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Karl-Anthony Towns désireux de se sacrifier pour offrir un titre aux Wolves, car il l’a fait toute sa vie

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Karl-Anthony Towns a entendu la question tant de fois au cours des deux derniers mois, à ce stade, tout ce qu’il peut faire est de rire.

Comment Towns, un centre de 7 pieds, va-t-il coexister avec la dernière acquisition des Minnesota Timberwolves, son compatriote de 7 pieds Rudy Gobert, dans une NBA qui devient de plus en plus petite?

Glousser. Un roulement d’oeil. Une lèvre pincée. Ce sont toutes des expressions extérieures de ce que Towns sait être vrai : il a beaucoup d’expérience en jouant aux côtés d’un autre grand homme.

« La dernière fois que j’ai eu quelque chose comme ça, évidemment j’avais Gorgui Dieng, j’ai joué [power forward] beaucoup d’années dans la NBA. Les fans l’ont oublié. Ça va », a déclaré Towns à CBS Sports. « Et revenez me voir à l’université. C’est comme ça que je jouais au collège. Willie Cauley-Stein est comme 7-2. Je ne sais pas ce qu’ils manquent là-dedans. »

Mais attendez, il y a plus. Au cours de la saison 2017-18, la dernière fois que les Wolves ont participé aux séries éliminatoires avant que leur sécheresse de trois ans ne soit interrompue la saison dernière, Towns a joué aux côtés de Taj Gibson pour les 82 matchs. Techniquement, Gibson figurait sur la liste des attaquants puissants, mais il est beaucoup plus un centre que Towns. Les Wolves avaient une note nette de plus-7,4 avec les deux au sol.

Avec tout le respect que je dois à Gibson, cependant, Gobert est un animal différent. Échangeant pour le triple joueur défensif de l’année en échange d’un énorme transport de quatre choix de premier tour, cinq joueurs et un échange de choix, Minnesota a envoyé le message qu’ils n’allaient pas attendre que leur jeune noyau se développe pas plus loin. Le moment de gagner est maintenant, un sentiment que Towns a fait écho plus tôt cet été lorsqu’il a déclaré que la saison à venir était « un championnat ou un échec », et il a le sentiment que lui et Gobert se complètent de toutes les bonnes manières.

« Je pense que Rudy est l’un des meilleurs joueurs défensifs que nous ayons jamais eu en NBA. Il a le matériel pour le fournir », a déclaré Towns à CBS Sports. « Je pense que je suis l’un des meilleurs joueurs et talents offensifs que la NBA ait jamais vus. Donc, nous mettre ensemble nous donne vraiment tout un éventail de talents à utiliser. »

La plupart conviennent que l’ajout de Gobert devrait entraîner une amélioration de la saison régulière pour les Wolves, qui sont allés 46-36 la saison dernière et ont remporté la tête de série n ° 7 de la Conférence Ouest. Ils ont terminé 13e au classement défensif, et mettre un centre du pedigree de Gobert au milieu devrait au moins les placer dans le top 10, peut-être plus haut. Mais les sceptiques soulignent les luttes défensives relatives de Gobert lors des séries éliminatoires précédentes lorsque les équipes ont été élues pour devenir petites. Maintenant, Minnesota devra trouver comment le faire fonctionner non seulement avec Gobert, mais aussi avec son joueur franchisé de 7 pieds sur le terrain.

Cela revient vraiment à savoir si Towns est capable de se défendre de manière cohérente sur le périmètre. Des joueurs comme Kevin Durant, LeBron James et Jayson Tatum passent beaucoup de temps à l’avant-garde ces jours-ci, et bien qu’il existe des plans défensifs pour le couvrir, Towns va devoir gérer des joueurs comme ça dans l’espace.

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« Je me suis beaucoup amusé à jouer sur le périmètre et à garder le périmètre », a déclaré Towns à CBS Sports. « J’ai vraiment l’occasion d’utiliser certaines de mes forces défensives, c’est-à-dire de changer et de pouvoir garder un à cinq. Je m’amuse à sortir et à pouvoir soutenir Rudy quand il a besoin de se muscler avec cinq. ou quatre et nous jouons de gros alignements ou quoi que ce soit, et puis s’ils jouent au petit ballon, je me sens très à l’aise avec mes chances de garder les gardes et des trucs comme ça, les ailes.

Towns est le premier à pointer des statistiques montrant qu’il s’est bien comporté dans des affrontements isolés contre des joueurs du périmètre au cours des deux dernières saisons (« on ne parle pas vraiment, mais ce ne sont que des données »), et son amélioration défensive est l’une des les raisons pour lesquelles les Wolves ont pu passer de la deuxième pire note défensive en 2020-21 à au-dessus de la moyenne la saison dernière.

Bien qu’il n’ait pas eu une tonne d’opportunités d’isolement défensif la saison dernière, Towns a montré sa capacité à se déplacer latéralement. Regardez ici alors que James Harden le jauge, mais Towns est capable de rester devant lui et de contester sans faute.

