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Pourquoi les Lakers ont plus besoin de LeBron James que LeBron James n’a besoin des Lakers

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Les Charlotte Hornets, les Indiana Pacers et les Toronto Raptors n’ont jamais vu l’un de leurs joueurs honoré d’une sélection All-NBA de la première équipe. Aucun Atlanta Hawk n’a été choisi pour la première équipe depuis 1986, et cela fait une décennie qu’un membre de l’Orlando Magic n’a pas été choisi pour l’une des trois équipes. Ni le Jazz ni les Pistons n’ont eu de partant All-Star au cours de la dernière décennie. Huit équipes n’ont jamais produit de MVP, et de peur que vous ne croyiez qu’il s’agit strictement d’un problème de petit marché, les Brooklyn Nets figurent sur cette liste. Les Clippers de Los Angeles le seraient aussi s’il n’y avait pas le trophée que Bob McAdoo avait remporté à l’époque des Buffalo Braves.

Tout cela vise à faire un point très simple : ne prenez pas les superstars pour acquises. Les équipes passent souvent des décennies sans en avoir un. Il y a des équipes qui, à ce jour, n’ont jamais eu un joueur aussi bon que LeBron James.

Ce n’est pas une réalité à laquelle les Lakers de Los Angeles sont habitués. Mis à part l’écart de quatre ans entre George Mikan et Jerry West et l’intermède de cinq ans entre les époques Magic Johnson et Shaquille O’Neal, ils ne se sont vraiment pas passés d’une superstar pendant une période significative des sept premières décennies de leur existence. Ils chérissaient autrefois ce fait. Ils ont payé à Kobe Bryant vieillissant des dizaines de millions de dollars qu’il ne servait plus à la fois comme cadeau de retraite anticipée et comme investissement dans son remplaçant alors anonyme. Venez aux Lakers, a crié l’extension Bryant, car nous prenons soin de nos superstars.

Ce pitch est tombé dans l’oreille d’un sourd. Carmelo Anthony a dit non en 2014. LaMarcus Aldridge a emboîté le pas en 2015. Kevin Durant ne leur a même pas accordé de rendez-vous en 2016. Le crépuscule de Bryant et les années qui ont suivi ont été sans équivoque les pires de l’histoire de la franchise. Aucune équipe des Lakers n’avait jamais raté les séries éliminatoires plus de deux saisons consécutives. Ils ont passé une demi-décennie à la loterie avant l’arrivée de James. S’il avait atterri ailleurs, les Lakers pourraient arriver une décennie en dehors des séries éliminatoires. Il est facile d’oublier cela maintenant, mais les Lakers étaient peut-être à un LeBron James de devenir les Sacramento Kings. Ils pourraient encore l’être.

Au lieu de cela, James en a fait une maison viable pour Anthony Davis, que les Lakers ont payé un beau prix pour acquérir. Ils n’ont jamais hésité à le payer. « Quand un joueur de la stature de LeBron fait confiance à l’organisation », a déclaré le directeur général des Lakers Rob Pelinka en 2020, « je pense qu’il y a une confiance bilatérale implicite qui revient, disant: » Nous allons faire tout ce que nous pouvons pour vous mettre en mesure de gagner plus de championnats, parce que c’est ce que vous êtes. «  »

Cette confiance bilatérale a porté ses fruits. Les Lakers ont remporté le championnat 2020. Ils ont commencé la saison suivante 28-13. Et puis Solomon Hill a plongé dans la cheville de LeBron et tout est allé en enfer.

Il y a beaucoup de reproches à faire. James a joué un rôle majeur dans la décision désastreuse d’échanger contre Russell Westbrook, mais cette option n’aurait probablement pas existé si Pelinka n’avait pas refusé d’inclure Talen Horton-Tucker dans un échange avec Kyle Lowry. Ils ne seraient peut-être pas tombés du n ° 1 au n ° 16 en défense si Jeanie Buss avait payé Alex Caruso. Les rotations de Frank Vogel restent toujours aussi inexplicables. Kurt Rambis pourrait être l’homme le plus puissant de ce paragraphe. Et personne ne veut assumer la responsabilité de tout cela.

