rentrer à la maison.

Pourtant, Odegaard a sondé, un coin de sable d’un tir coupant le montant le plus éloigné avec Sa échoué. L’élan était implacable et l’Emirates Stadium l’a ressenti. Pepe attirait des défenseurs qui ont pu s’asseoir plus tôt dans le match. Lorsque le tir de Saka a été repoussé par Sa, c’est l’Ivoirien qui a ramassé les morceaux. Le ballon est passé de lui à Odegaard, puis à Lacazette et à Pepe, dont le ballon en profondeur a été glissé là où Romain Saiss avait été expulsé.

Cette fois, Lacazette a livré, décochant un tir vers le coin le plus éloigné. Sa aurait pu faire plus que l’aider dans le filet. Peu de gens dans ce domaine pourraient s’en soucier. Si Neves avait été mécontent des célébrations il y a quinze jours, il serait incandescent avec l’exubérance pure des quelque 55 000 supporters. Peu d’autres pourraient cependant les blâmer. Ils sentent que le top quatre est en vue. Ils ont peut-être raison.

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