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La saison tumultueuse de la fin des filets défie les explications simples, tout comme le reste

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NEW YORK – Les Brooklyn Nets ont demandé un temps mort au quatrième quart lundi et, plutôt que de remettre le ballon à l’arbitre, Kevin Durant a décidé qu’il se ferait tirer dessus. Lorsque Grant Williams des Celtics de Boston a vu Durant regarder le panier, il a suivi, mettant une main sur le dos de la superstar et l’autre sur son visage pour contester le tir d’entraînement potentiel. Durant est passé devant l’arbitre, a pris un dribble rythmique et a sorti un 19 pieds, avec Williams sur sa hanche, les deux bras maintenant levés.

Williams avait déclaré la semaine dernière que, du point de vue des Celtics, « tout doit être difficile » pour Durant. « Non seulement lui marchant de long en large sur le terrain, mais lui essayant simplement d’obtenir une tasse d’eau sur la touche. » Williams ne voulait pas qu’il voie le ballon traverser le filet.

Le pull de Durant a claqué sur la jante. Kevin Garnett aurait été fier.

Après la fin de la saison des Nets, il serait facile de décrire ce moment comme un microcosme de la série. Boston avait la meilleure défense de la ligue en saison régulière, un fait que Durant a reconnu lors de sa conférence de presse, et l’équipe est entrée dans le premier tour avec pour mission de le mettre mal à l’aise : soyez aussi physique que possible, montrez-lui une foule, faites lui travaille sur la défense, l’épuise avec le temps. Si Durant ne trouve pas de rythme, pense-t-on, Brooklyn non plus.

La disparition des 2021-22 Nets, cependant, défie les explications monocausales, tout comme cette série bizarre. Durant a mal tiré lors des deux premiers matchs et n’a tenté que 11 tirs au troisième, mais, avant le match 4, l’entraîneur des Celtics Ime Udoka a déclaré que ses luttes seraient « l’or des fous » s’ils supposaient que leur défense en était entièrement responsable. Gunslinger qu’il est, Durant a tiré; avec un meilleur espacement et des touches de poste plus profondes, Durant a terminé avec 39 points sur 13 tirs en 31 et neuf passes décisives en 47 minutes.

Durant a déclaré que Boston était la meilleure équipe. Il a également noté que Brooklyn a tiré à 50% sur le terrain et à 42% sur une plage de 3 points dans la série. Aussi incroyable que soit la défense des Celtics, les Nets ont marqué 115 points pour 100 possessions en quatre matchs, une meilleure note que toutes les équipes sauf deux ont réussi plus de 82.

« Les chiffres d’affaires, les rebonds offensifs, les entraînements en ligne droite nous ont vraiment tués », a déclaré Durant, après la défaite 116-112 des Nets. « Rester devant leurs gars. Ils avaient des gars plus gros; nous levons les yeux et Seth Curry ou [Goran] Dragic boxe à 7 pieds. Ils jouent dur, mais ils sont juste plus petits, tu sais ?

Avant le match, l’entraîneur Steve Nash a déclaré que l’équipe avait discuté « à quel point les marges sont fines et comment nous avons bien fait beaucoup de choses ». Brooklyn avait perdu le premier match sur un buzzer-batteur, et il perdrait la série par un total combiné de 18 points. S’il y avait une chose que les Nets devaient faire de toute urgence, c’était de s’occuper du ballon – ils l’avaient remis sur un sommet de la ligue de 18% de leurs possessions lors du match 3, et 32 ​​de leurs 51 revirements étaient de la variété live-ballmenant à 51 points Celtics, 23 de plus que Brooklyn avait marqué après des interceptions.

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Nash a ajouté, avec prévoyance, que « vous ne voulez pas simplement dire que ce sont des revirements de balles réelles, car cela pourrait être remplacé par une autre lacune ». Avec la saison en jeu, les Nets ont passé toute la première mi-temps sans saisir de rebond offensif. Ils ont tiré 17 en 29 depuis la ligne des lancers francs, la plupart des ratés venant de Nicolas Claxton, qui était par ailleurs superbe. L’un d’eux, cependant, est venu de Curry, et un autre, avec 22 secondes à jouer et les Nets en retard de deux points, de Durant. Boston récupère le rebond, pousse le ballon et marque à la pause.

« C’était comme si plusieurs histoires se déroulaient », a déclaré Nash.

Nash, Dragic, Bruce Brown, Kyrie Irving et Durant sont passés par la salle d’interview pour discuter de la série, de la saison et de l’avenir avec différents niveaux de détails. Avant que Durant ne discute avec des journalistes de « The Batman » – il a vu le film quatre fois ; c’est un grand gars de Robert Pattinson – et la salle s’est vidée, tout le monde sur le podium a souligné les points de la seconde chance, les revirements et le physique comme facteurs de la fin de la saison de Brooklyn. Ils ont tous également crédité les Celtics, une équipe plus complète et plus connectée que les Nets n’auraient pas affrontée si tôt si ce n’était pour tant de choses qui allaient de travers.