Pelinka a affirmé, apparemment à tort, que James et Davis allaient bien avec l’équipe debout à la date limite des échanges. James a passé le week-end des étoiles à flirter avec les Cavs, à prendre des dispositions pour l’avenir de son fils et à féliciter tous les directeurs généraux sauf le sien. Les Lakers divulguent des coups de feu à leurs stars avec un sentiment dominant qui se dégage : nous n’allons pas sacrifier nos jeunes joueurs, nos choix et notre argent pour vous sortir d’un problème que vous avez créé. Cette confiance bilatérale s’est érodée. Les Lakers n’étaient pas prêts à faire tout ce qu’ils pouvaient pour mettre James en position de remporter un championnat à la date limite. Ils pourraient ne pas le faire non plus pendant l’intersaison.

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Cela ne veut pas dire qu’une rupture est imminente. Franchement, les Lakers ne pouvaient pas échanger James s’ils le voulaient. Il tiendrait la menace de la retraite sur toutes les parties intéressées. Au mieux, il pourrait se diriger vers la destination de son choix bien en dessous de la valeur marchande. Plus probablement, il effrayerait tous les prétendants avant même que les négociations n’aillent aussi loin. James aime être à Los Angeles. Toutes choses étant égales par ailleurs, il préférerait probablement y rester. S’il ne le fait pas, il partira selon ses conditions.

C’est une possibilité à laquelle les Lakers ne sont pas aussi préparés qu’ils semblent le penser. Si les Lakers refusaient d’investir des actifs dans le départ de Russell Westbrook et le redémarrage de cette équipe pendant l’intersaison, la campagne 2022-23 deviendrait essentiellement une année boiteuse. Ils se positionneraient pour une intersaison 2023 avec seulement Anthony Davis et Talen Horton-Tucker actuellement sur leurs livres.

Cela leur laisserait un espace de plafond suffisant dans une NBA de plus en plus incapable de fournir des agents libres qui valent la peine d’être dépensés. Le marché des transactions moderne est défini par les extensions et les métiers. Après que cinq All-Stars 2019 aient changé d’équipe par agence libre lors de l’intersaison suivante, un seul All-Star, Lowry, 35 ans, l’a fait depuis. Seuls deux All-Stars 2022 sont même éligibles à l’agence libre: James Harden, qui a déjà fait son choix, et Zach LaVine, qui devrait sacrifier des dizaines de millions de dollars pour quitter un concurrent de grande taille. L’époque des parades nuptiales prolongées de juillet est révolue. Les joueurs choisissent leurs destinations des années avant l’agence libre ou des années après avoir déjà bloqué le maximum d’argent. Atterrir des stars consiste à leur créer un environnement hospitalier et à avoir les atouts pour les extraire de leur ancien employeur. Les Lakers, en ce moment, pourraient ne pas en avoir non plus.

Los Angeles a toujours fait appel aux meilleurs joueurs de la NBA, mais cela n’a pas suffi à faire la différence pendant le déclin de Bryant et les années qui ont suivi. James n’est arrivé que lorsque le placard a été restauré avec suffisamment de jeunes talents pour éventuellement échanger contre Davis. Même sans autre déménagement, il faudra des années avant que ce ne soit à nouveau le cas. Les Lakers ont épuisé leur trésor de guerre en débarquant Davis et Westbrook. Ils contrôleront leur propre choix de premier tour dans un seul des quatre prochains repêchages. Davis aura 32 ans lorsque ces obligations auront été remplies et les Lakers pourront même commencer à se reconstruire grâce au repêchage.

Tout cela suppose que Davis serait intéressé à rester avec les Lakers post-James. LeBron est celui qui l’a recruté à Los Angeles, après tout. Lui, comme James, est représenté par Klutch Sports, et les Lakers ont bénéficié de l’influence de Rich Paul lorsqu’il a dirigé Davis vers eux en premier lieu. Encourir sa colère lorsque Davis peut échapper à son contrat grâce à une option de joueur en 2024 pourrait s’avérer désastreux d’une manière qui s’étend bien au-delà des deux célèbres Lakers qu’il représente actuellement.