Et vraiment, avec Gobert derrière lui, Towns peut jouer encore plus pour se défendre contre les 3 points en retrait et les sauteurs pull-up, sachant qu’il a l’un des meilleurs protecteurs de jante de l’histoire de la NBA qui le couvre.

Offensivement, l’adéquation entre Towns et Gobert est beaucoup plus apparente. Selon Synergy Sports, Towns est un tireur à 3 points à 40% sur un volume élevé, dans le 76e centile dans les situations de spot-up, il n’aura donc aucun problème à attendre les coups de pied derrière l’arc pour aider à déboucher la voie. Il a vu beaucoup d’équipes doubles au poste au cours de la saison 2020-21, donc l’année dernière, il a opéré beaucoup plus en tant que pilote du périmètre. S’il continue dans cette voie, Gobert l’attendra cette année sur le lieu du dunker pour un vidage ou un lob – ce à quoi Towns est habitué depuis son passage au Kentucky avec Cauley-Stein.

« Il y a des aspects de son jeu que nous pouvons encore débloquer », a déclaré l’entraîneur-chef des Wolves Chris Finch à propos de Towns. « Déplacez-le à différents endroits sur le sol, mettez-le peut-être dans des actions auxquelles les personnes de sa taille ne participent généralement pas. C’est un luxe que nous avons. C’est la partie amusante, quand vous pensez à ce que nous pourrions être capables de faire là-bas. »

Avec l’ajout d’un joueur All-NBA à Gobert pour accompagner un ancien All-Star à D’Angelo Russell et une star émergente à Anthony Edwards, les Wolves vont devoir trouver comment s’intégrer à la fois sur et hors du rechercher. Nous avons vu beaucoup d’équipes de la NBA qui ont l’air bien sur le papier, mais pour une raison ou une autre, les choses ne se traduisent pas sur le terrain.

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Alors, comment les Wolves vont-ils résoudre l’énigme séculaire « il n’y a qu’une balle » ?

« Je pense vraiment que c’est une question que vous devez transmettre à mon collègue Chris Finch », a déclaré Towns à CBS Sports.

Towns a qualifié Finch de « génie », il ne s’inquiète donc pas des X et des O pour se mettre lui-même et ses coéquipiers en position de réussir. Mais en fin de compte, chaque joueur devra faire des sacrifices si les Wolves passent d’une jeune équipe passionnante à un véritable concurrent, et cela commence par la pierre angulaire de leur franchise. Towns a montré son engagement envers l’organisation en signant une prolongation super max de quatre ans cet été, et il veut atteindre son objectif d’apporter un titre au Minnesota.

« J’ai sacrifié à tous les niveaux. J’ai sacrifié mes récits. J’ai peut-être sacrifié le fait d’être le premier choix à l’université lorsque j’ai pleinement accepté le système de peloton. Vous savez, personne d’autre ne le fait », a déclaré Towns. CBS Sports. « Je suis venu en NBA, j’ai sacrifié tout ce que je pouvais, mon corps inclus, pour essayer de nous amener aux séries éliminatoires. J’ai tout sacrifié. J’ai sacrifié ma vie. J’ai sacrifié du temps avec ma mère. J’ai sacrifié l’opinion publique sur moi. Tout cela pour le bien de mon équipe, de mes coéquipiers, de leur vie, de ce qu’ils essaient d’accomplir. »

Alors qu’il est prêt pour une saison potentielle pour les Timberwolves, Towns n’a d’autre choix que de garder les choses en perspective après quelques années tragiques sur le plan personnel. Sa mère, Jacqueline, est décédée en avril 2020 des complications du COVID-19. Towns a déclaré qu’il avait perdu six autres membres de sa famille à cause du virus, y compris son oncle, et que « c’est un processus quotidien » essayant de maintenir sa santé mentale tout en répondant aux exigences physiques et psychologiques d’être un joueur de la NBA censé offrir de la grandeur sur un quotidiennement.

Towns se considère désormais comme un modèle dans sa famille, affirmant qu’il est passé « de garçon à homme » le jour de la mort de sa mère. Donc, pour lui, la pression de gagner des matchs de basket et de jouer sur le terrain est pâle par rapport à ce à quoi il est maintenant confronté dans sa vie personnelle.

« Je ne suis pas encore parent, mais ma nièce et mon neveu me considèrent également comme une figure paternelle », a déclaré Towns à CBS Sports. « Je ressens plus de pression en rentrant à la maison, en essayant de faire de mon neveu un homme, un garçon à un homme, et de faire de ma nièce une femme indépendante et forte. C’est de la pression. Ne pas faire de pull. Je fais ça pour gagner ma vie. J’ai J’ai fait ça depuis que j’étais jeune. Ce n’est rien pour moi. C’est un autre jour au travail.

« Ma santé mentale est un processus quotidien. J’y travaille. Je deviens plus fort chaque jour et je remercie Dieu de me donner chaque jour la force de continuer à grandir et de continuer à progresser en tant qu’homme et en tant que joueur. »

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