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Le rôle de Russell Westbrook avec les Lakers est plus trouble que jamais après que le banc des prolongations mène à une victoire cruciale

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Russell Westbrook a été hué par ses supporters locaux samedi. Ce n’est pas particulièrement anormal parmi les équipes NBA des grands marchés, surtout lorsqu’un joueur frappe le côté du panneau comme Westbrook l’a fait au deuxième quart. Huer est une réponse assez prévisible. C’est viscéral, l’accumulation de frustration refoulée au cours d’un match, d’une séquence ou d’une saison entière. Mais quelque chose d’un peu plus inhabituel est arrivé à Westbrook au quatrième quart.

Alors que les Lakers menaient les New York Knicks par six avec un peu trois minutes et quelques changements au compteur, Malik Monk est passé à Westbrook dans le coin pour ce qui aurait dû être un 3 points assez ouvert. Il a hésité, et quand il l’a fait, la foule n’a pas hué. Huer est une réaction à quelque chose de négatif, une réponse planifiée. Non, les fans de Crypto.com Arena ont fait quelque chose de plus instinctif. Ils ont pratiquement plaidé. Ne prends pas le coup Russ. Anthony Davis roule vers le panier, Russ. N’importe quoi d’autre, Russ. Mais avec le Mitchell Robinson de 7 pieds droit dans son visage et un gémissement collectif roulant dans la foule, Westbrook a hissé le genre de tacot malheureux qu’il avait raté tout le match, toute la saison et vraiment, tout au long de sa carrière.

Anthony Davis a nettoyé le gâchis avec un putback. Lui et plusieurs de ses coéquipiers ont encouragé Westbrook à ne pas hésiter.

« Il doit rester hors de sa tête », Davis mentionné apres le jeu. Comme cette hésitation l’a démontré, c’est une dissonance avec laquelle Westbrook est visiblement aux prises. Ses coéquipiers lui disent une chose. Les fans, un autre. Son instinct de jouer dans un sens est en conflit avec le besoin de son équipe pour lui de jouer dans un autre.

Ce que nous obtenons est un terrain d’entente insatisfaisant. Westbrook ne contrôle plus physiquement les matchs comme il le faisait autrefois, et il n’excelle pas non plus dans le déroulement des matchs comme son équipe en a besoin. La confiance qui l’a rendu spécial recule, mais elle n’a pas été remplacée par l’humilité nécessaire pour vieillir gracieusement hors de la célébrité. Il veut prendre des photos qu’il avait l’habitude d’être assez bon pour prendre. Il sait qu’il ne devrait pas prendre ces photos. Il n’a pas encore trouvé comment contribuer autrement à son équipe. Alors il prend quand même les coups et les rate généralement. C’est un cycle que le personnel d’entraîneurs se désintéresse de plus en plus.

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Westbrook a été mis au banc pour les prolongations contre les Knicks. Ce n’était pas si surprenant étant donné que c’était une prolongation que sa mauvaise nuit avait contribué à créer. Ce n’était même pas la première fois cette saison que Frank Vogel le faisait, avec une mise au banc précoce au quatrième quart d’un récent match contre les Indiana Pacers. Mais celui-ci était différent en grande partie à cause de la façon dont les Lakers en meilleure santé ont soudainement joué sans lui. Davis était spectaculaire. LeBron James était meilleur. Malik Monk était le troisième buteur dont ils avaient si désespérément besoin. Et quand Westbrook n’était pas sur le parquet samedi, les Lakers ont surclassé les Knicks de 22 points.

C’était une preuve de concept. Il existe une version de cette liste, avec James et Davis en bonne santé, qui est capable de surmonter des déficits de 19 points et de se rallier pour des victoires. Cela n’incluait tout simplement pas Westbrook. Vogel a été franc à ce sujet. Après avoir déclaré qu’il « jouait les gars qui, selon moi, allaient gagner le match » après le premier banc de Westbrook au quatrième quart, j’ai reconnu Samedi que « Russ avait une nuit difficile, des deux côtés du ballon. » Il a dit qu’il pensait qu’il obtiendrait plus de ballon et de défense de Talen Horton-Tucker, et qu’avec LeBron James roulant, il supposait que le ballon serait entre ses mains la plupart du temps.

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C’est, bien sûr, une hypothèse qui devrait être faite pour la plupart des jeux. Compte tenu de l’amélioration inexistante de Westbrook en tant que défenseur et joueur hors ballon cette saison, les avantages perçus de Horton-Tucker devraient également sonner vrai à l’avenir. Selon cette logique, cela n’a vraiment aucun sens d’utiliser beaucoup Westbrook tard dans les jeux. S’il ne va pas aider sur le ballon et qu’il ne va pas aider, où va-t-il contribuer ?

C’est une question que les Lakers doivent réfléchir à l’approche de la date limite des échanges. Les rumeurs les liant à John Wall persistent depuis plus d’un mois. Même si les Lakers ne traitent pas directement Westbrook, un autre échange pourrait radicalement modifier sa charge de travail. Si Kendrick Nunn revient en bonne santé, pourrait-il éliminer Westbrook de la formation de départ ?

Ce genre de questions était aussi courant que de huer les fans pendant la majeure partie de la saison. Intéressant mais sans intérêt. Les équipes ne marginalisent pas des joueurs aussi célèbres que Westbrook jusqu’à ce qu’ils soient poussés à leur limite absolue. Tout comme ces pauvres fans, les Lakers ont supplié Westbrook de s’améliorer. Ils ont passé des mois à lui donner les minutes et les opportunités de le faire. Mais il ne l’a pas fait. Il a mal joué. Les Lakers ont apparemment franchi le seuil où ils ne semblent plus disposés à tolérer cela, et s’ils l’ont fait, et Westbrook reste pris dans le vide entre où il veut jouer et où l’équipe a besoin qu’il joue, alors son rôle va réduire à quelque chose de plus proportionnel à sa performance réelle.

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