Klutch Sports représente un quart de la liste des étoiles 2022 remplaçantes avant la blessure: James, LaVine Draymond Green, Trae Young, Darius Garland et DeJounte Murray. Paul est le super agent le plus notoire de la NBA, mais il n’est pas le seul. De plus en plus des meilleurs joueurs de la ligue gravitent vers un plus petit nombre d’agences. C’est une décision sensible de leur part. Plus leur agent est puissant, plus ils peuvent exercer de pouvoir sur leurs organisations. Il est essentiel d’entretenir des relations positives avec ces courtiers en puissance. Les Lakers ont déjà une idée de ce qui se passe quand vous ne le faites pas. Julius Randle et D’Angelo Russell sont tous deux remplacés par CAA, qui compte six autres All-Stars 2022 dans leur profonde écurie de talents. Les deux ont quitté les Lakers en mauvais termes. À peu près au même moment, les Lakers espéraient décrocher un autre client important de la CAA : Paul George. Ils n’ont même pas eu droit à une rencontre.

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Ces réunions n’ont plus besoin d’avoir lieu. Ils ont été remplacés par des commérages tout au long de l’année. Les joueurs et les agents creusent pendant des mois et des années avant que des décisions ne soient prises. Ils s’installent dans de nouvelles maisons lorsqu’ils sont convaincus que leurs besoins à la fois sur et hors du terrain seront satisfaits, et en ce moment, toute personne potentiellement intéressée à déménager à Los Angeles se pose probablement la même question : si les Lakers peuvent défier LeBronpourquoi devrais-je leur faire confiance pour prendre soin de moi ?

C’est un surprenant 180 de là où les Lakers se tenaient il y a seulement quelques années. Avant tout, c’était une franchise qui s’adressait aux superstars. Maintenant, ils mènent une guerre froide contre l’étoile la plus brillante de toutes, et il porte leur propre maillot. Aucun avenir possible ne semble particulièrement brillant. Pliez-vous à la volonté de LeBron et vous avez sacrifié votre projet de capital pendant la majeure partie de la décennie. Ne le faites pas et vous vous retrouvez là où vous étiez une dizaine d’années plus tôt.

Perdu de façon troublante dans toute cette peur future est un présent beaucoup plus optimiste que ne le suggère cette saison misérable. Les Lakers ont LeBron James à l’heure actuelle. Il n’est peut-être plus le meilleur joueur de basket-ball, mais il n’est pas loin non plus. Peu importe comment vous le tranchez, il pourrait s’écouler un certain temps avant que les Lakers ne trouvent un autre joueur aussi bon. Il en va de même pour Davis.

Même s’ils présentent des risques de blessures, même s’ils déclinent physiquement en raison de l’âge, même si c’est de leur faute que les choses se sont si mal passées en premier lieu, ils représentent toujours de loin la meilleure chance de cette franchise de remporter un championnat à court terme. avenir. Ils étaient les deux meilleurs joueurs de la bulle d’Orlando. Il y a seulement un an, les alignements mettant en vedette les deux adversaires ont surclassé de plus de 14 points pour 100 possessions. Aucune des deux listes ne comprenait de troisième étoile. Mettez juste assez de tir et de défense autour de ces deux-là et vous avez une chance de gagner à un niveau élevé. Constater que le tir et la défense devraient être raisonnablement possibles avec le contrat expirant de 47 millions de dollars de Westbrook et quelques choix de première ronde.

C’est une chance que des équipes comme les Pacers et les Hornets ont rarement. Demandez à l’un de leurs fans s’ils sacrifieraient quelques choix de repêchage supplémentaires pour avoir une véritable chance de tout gagner tout de suite. Si les Lakers tiennent leur succès historique pour acquis, eh bien, ils ne pourront plus le faire très longtemps. Compte tenu de la profondeur du trou qu’ils ont déjà creusé, ils ne gagneront probablement pas grand-chose dans les années qui suivront le départ éventuel de James, quelle que soit la forme que prendra ce départ. Leur chance de gagner dure tant que James est toujours dans leur équipe. Sa chance de gagner dure tant qu’il est capable de marcher sur un terrain de basket. Aussi douloureuse que puisse être cette prise de conscience, les Lakers ont bien plus besoin de LeBron qu’il n’en a besoin, car une fois qu’il est parti, cela pourrait prendre très longtemps avant de retrouver quelqu’un d’aussi bon.

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