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Les débuts stellaires de James Harden avec les 76ers fournissent une raison majeure d’optimisme à Philadelphie

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Une nouvelle ère du basket-ball des Philadelphia 76ers a commencé vendredi soir, alors que l’ancien MVP et futur Hall of Famer James Harden a fait ses débuts pour la franchise. Les Sixers ont échangé contre Harden – avec Paul Millsap – avant la date limite des échanges plus tôt ce mois-ci, mais ses débuts ont été retardés alors qu’il continuait à se remettre d’une blessure aux ischio-jambiers qu’il avait subie en tant que membre des Brooklyn Nets. Il est finalement venu contre les Timberwolves au Minnesota, et pour les fans des Sixers, cela valait la peine d’attendre.

Vous ne voulez pas trop tirer d’un seul match, mais le premier match de Harden dans un uniforme des Sixers n’aurait pas pu mieux se passer. En 35 minutes d’action, Harden a fait exactement ce que nous avons l’habitude de le voir faire au cours de la dernière décennie – marquer le ballon de basket à un niveau élite et accumuler des passes décisives grâce à toute l’attention qu’il attire lorsqu’il est sur le sol . Son jeu a été l’une des principales raisons pour lesquelles les Sixers ont remporté une victoire écrasante de 133-102 sur une équipe des Timberwolves qui a déjà battu les onze des Sixers cette saison.

Les chiffres de Harden – 27 points, 12 passes décisives et huit rebonds – étaient impressionnants (et Hardenesque, faute d’un meilleur mot), surtout compte tenu du fait qu’il jouait simultanément son premier match en plus de trois semaines et son premier match avec une toute nouvelle équipe.

Ce qui rend les chiffres de Harden encore plus impressionnants, c’est la façon dont il les a amassés : efficacement et dans le cadre de l’attaque de Philadelphie. Harden n’a eu besoin que de 12 tentatives de placement pour compiler ses 27 points, et il a converti cinq de ses sept tentatives à trois points. Il a également renversé huit de ses neuf lancers francs. Il n’a pas forcé les choses mais a plutôt pris ce que le jeu lui donnait.

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L’offensive des Sixers passait encore largement par Joel Embiid lorsqu’il était au sol, et Harden était extrêmement proactif lorsqu’il s’agissait de déplacer le ballon de basket, comme en témoignent ses 12 passes décisives. Quand Embiid est allé sur le banc, Harden est devenu un peu plus agressif du côté offensif. Un joueur de périmètre comme Harden que l’équipe peut exécuter une attaque lorsque le grand homme est sur le banc est quelque chose dont les Sixers avaient désespérément besoin, et maintenant ils l’ont enfin.

Tout le monde autour de Harden a également pu obtenir le leur. Embiid a poursuivi son jeu dominant de niveau MVP avec une performance de 34 points et 10 rebonds, et Tyrese Maxey a versé 28 points, répondant rapidement à la question de savoir s’il serait capable ou non de bien s’intégrer aux côtés de Harden dans la zone arrière.

Le reste de la liste a également bénéficié de toute l’attention supplémentaire que Harden a attirée. En équipe, les Sixers ont renversé 19 3 – contre seulement neuf pour le Minnesota – et beaucoup de ces opportunités étaient ouvertes. Sérieusement, regardez à quel point Maxey était ouvert à cette tentative car les défenseurs du Minnesota étaient tous concernés par Embiid et Harden :

Un tel espace continuera d’être le cas. Tant que Harden et Embiid seront ensemble sur le sol, ils continueront de retenir l’essentiel de l’attention de la défense adverse. Les tirs seront donc là pour les tireurs auxiliaires de Philadelphie. Ils ont juste besoin de les abattre à un rythme raisonnable. S’ils peuvent faire cela, les Sixers deviendront extrêmement dangereux à l’avenir.

Après le match, Embiid était tout sourire en discutant de l’espace que Harden génère pour ses coéquipiers. « C’était probablement la plus grande ouverture que j’aie jamais eue dans ma carrière », s’est exclamé Embiid dans son interview sans rendez-vous. « Vous auriez dû voir mon visage. J’étais comme ‘Nous n’avons jamais eu ça!’ Rien de proche. Alors j’espère que ça continue.

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Embiid a des raisons d’être excité. Après tout, un garde qui génère autant d’espace avec son tir est un contraste frappant avec ce que les Sixers avaient à Ben Simmons, le joueur contre lequel Harden a été échangé. Embiid et Simmons n’ont jamais été un ajustement naturel étant donné l’aversion de ce dernier pour le tir, et à cause de cela, Harden a le potentiel d’être un ajustement beaucoup plus confortable aux côtés d’Embiid. À bien des égards, Harden pourrait s’avérer être un homologue idéal du candidat MVP.

De plus, Embiid et Harden ont montré une chimie précoce vendredi soir. Les deux ont régulièrement exécuté des actions de pick-and-roll et de dribble au cours du concours, et Harden a trouvé Embiid avec quelques centimes en douceur en conséquence. La chimie entre les deux stars ne devrait également que s’améliorer.

Les grands débuts ne sont pas nouveaux pour Harden. En fait, il a maintenant récolté plus de 25 points et plus de 12 passes décisives à chacun de ses trois derniers débuts en équipe, par ESPN. De toute évidence, il allait vouloir faire bonne impression lors de son premier match avec sa nouvelle équipe après avoir forcé sa sortie de Brooklyn. Le niveau de jeu que nous avons vu vendredi soir devra être maintenu si les Sixers veulent atteindre leur plafond en tant que véritable prétendant au championnat. La victoire contre les Wolves a cependant été un bon début et a certainement fourni à Philadelphie de nombreuses raisons d’être optimiste. La décision de Daryl Morey d’attendre jusqu’à la 11e heure pour échanger Ben Simmons semble plutôt bonne en ce moment.

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