Irving a refusé de se faire vacciner, a rejoint l’équipe à temps partiel en janvier et n’a disputé que 29 matchs de saison régulière, dont six à domicile. Joe Harris est apparu dans 14 matchs et a subi deux opérations à la cheville. L’équipe a eu une épidémie de COVID, puis Durant s’est blessé au genou et James Harden a demandé un échange au milieu d’une série de 17 défaites en 20 matchs. Les ajouts hors saison Paul Millsap, DeAndre ‘Bembry, Jevon Carter et James Johnson ont tous finalement été mis à la porte. Curry est arrivé avec une cheville lancinante et Dragic a attrapé COVID peu de temps après sa signature. Ben Simmons n’est jamais monté sur le terrain.

« Le temps que j’ai passé ici, chaque jour était quelque chose de différent, quelque chose de difficile », a déclaré Dragic.

En fin de compte, c’est « la totalité » qui s’est avérée insurmontable, a déclaré Nash. La version des Nets qui a pris la parole lors des séries éliminatoires présentait des faiblesses flagrantes qu’il était presque impossible de masquer face à une compétition de calibre championnat. « Nous n’avons jamais voulu abandonner nos attentes même si nous étions sous la contrainte », a déclaré Nash. « Mais en même temps, vous devez en quelque sorte avoir une vision réaliste de l’endroit où nous en étions à la fin de l’année. » Au cours de la partie 3 et pendant la majeure partie du match 4, ils ont orienté leurs alignements vers l’attaque, jouant trois de leurs quatre petits gardes – Irving, Curry, Dragic et Patty Mills – à côté de Durant et de Brown ou d’un grand homme. Nash a déclaré que la disparité de taille « mettait une telle pression sur tout le monde » et a suggéré qu’ils manquaient d’essence en conséquence.

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« J’ai ressenti pour eux », a déclaré Nash. « Nous leur avons demandé de se battre. Vous pouviez les voir essayer de cacher certaines expressions faciales lorsque nous disions à 6-2 gars que vous gardiez le centre. Mais nos options étaient limitées. »

Ce n’est pas un scénario que le front office ou le personnel d’entraîneurs de Brooklyn avait envisagé l’été dernier ou même après la date limite des échanges. Mais les hypothèses de la saison dernière – les ischio-jambiers de Harden, la cheville d’Irving, les 3 ratés de Harris, le « gros pied » de Durant – semblent presque ordinaires par rapport à la confluence des événements qui ont conduit les Nets ici. Peu importe si Harden aurait demandé un échange si Irving avait été vacciné ou si Durant et Harris avaient évité de se blesser; aurait-il demandé s’ils avaient ramené Jeff Green, Landry Shamet et Timothée Luwawu-Cabarrot pour espacer le sol ? Peu importe comment un Simmons en bonne santé aurait pu transformer l’équipe et débloquer la formation Durant-at-5; Johnson ou Bembry auraient-ils pu leur donner un coup de pouce défensif contre Boston ?

Avoir suivi cette équipe de Brooklyn, c’est avoir jeté des hypothèses, grandes et petites, qui auraient pu changer les choses. Y a-t-il une chance que Simmons ait fait ses débuts si les Nets avaient remporté le match 1 ou le match 3 ? Même s’ils ne pouvaient pas avoir évité une rencontre avec les Celtics, ils auraient sûrement préféré retardé it – restent-ils dans le top six si le tir à 3 points de Blake Griffin ne tombe pas d’une falaise? Et si Carter avait tiré le ballon aussi bien qu’à Phoenix quand il était à Brooklyn ? Vous savez qu’il fait ses 3 à Milwaukee, n’est-ce pas ?

Lundi, Irving a déclaré pour la première fois qu’il « avait l’impression de laisser tomber l’équipe à un moment où je ne pouvais pas jouer », ajoutant que « cela devenait parfois une distraction ». Séparément, il a déclaré que l’équipe n’avait pas eu assez de temps pour gélifier : « C’est difficile de simplement allumer l’interrupteur et de se dire, d’accord, nous sommes une super équipe aujourd’hui. » Il ne portait pas de costume de hot-dog.

Irving, éligible pour signer une prolongation cette intersaison, a déclaré qu’il n’irait nulle part et qu’il était ravi de continuer à « gérer cette franchise » avec Durant, Marks et le propriétaire Joe Tsai. Contre Boston, a-t-il dit, il n’a jamais semblé que les Nets avaient trouvé une formation qui correspondait bien en termes de taille et leur permettait de jouer dans le flux. « Il y avait beaucoup de réflexions en cours là-bas », a-t-il déclaré. « Vous pourriez le dire. » Plus largement, Irving a déclaré que « ce n’était qu’un poids lourd pour nous tout au long de la saison », et qu’il utilisera la sortie anticipée comme carburant.

« Aucun regret », a déclaré Durant. « Je veux dire, la merde arrive. »

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